Protagonistas Hace 4 meses

Tom Watson se despidió de los Majors en un lugar que ayudó a definir su carrera

No fue un final perfecto, pero estuvo muy cerca. Tom Watson realizó su última caminata a un green número 18 en un Campeonato Abierto, el Senior British Open, con nueve hoyos por jugar. Esto se debió a que la última ronda se jugó en tríos, y los que están cerca de la parte posterior de la manada terminaron en el hoyo 10. Watson, empatado en el puesto 55, fue uno de ellos, lo que significa que terminó el campeonato en el noveno hoyo.

Pero eso realmente no importaba. Mientras caminaba el 18 en Royal Lytham y St. Annes, su rostro estaba lleno de la emoción que claramente estaba sintiendo. Sus compañeros de juego entendieron lo que estaba sucediendo y se echaron hacia atrás para permitir que Watson caminara solo hacia el green. Watson hizo una pausa, se quitó la gorra, giró y se inclinó ante los vítores de los fanáticos a ambos lados del green. Luego lanzó besos y los aplaudió a todos, dándoles las gracias por los 44 años de extraordinarios recuerdos.

Terminó el día lluvioso y ventoso, una ronda climática clásica de Tom Watson, con un 73 que lo dejó empatado en el 60º lugar. Pero eso tampoco importaba realmente. El solo hecho de que haya logrado el corte en un Major senior, poco más de cinco semanas antes de cumplir los 70, fue suficiente para permitirle el tipo de despedida que quería: un domingo, no un viernes.

Fue un momento agridulce. El final llega más tarde para los golfistas, pero llega sin embargo. Watson jugará en un evento ocasional del PGA Tour Champions en el futuro, pero ha terminado de jugar Majors.

Los números son notables: ocho títulos principales, incluidos cinco campeonatos Abiertos; seis Senior Majors, tres más en Gran Bretaña. Pero puede haber ganado más corazones con una derrota: el Abierto de 2009, cuando llegó a pocos centímetros de ganar a los 59, antes de perder en un playoff para Stewart Cink.

Ya es un hijo adoptivo en Escocia, que se remonta a su primera victoria en el Abierto de Carnoustie en 1975, la primera vez que jugó en el Open, y se extendió a toda Gran Bretaña mientras envejecía con increíble gracia. Es por eso que la decisión de Watson de jugar su último gran campeonato en Gran Bretaña tuvo tanto sentido. A pesar de que Watson tiene casi 70 años, todavía tiene suficiente juego para competir con el set de 50 años o más. Terminó T-17 en el US Senior Open el mes pasado e hizo el corte en Lytham con espacio de sobra.

Pero Watson siempre ha creído que es mejor irse demasiado pronto que demasiado tarde. Hizo el corte en el Campeonato Abierto tres veces en cuatro años entre 2011 y 2014, incluyendo un T-22 en 2011 a los 61 años. Eso sucedió dos años después de que casi lograra lo que hubiera sido la hazaña más sorprendente del golf cuando estuvo dolorosamente cerca en Turnberry.

Ese segundo puesto le permitió seguir jugando en el Abierto hasta que tenía 65 años y terminar en St. Andrews, tal como lo hicieron Arnold Palmer y Jack Nicklaus. El último Abierto de Nicklaus fue en 2005 y uno de los jugadores en su grupo de jueves y viernes fue Watson.

Mientras cruzaban el puente de Swilcan y subían por el 18, Watson lloraba tanto que Nicklaus tuvo que calmarlo. «Tom, tienes que parar», dijo. «Todavía puedes hacer el corte».

Watson hizo el corte y terminó el T-41. Dado que él había superado el corte el año anterior, Watson esperaba llegar a su última aparición en St. Andrews en 2015. Antes de ese campeonato, le pregunté si se clasificaría para jugar en 2016 si regresara. «No», dijo. «Eso es todo. Es la hora».

Con su hijo Michael de caddie, falló el corte en un clima horrible y se marchó con los ojos secos. «Todo se sintió bien», dijo en ese entonces. «Sin lágrimas, solo una sensación maravillosa y un sentimiento de agradecimiento a más personas de las que yo podría contar».

