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Masters 2019: ¿Cuándo es hora de que un campeón se despida?

Ben Crenshaw sabía que era hora. Acababa de cumplir 63 años, y no había duda de que era más que bienvenido a jugar para siempre el Masters, un torneo que había ganado en 1984 y nuevamente en 1995. Pero comprendió, incluso se podría decir que tenía la sensación de que sus días de jugar en el Augusta National Golf Club en competición habían terminado.

“Cada año se hacía más difícil romper los 80″, dijo Crenshaw. “Soy parte de una era pasada cuando se trata de distancia. Estaba golpeando mi cabeza contra una pared de ladrillos. Sentí que ya no pertenecía más a ese lugar”.

“Estamos todos 2 abajo del padre tiempo. Me había quedado sin presión”.

Y así, antes del Masters 2015, Crenshaw anunció que haría su última aparición en el torneo que amaba más que a ningún otro. “Fue difícil”, dijo. “Pero era lo correcto”.

El Masters es el único major, y el único torneo de golf profesional importante, donde los campeones del pasado deciden cuándo es el momento de dejar de jugar. El US Open otorga a sus ganadores una exención de 10 años. Los vencedores del British Open están exentos hasta los 60 años, y el PGA Championship permite a sus campeones jugar hasta los 65 años.

Cuando ganas el Masters, la exención es de por vida.

“Lo que significa que depende de ti, como jugador, saber cuándo es el momento”, dijo Tom Watson, quien ganó el torneo en 1977 y 1981. “Siempre sentí como si no pudiera competir más, y no significa pasar el corte, quiero decir competir para ganar, entonces no deberías estar jugando. Probablemente me quedé un par de años de más”.

Watson terminó 18vo en Augusta en 2010 a los 60 años, pero luego falló los últimos seis cortes, a pesar de que solo falló por dos golpes en su aparición final. Habría sido un solo golpe si no se hubiera sancionado a sí mismo en el séptimo green el viernes cuando vio que su bola se movía cuando se dirigía a ella.

Hubo un breve momento en el que Augusta National consideró cambiar su política sobre exenciones de por vida. Se llamó, informalmente, “La Regla de Doug Ford”. El campeón de 1957, Ford, superó el corte en 1971 a los 48 años. Pero continuó jugando durante otros 30 años, fallando 21 cortes y retirándose nueve veces, incluidos los últimos cuatro años que había “competido”.

Ford quería convertirse en el primer hombre en jugar el Masters 50 veces. Su 49ª aparición fue en 2001, cuando jugó nueve hoyos a los 78 años antes de retirarse. Fue entonces cuando la membresía comenzó a enviar cartas a algunos campeones pasados, Gay Brewer y Billy Casper además de Ford, diciéndoles que siempre eran bienvenidos al Masters, pero tal vez deberían venir para la cena de Campeones y jugar el Concurso Par-3 y Rondas de práctica. El club también anunció que, en el futuro, le pediría a los campeones del pasado que dejen de jugar después de los 65.

Un alboroto siguió. Tanto Arnold Palmer como Jack Nicklaus, miembros del club de pleno derecho (todos los campeones son miembros honorarios) pidieron al club que reconsiderara. Palmer, que tenía 72 años en ese momento, anunció que 2002 sería su último máster. Cuando le preguntaron antes del torneo por qué iba a dejar de jugar, sonrió y dijo: “No quisiera recibir una carta”.

Ese era el problema con la “Regla de Ford”. Era selectivo. El club nunca iba a pedirle a Palmer, a Nicklaus, a Watson, a Crenshaw, que dejaran de jugar. Campeones como Brewer o (extrañamente) Casper o George Archer o Tommy Aaron serían otra historia.

El club cedió. Ford dejó de jugar. Palmer volvió a jugar dos años más y se convirtió en el primer hombre en jugar 50 Masters. Nicklaus jugó hasta 2005, año en que cumplió 65 años.

O’Meara planeó el Masters 2018, 20 años después de su victoria en Augusta, para ser su último inicio, pero no le dijo a nadie excepto a su esposa hasta que comenzó el torneo.

Al igual que Watson, Nicklaus era un creyente de que solo debía jugar si podía competir. Terminó T-6 en 1998, liderando brevemente durante la ronda final el domingo cuando tenía 58 años, e hizo el corte nuevamente en el 2000 en camino a un T-54. Pero no jugó el fin de semana en sus últimas cuatro aperturas.

