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El nacimiento de una rivalidad (potencialmente) hermosa

El domingo fue un gran día para el PGA Tour. No fue porque los oficiales de la gira tuvieron suerte cuando Rory McIlroy no solo ganó la Copa FedEx, sino también el Tour Championship. Su 13 bajo el par para 267 fue el mejor puntaje de la semana en el East Lake Golf Club en Atlanta, tres golpes mejor que Xander Schauffele.

Tampoco fue un gran día porque la tripulación de la NBC pudo hablar sin parar sobre cuánto dinero se llevarían a casa los jugadores. “Ocho cheques por más de un millón de dólares”, Dan Hicks se quedó sin aliento en un punto.

Para su crédito, Hicks notó que McIlroy había dicho a principios de semana que, si bien estaría feliz de ganar el primer premio de $ 15 millones, su objetivo es ganar el título. McIlroy ya pasó el punto donde $ 15 millones cambian su vida. Lo mismo es para todos los otros millonarios que cobraron el domingo.

Lo que hizo del domingo un día importante para el golf fue esto: McIlroy y Brooks Koepka se enfrentaron cara a cara en el emparejamiento final por segunda vez en un mes y, esta vez, McIlroy ganó. Anteriormente en el WGC-FedEx St. Jude Invitational, Koepka disparó una ronda final 65 para ganar su tercer título del año.

Esta vez, los roles fueron revertidos. Fue McIlroy quien ganó, con un cuatro bajo el par (mejor puntaje de la ronda final) y Koepka quien hizo girar sus ruedas, disparando un sorprendente 72 para caer en un empate por el tercer puesto.

¿Habría sido mejor si, en ambos casos, los dos hubieran peleado entre sí por 18 hoyos, y uno hubiera dejado caer un putt para birdie ganador? Sí.

Pero lo que parece que tenemos ahora es una verdadera rivalidad entre los dos mejores jugadores del mundo. “Quería algo de venganza por Memphis”, dijo McIlroy, momentos después de que su último putt para birdie cayera en Atlanta.

Se puede argumentar que el golf no ha tenido una buena rivalidad en la parte superior del juego desde Jack Nicklaus y Tom Watson.

¿Greg Norman y Nick Faldo? Nunca fue muy bien para Norman, excepto en el Open de 1993, cuando ambos estaban en la disputa. Era una rivalidad con mayúsculas, no una RIVALIDAD.

Lo mismo ocurrió con Tiger Woods y Phil Mickelson. Seamos honestos, eso fue más una relación de martillo y clavo entre los dos la mayor parte del tiempo. Mickelson tuvo sus momentos y es, sin duda, un miembro del Salón de la Fama, pero Woods estuvo en un nivel completamente diferente a cualquiera de 1997 a 2008.

Érase una vez como si Sergio García fuera rival de Woods, pero nunca sucedió, excepto en los disparos personales del uno al otro.

McIlroy y Koepka tienen el potencial de ser una RIVALIDAD. Cada uno ha ganado cuatro grandes campeonatos. McIlroy tiene 30 años, exactamente 364 días mayor que Koepka, que cumplirá 30 el próximo mes de mayo. McIlroy tiene un currículum general más profundo: 17 victorias en el PGA Tour contra las siete de Koepka, cuatro victorias en la Ryder Cup en cinco apariciones contra el récord de Koepka 1-1. Pero vale la pena señalar que el cuarto Major de McIlroy, el PGA 2014, llegó antes de que Koepka fuera incluso un jugador de tiempo completo en la gira. McIlroy era un prodigio; Koepka es una especie de flor tardía.

Sus personalidades también son perfectas para este tipo de cosas. Hay un claro respeto mutuo. Y ambos son hipercompetitivos, aunque Koepka no lo muestra tanto en el campo de golf como lo hace McIroy.

Además, ambos son francos, dispuestos a hablar honestamente sobre los problemas, algo que el golf podría utilizar mucho más de sus mejores jugadores.