Watson ganó el Abierto cinco veces en nueve años, comenzando con su victoria en playoffs sobre Jack Newton en Carnoustie en 1975 para convertirse en un gran campeón a los 25. Dos años después, venció a Nicklaus en Turnberry en el famoso «Duelo al Sol». 65-65 los últimos dos días para vencer a los 65-66 de Nicklaus. Luego llegaron las victorias en Muirfield en 1980, Troon en 1982 y Royal Birkdale en 1983, su única victoria no escocesa.

El único campo escocés en la rotación donde Watson no ganó fue St. Andrews, uno de sus mayores arrepentimientos. Terminó segundo allí ante Seve Ballesteros en 1984, cuando hizo bogey en el Road Hole y terminó perdiendo por dos tiros.

Ganó el Senior Open tres veces: 2003, 2005 y 2007. La primera de esas victorias fue en Turnberry. Tiró 64 en el último día para atrapar a Carl Mason y ganar en un playoff. Esa puede haber sido la victoria más emocional de Watson. Su antiguo caddie y mejor amigo Bruce Edwards se estaba muriendo de ALS y estaba demasiado enfermo para hacer el viaje. Neil Oxman, quien también estaba en la bolsa en 2009, se comprometió con él esa semana y los dos hombres trajeron la bandera del hoyo 18 a la casa en Edwards después de la victoria.

Decir que Watson es querido en todas las islas británicas es una subestimación. Le encanta jugar links y con frecuencia iba a Irlanda con su amigo Lee Trevino la semana antes del Open para jugar en los grandes campos de golf allí.

Cuando Watson era el capitán de la Ryder Cup en 1993, me subí a su carro en su carro cerca del final de la jugada del viernes después de que un partido terminara en el hoyo 18 en The Belfry. Quería volver al 16 para ver a Paul Azinger y Fred Couples en un duelo con Nick Faldo y Colin Montgomerie en el único partido que queda en el campo. Watson estacionó el carrito detrás del tee 16 y cruzó el tee para llegar a la parte trasera del green 15. En ese momento, el tee estaba lleno de comisarios y agentes de seguridad en anticipación de la llegada de los cuatro jugadores.

Se separaron por Watson, todos lo llamaron por su nombre y le desearon suerte. Watson sonrió agradecido mientras caminaba a través de ellos. Lo seguí, permaneciendo tan cerca de Watson como pude.

«Oye», gritó un mariscal. «¿Cómo te atreves a cruzar el tee de esa manera?»

Antes de que pudiera señalar que era improbable que mis zapatillas dañaran el tee o cualquier otra cosa, Watson se detuvo y se dio la vuelta. Tenía una gran sonrisa en su rostro. «Los medios de comunicación», dijo, sonando disgustado. «Simplemente nunca te dan espacio, ¿verdad?»

Cuando la gente de seguridad se me acercó y los pensamientos de una noche en una cárcel inglesa cruzaron mi mente, Watson agitó una mano. «Sólo bromeo a todos», dijo. «Está bien …para un reportero».

Todos se rieron, y fui liberado.

«Díselo, Toom», gritaron varios.

«Probablemente uno de esos estadounidenses», dijo alguien más.

No perdí el tiempo señalando que Watson era estadounidense porque sabía que no me creerían. Incluso cuando intentaba llevar la Ryder Cup a los Estados Unidos, era uno de ellos.

Uno podría pensar que, siendo estadounidense, Watson podría querer salir del US Senior Open, especialmente teniendo en cuenta lo bien que jugó allí este año. Esto, sin embargo, tiene más sentido, salir en un lugar donde todos lo quieren, en un campeonato que ganó ocho veces en total, en un campo de links, en el clima de links frente a los fanáticos que lo adoraban.

Han sido 21 meses difíciles para Watson. Su esposa, Hilary, ha estado luchando contra el cáncer de páncreas, y aunque en este momento no tiene cáncer, el temor de que regrese (ya lo hizo una vez después de que fue declarada libre de cáncer) es omnipresente.

Pero el domingo fue un día de lágrimas de alegría, de recordatorios de días llenos de más recuerdos de los que uno puede esperar razonablemente en una vida.

Ese paseo hasta el green final fue uno más para agregar a la colección.