“Me hubiera detenido un par de años antes si no hubiera sido por Peter Dawson y el R&A”, dijo Nicklaus. “Peter me mencionó que planeaban jugar [el Open Championship] en St. Andrews en 2006, y dije que era una lástima porque tendría 66 años y no podría jugar. Él dijo: ‘¿Jugarías si jugáramos en St. Andrews en 2005?’ Yo dije: ‘Por supuesto’. Una vez que hicieron el cambio, prácticamente tuve que jugar contra St. Andrews ese año. Así que decidí que también jugaría Augusta”.

Nicklaus todavía recuerda exactamente lo que disparó ese año (77-76). “Si haces ese tipo de números, definitivamente es hora de parar”, dijo. “Siempre dije que nunca quise ser un golfista ceremonial. Es por eso que dudé cuando el club me pidió que participara en el primer tiro ceremonial”.

Palmer había alcanzado el golpe ceremonial desde 2007 hasta 2009. Nicklaus, a regañadientes, se unió a él en 2010;

Un campeón pasado volvió a jugar un año más por una sola razón: su hijo estaba jugando en el torneo.

“Probablemente fue alrededor de 2010, comencé a decirle a [su hijo] Kevin que necesitaba ganar e ingresar al Masters para poder jugar una vez más y colgarlo”, dijo el ganador de 1982 Craig Stadler. “Estaba moliendo para romper los 80 para entonces, y no fue divertido”. Pero quería seguir hasta que Kevin llegara. Cuando ganó en Phoenix [en 2014], dije: ‘Eso es todo. Vamos a jugar juntos como padre e hijo, y luego habré terminado”

Kevin jugó magníficamente, contendiendo hasta el domingo por la noche, cuando los bogeys de 17 y 18 lo dejaron en un empate en el octavo lugar. Su padre, habiendo perdido el corte, caminó con él el fin de semana.

“Fue casi perfecto”, dijo Craig. “Lo único que lamento es que mi hora de salida el jueves fue 40 minutos después de la de Kevin. Realmente me gustaría haberlo visto caminar en ese primer tee por primera vez. Más allá de eso, sin embargo, fue perfecto. Firmé mi última tarjeta el viernes, y él me estaba esperando. Fue un gran momento para los dos”.

Palmer tuvo dos “finales” de Augusta, primero en 2002 y luego nuevamente con su nieto Sam Saunders en su bolsa en 2004.

Algunos jugadores anuncian sus despedidas con antelación. Nicklaus no descartó una devolución hasta después de que terminó en 2005, aunque, incluso en ese momento, se cubrió un poco diciendo: “Tengo derecho a regresar si quiero. Pero no creo que eso suceda”.

Hace un año, Mark O’Meara, quien ganó en 1998 con un espectacular putt de birdie de 20 pies en el hoyo 18, sabía antes de su llegada que había terminado, pero realmente no se lo había dicho a nadie, excepto a su esposa Meredith. “Ella me dijo: ‘Pero, ¿y si juegas bien?’”. Le dije: ‘No, he terminado. Se acabó. Jugué bien en 2015 [terminando T-22], pero cada año luchaba más en el campo de golf. Era la edad [O’Meara tenía 61 años], la duración y la sensación de que era el momento”.

O’Meara jugó bien durante seis hoyos comenzando uno bajo par, pero disparó 78 en la primera ronda. Después, le dijo a un reportero que sabía desde hacía mucho tiempo que el viernes sería su última ronda en el Masters. Después de marcar 81 golpes, lo hizo oficial.

“Fue entonces cuando me emocioné”, dijo. “Hablando con los medios de comunicación. Muchos recuerdos volvieron volando mientras hablaba. Primero jugué el Masters en 1980 como amateur. En aquel entonces, nunca soñé que me convertiría en un jugador lo suficientemente bueno como para ganarlo algún día. Entonces, literalmente, fue un sueño hecho realidad para mí”.

“Fue difícil tomar la decisión de alejarme. Pero se sentía bien. Esa es la belleza de los Masters, si ganas, puedes tomar la decisión cuando sea el momento de dejar de jugar. No quería convertirme en uno de esos tipos que hablaban con los medios el viernes de cada año y tenían que responder la pregunta: ‘¿Cuánto tiempo más vas a jugar?’ Me sentí completamente en paz con mi decisión al salir del campo de golf ese día. Emocional, pero en paz”.

Nicklaus hizo 2005 el año en que se despidió de los principales campeonatos, primero en el Masters en abril y luego en el Open Championship en julio.

El último día, la última caminata, el último putt los afecta a todos de manera diferente.

