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Shane Lowry, de talentoso ‘chiquillo gordo y con gafas’, a campeón del Open

PORTRUSH, Irlanda del Norte: el gurú del swing, Pete Cowen, cuenta la historia de una sesión de entrenamiento ahora lejana, en la que dirigió su erudición al equipo de los Irish Boys. La estrella del espectáculo era un niño pequeño llamado McIlroy. Puede que hayas oído hablar de él. Y al final del día, los presentes estaban ansiosos por escuchar lo que Cowen pensaba de su potencial perspectiva excepcional.

«Rory va a ser genial», confirmó el hombre que en estos días trabaja con gente como Brooks Koepka y Henrik Stenson. «Pero hay otro bueno por ahí. El chiquillo gordo con las gafas”.

Hoy, los espectáculos se han ido. Y una barba ha crecido. Pero el talento tan astutamente identificado por Cowen sigue ahí. De hecho, ha madurado muy bien. Shane Lowry ganó el Irish Amateur y el Irish Open, antes de convertirse en profesional. También ha habido una victoria en el Campeonato Mundial de Golf, así como un par de otros títulos del Tour Europeo. Y ahora, el nativo del Condado Offaly de 32 años de edad es el campeón del Abierto.

Así que Cowen sabía claramente de qué estaba hablando, incluso si la ronda final de 72 con tres birdies y cuatro bogeys de Lowry en Royal Portrush en camino a reclamar la jarra de clarete estuvo lejos de ser sencilla. Pero eso era lo que se esperaba en un clima que giraba entre simplemente desagradable y casi imposible de jugar. Al final, 15 bajo el par en los 72 hoyos representaron el golf de la mejor orden y fue, lo que es más importante, seis golpes mejor que el subcampeón Tommy Fleetwood. Nadie más se acercó a menos de ocho golpes del nuevo «campeón del año».

«Shane acertó los tiros correctos, incluso si no siempre fueron buenos tiros», dijo un decepcionado Fleetwood. «Pero fue muy difícil por ahí. Nunca perdió el control de sí mismo. Y él hizo algunos putts clave en momentos clave. Lo hizo mejor en esos momentos que yo hoy”.

Uno de ellos llegó tan pronto como en el primer green. Inmediatamente después de ver a Fleetwood fallar desde unos 12 pies para un birdie de apertura, Lowry se hizo un hueco de 10 pies para un bogey. Si el inglés hubiera acertado y el irlandés hubiera fallado, la ventaja se habría reducido a un solo disparo.

A partir de entonces, los únicos momentos de crisis fueron generalmente autoinfligidos, aunque entendibles en las temibles condiciones. Una serie de tres bogeys en cuatro hoyos desde el noveno redujo la ventaja de Lowry a cuatro con seis para jugar. Pero cuando Fleetwood hizo un doble bogey en el 14, par 4 de 473 yardas, todo había terminado. A partir de ahí, Lowry cruzó a casa con cuatro pares de cierre.

«Siento que esta es una experiencia fuera del cuerpo», dijo inmediatamente después de una victoria que le pagará un récord de $ 1,935,000. «Estaba tan tranquilo bajando el último hoyo. Fue tan difícil ahí. No me estaba yendo tan bien en la vuelta. Pero todos los demás estaban luchando. Solo tenía que concentrarme en estar tan lejos de Tommy como pudiera.

«Hablé mucho con Bo [Martin], mi caddie. No podía dejar de pensar en ganar. Pero eso fue después de seis o siete hoyos. Pero él era genial, hablando en mi oído. No puedo esperar a despertarme mañana por la mañana y darme cuenta de lo que he hecho. Los fanáticos han sido increíbles. El próximo evento que juegue parecerá aburrido. Estuvieron conmigo todo el camino y me mantuvieron en marcha».

La mayor victoria de la existencia profesional de Lowry durante una década se produce en un año que ha prometido mucho después de dos temporadas decepcionantes. Desde que terminó primero en Abu Dhabi en enero, la forma de Lowry ha mostrado signos de vida. Un T-3 en el RBC Heritage fue seguido de cerca por un T-8 en el PGA Championship y T-2 en el RBC Canadian Open. Pero a raíz de una pérdida enormemente deflactante en el US Open 2016 en Oakmont, la carrera de Lowry fue al revés. Armado con una ventaja de cuatro disparos al entrar en la ronda final, Lowry desperdició su ventaja y finalmente perdió por tres ante Dustin Johnson. Fue una derrota de la que necesitaba tiempo para recuperarse.