McIlroy nunca evade una pregunta, nunca va, para citar la descripción de Jordan Spieth de sí mismo, “PC”, cuando habla con los medios. Como hace tres años, cuando, después de decir (como muchos jugadores) que se saltaría los Juegos Olímpicos, McIlroy agregó que probablemente no vería el golf, sino que vería, “atletismo, natación, buceo, los deportes que importan”

La semana pasada, con el Tour ansioso porque los jugadores adopten su último formato de playoffs, McIlroy se preguntó cortés pero firmemente cómo un torneo importante podría escalonar los puntajes iniciales de los 30 jugadores. “No creo que alguna vez veas que eso suceda en un Major”, dijo. Ya sea en una conferencia de prensa o uno a uno, McIlroy siempre es una necesidad para escuchar.

Koepka siempre ha tenido el mismo potencial para ser un cajero de la verdad, pero solo en los últimos dos años la gente ha comenzado a escucharlo, ya que se ha convertido en el jugador número 1 del mundo.

El año pasado se defendió de los cargos de que no es lo suficientemente emocional en el campo de golf. Al igual que McIlroy, Koepka ha hablado abiertamente sobre el tema del juego lento en general y sobre Bryson DeChambeau específicamente. La semana pasada dijo que realmente no le importaba si a la gente le molestaba que aceptara posar desnudo para ESPN.

Y, por supuesto, a principios de año, Koepka se enfrentó a Brandel Chamblee después de que el analista de Golf Channel dijera que creía que los únicos jugadores que podían desafiar a Woods como los mejores del mundo eran McIlroy y Dustin Johnson. Koepka respondió con un tweet que muestra a Chamblee con la nariz de un payaso. Luego, Koepka respaldó eso al salir y ganar el PGA de punta a punta en Bethpage Black, dejando a Chamblee y a todos los demás balbuceando sobre lo brillante que jugó.

Hay otros jugadores que tienen el potencial de vencer a Koepka y McIlroy en los próximos años. Johnson y Woods, en su mejor momento, pueden jugar con cualquiera, incluidos Koepka y McIlroy, tanto como Lee Trevino y Gary Player podrían superar a Nicklaus y Watson. También es difícil creer que Jordan Spieth no vuelva a encontrar su brillantez en algún momento y que la gira tiene una serie de jóvenes de 20 y tantos años detrás de Koepka y McIlroy.

Pero Koepka y McIlroy ya tienen currículums dignos del Salón de la Fama y ambos deberían estar llegando a su mejor momento. El premio al Jugador del Año de Koepka fue porque tenía una cosa en su currículum que McIlroy no tenía: un título importante. McIlroy fue notablemente constante durante todo el año, pero no pudo romper su sequía en los Majors, ahora cinco años y contando.

McIlroy es honesto sobre cuánto quiere ganar el Masters, lo que coronaría el Grand Slam de su carrera. Él no va por el camino de salida. “Habré tenido una gran carrera si nunca gano el Masters”. Cuando él llegue y gane en Augusta, sospecho que continuará y ganará un par más. Lo mismo ocurre con Koepka en el Masters y en el Open Championship. Ambos tienen el potencial de llegar a dos dígitos en victorias importantes.

Lo que significa que es probable que se enfrenten con títulos importantes, mucho más importantes que Memphis o Atlanta, en juego. Para convertirse en una verdadera gran rivalidad, el golf los necesita en un duelo el domingo por la noche en Augusta o, el próximo año, en Winged Foot, Harding Park o Royal St. George’s. Y hacia el futuro.

Es imposible predecir cuántos Majors podría ganar cada uno. Pero es probable que, ganen o pierdan, continuarán hablando abiertamente sobre los problemas y responderán preguntas honestamente.

Ambos son buenos muchachos y grandes jugadores. Muy diferentes, pero dignos de nuestra admiración dentro y fuera del campo de golf.

E, incluso ahora, está bastante claro que arden por golpearse entre sí.

Todo eso solo puede ser bueno para el golf.