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Rory McIlroy espantó fantasmas y se llevó U$15 millones

ATLANTA – Hace un año en East Lake, Rory McIlroy fue tragado por Tiger Woods y un mar de humanidad. El mes pasado en Memphis, fue golpeado por el hombre más malo del golf, Brooks Koepka.

El domingo en el Tour Championship, fue simplemente magnífico, particularmente dado lo que estaba en juego: U$15 millones y una segunda Copa FedEx.

“No disfruté esa caminata el año pasado como todos los demás”, dijo McIlroy. “Jugué terriblemente. Me metí en el grupo final y nunca le peleé a Tiger. Me enfrenté al jugador número 1 del mundo y me atrapó en Memphis. Quería intentar vengarme hoy. Jugar así junto a Brooks y obtener la victoria, gane la Copa FedEx, sí, es increíble”.

Gran declaración. Gran cheque de pago. No es que a McIlroy le importara lo último. En este punto de su carrera, según los informes, vale más de $ 150 millones. ¿Qué hay otros de 15?

¿Más importante para él? Alcanzar los objetivos tangibles que se había propuesto: terminar el año en la cima de la estadística de golpes ganados, ganar el torneo y volver al número 2 del mundo.

Era igualmente importante que no desperdiciara otra oportunidad. A pesar de una temporada en la que ya había ganado dos veces, incluido el Players, fueron los torneos que se escaparon los que le habían quitado algo de brillo a un año que de otra manera se destacaría.

Uno de ellos llegó en el Tour Championship del año pasado, donde jugando junto a Woods en el último grupo el domingo se topó con un 74. Luego hubo un enfrentamiento de peso pesados con Koepka el mes pasado en el WGC-FedEx St. Jude Invitational, que terminó más rápido que un golpe de gracia de Mike Tyson. También hubo otros en el medio. Pero ninguno importó más que los duelos con el pasado y el presente del juego.

“Pensé en el grupo final con Tiger el año pasado, el grupo final con Brooks en Memphis hace unas semanas”, dijo McIlroy, quien jugó 31 hoyos el domingo después de completar la tercera ronda por la mañana debido al mal tiempo del día anterior. “Tenía muchas ganas de salir y jugar bien y realmente llevarlo a él, y lo hice en su mayor parte”.

En Memphis, McIlroy llevó a Koepka por un golpe a la ronda final y fue Koepka quien rápidamente borró el déficit con tres birdies en sus primeros seis hoyos. McIlroy, por su parte, fue el único jugador en el top 10 que no logró romper el par y durante mucho tiempo fue el único jugador en el field que no hizo un birdie ese día.

Esta vez fue McIlroy el que salió rodando cuatro birdies en sus primeros 13 hoyos. Finalmente terminó la semana empatado en el puesto 11 en golpes ganados: en putting, durante mucho tiempo el talón de Aquiles de su juego, claramente lideró el field en la ronda final.

Koepka era el único en los alrededores de East Lake. En el séptimo hoyo, lanzó su golpe de salida hacia la izquierda y hacia los árboles, para nunca encontrarlo. Un birdie de McIlroy y un doble bogey de Koepka lo dejaron dos del norirlandés, y nunca lo atrapó después de eso.

McIlroy tuvo sus malos momentos, pero esta vez los superó. La mayoría fueron provocados por el palo que lo había perseguido una y otra vez en el pasado.

Entre los grandes putts: uno en el 10 para salvar el par en el tercero; un putt de 23 pies para birdie en el séptimo; un putt de cinco pies y medio irritable para sacar el par en el octavo; un putt de 12 pies para birdie en el 13; un toque de ocho pies para salvar el par en el 16.

Luego entregó dos birdies finales para coronar la victoria.

Mientras, Koepka comenzó a desvanecerse, un putt para par perdido dedes cuatro pies en el 12 y bogeys en cada uno de los siguientes dos hoyos. Xander Schauffele cargó, trepando hasta ponerse a uno después de un birdie en el 12, jugando delante de McIlroy. Pero eso fue lo más cerca que pudo estar el resto del camino con cinco pares intercalados alrededor de un bogey en el 14.

¿Rory? Nunca se sacudió, nunca fue demasiado alto o demasiado bajo. Pararse frente a Koepka tampoco parecía molestarlo. “Una vez que vi que estaba en el grupo final con Brooks, me llevó de regreso a Memphis hace unas semanas, y sentí que aprendí algunas lecciones ese día”, dijo. “Creo que una de las cosas más importantes es que a veces trato de jugar los domingos de la misma manera que un jueves o viernes, y no lo es.

“Brooks salió en Memphis y disparó 65 y básicamente dominó el torneo, me dominó a mí. Y me di cuenta de que si quiero volver a ser el jugador dominante en el mundo, necesito ser más así”.

En este día lo fue. Y tal vez vienen muchos más por delante.