En los cinco eventos del PGA Tour que jugó después de Oakmont, el mejor resultado de Lowry fue T-36. En 2017 logró solo un top 10 en el PGA Tour. Un año más tarde, ese número cayó, su desesperación alcanzó su punto más alto en Carnoustie durante el 147º Campeonato Abierto. Después de perder el corte, Lowry se sentó en su auto y lloró.

«Es una de esas cosas», dijo encogiéndose de hombros. «Siento que debería haber ganado el US Open. Pero hay muchos de los mejores jugadores que han liderado grandes eventos con 18 hoyos para jugar y no ganaron. Así que no soy único en eso. Simplemente no fui lo suficientemente agresivo el domingo. Había jugado tres rondas de golf como el número uno del mundo. Y el último día hice un buen par en el primero. Luego, en el segundo, un par 4 que podría haber manejado, me recosté. Estaba tratando de mantener mi ventaja en lugar de intentar ganar el torneo. Cuando vuelva a estar en esa posición, saldré para ganar en lugar de proteger mi ventaja, me dije».

Palabras previas de un hombre que siempre ha conocido su propia mente, siempre ha hecho las cosas a su manera. En la escuela era el único de los 500 niños que jugaban al golf.

«Juego el juego de la manera que lo veo», dijo. «Hay momentos en que no estoy jugando bien y pensando demasiado en ideas técnicas. Pero si alguien me pregunta cómo golpear un hierro, mi lado artístico se hace cargo. Pienso un fade y ejecuto un fade».

Aún así, es por su destreza en el juego corto que Lowry ha sido hasta ahora más conocido. Sus competiciones de chipping con el capitán de la Ryder Cup, Padraig Harrington, son legendarias y están muy disputadas. Y, por supuesto, Lowry puede ser un poco ortodoxo. Él y su esposa Wendy, quien agregó a su hija Iris al clan en 2017, tenían su boda planeada para la víspera de Año Nuevo 2016 hasta que llegaron a la conclusión de que ninguno de los dos quería algo convencional.

«Comenzamos a darnos cuenta de que solo podíamos tener un cierto número de invitados, lo que significaba tomar decisiones y decepcionar a la gente», dijo Lowry. “Luego mi esposa leyó sobre una pareja irlandesa que se fue a Nueva York, contrató a un fotógrafo y lo hizo. Así que hicimos eso. Tuvimos la mejor semana de todas. Nos alojamos en el Mandarin Oriental en Central Park, nos casamos el martes [12 de abril] y nos quedamos hasta el viernes. Llegamos a casa y tuvimos una gran fiesta el 10 de junio. Creo que esa es la manera de hacerlo. Y eso les digo a todos mis amigos».

Un alma genial, Lowry tiene muchos de esos. Inmediatamente después de la segunda ronda de 65, McIlroy, el campeón del Abierto de 2014, expresó rápidamente su apoyo a su ex compañero de foursome de la selección nacional irlandesa. A cambio, la presencia de McIlroy en su vida adolescente es algo que Lowry considera una gran ventaja en su propio desarrollo.

«Tengo que jugar con una superestrella», dijo. “Y cuando era más joven jugando eventos de aficionados, miles de personas solían venir y ver. Por su culpa. Así que estaba jugando frente a grandes multitudes desde el principio. Fue todo un gran entrenamiento para mí. Al final de cada ronda hablamos con los periodistas. Así que cuando gané el Irish Open como amateur, estaba acostumbrado a jugar frente a grandes multitudes y responder preguntas después. He hecho muchas entrevistas. Todo eso ayudó.

“Las desventajas eran que siempre vivía a la sombra de Rory. Cuando me convertí en profesional e incluso ahora la gente en Irlanda espera que sea tan bueno como Rory».

Lowry no está del todo allí todavía. Pero, junto con sus compatriotas Harrington, Darren Clarke y Graeme McDowell, él y McIlroy han acumulado 10 títulos de Grand Slam desde 2007. Es un registro notable para una pequeña nación con una población de menos de cinco millones de almas.

¿Pero sorprendente? No tanto para Lowry. Incluso mientras luchaba en el PGA Tour, tenía suficiente fe en su capacidad para describirse como un «jugador importante».

«Creo que mientras más grande sea la situación en la que me pones, mejor me pongo», dijo en mayo del año pasado. «Como golfista tienes que tener mucha confianza en ti mismo. Siento que puedes ubicarme en cualquier lugar, el primer tee o la calle del 18 en la Ryder Cup, y no me sorprendería. Mi problema era meterme en esas situaciones».

Esta semana hizo exactamente eso. Seguramente no estaba perturbado. Y toda Irlanda se regocijó. Como dijo el ex capitán de la Ryder Cup, Paul McGinley en la televisión Sky, «va a ser un hooley infernal».