Nicklaus insiste en que no estaba tan emocionado al terminar la segunda ronda de su 45 ° Masters. Su último hoyo fue el noveno, por lo que su caminata final no fue lo que uno podría esperar.

“En realidad, estaba molesto más que nada porque me perdí un putt de birdie de cuatro pies”, dijo. “Quería terminar con ese birdie”.

En su entrevista posterior a la ronda de ese día, Nicklaus admitió que “de alguna manera lo perdió” caminando por la loma hasta el Green del 9, después de pegar un hierro 6 cerca de la bandera. Todo lo que recuerda ahora es la frustración por haberse perdido el putt de birdie.

Si bien Nicklaus afirmó estar bajo control cuando terminó, recuerda que su hijo Steve, quien era su caddie, no lo estaba. “No podemos encontrar ninguna imagen de Steve de ese día donde no esté llorando”, dijo Nicklaus.

Tres meses más tarde, en St. Andrews, Nicklaus hizo un birdie para terminar, pero todavía encuentra el final menos que perfecto. “Quería terminar el domingo”.

La última ronda de Watson en Augusta, en 2016, se llenó de emoción, mucho antes de la caminata final hasta el 18. “Tenía muchos amigos y familiares allí, y toda la semana se convirtió en una celebración. Cuando llegamos al 18 el viernes, parecía más una caída de telón que otra cosa”.

Hubo un momento conmovedor, sin embargo, que todavía hace que la voz de Watson se vuelva muy suave. Mientras caminaba por la loma al 18 por última vez, se detuvo y esperó a que Neil Oxman, su caddie y amigo, lo alcanzara.

“Le dije: ‘Compañero, estamos caminando juntos en el green. No hay argumento. Lo estamos haciendo”.

Fue Oxman, que luego trabajaría los veranos como caddie del PGA Tour para pagar la escuela de leyes, quien le sugirió a Bruce Edwards por primera vez en 1973 que le preguntara a Watson si podía trabajar para él esa semana en St. Louis. Ese fue el comienzo de una relación de 31 años, más cercana que hermanos, entre Watson y Edwards. Cuando Edwards murió de ALS en 2004, el primer día del Masters, Oxman se convirtió en su hombre en la bolsa cada vez que su negocio de consultoría política se lo permitía.

“Para mí fue muy importante que Ox subiera la loma conmigo”, dijo Watson. “Los dos estábamos pensando en Bruce”.

Crenshaw admite fácilmente que lloró repetidamente durante su última ronda en 2015. Y, cuando caminó hacia el Green del 18 y vio a Carl Jackson, su caddie y amigo de siempre, esperándolo, lo hizo de nuevo. Jackson estaba luchando contra el cáncer de colon en ese momento y estaba demasiado enfermo para trabajar, pero el entonces presidente de Augusta National, Billy Payne, lo llevó a la cancha.

“No podía creerlo”, dijo Crenshaw. “Que el club hiciera eso por Carl y por mí, fue increíble”. Fue uno de esos momentos que nunca olvidaré”.

Jackson venció al cáncer y estará en Augusta este año. Crenshaw planea pasar tiempo con él allí. “Un amigo cercano”, dijo. “Él fue quien me enseñó ese campo de golf”.

Claramente, él le enseñó bien.

Stadler también estará en Augusta, llegando el domingo anterior al torneo para jugar con un amigo, pero no participará en ninguna de las rondas de práctica de lunes a miércoles. “Si Kevin [quien ha luchado contra lesiones recientemente] regresa, podría jugar nueve hoyos con él”, dijo. “Y el Par 3.”

Los viejos campeones todavía disfrutan de estar en el Concurso de Par 3. El año pasado, Watson, emparejado con Nicklaus y Player, lo ganó con un cinco bajo par. El nieto GT de Nicklaus, uno de sus caddies, hizo un hoyo en uno en el 9.

“Eso fue especial”, dijo Nicklaus. “Cada vez que uno de tus nietos tiene un momento así, es memorable”.

Nicklaus tiene 22 nietos. A partir del próximo año, todos habrán sido sus caddies (tendrá dos caddies este año y tres el próximo año) en el Par 3. “No creo que intente pasar por los 22 de nuevo”, dijo, riendo

Nicklaus jugó el noveno hoyo el año pasado, lo que normalmente no hace. Cuando su esposa, Barbara, le preguntó por qué, él le dijo: “Si hubiera hecho un hoyo en uno o si hubiera hecho un birdie y Tom tres putts, lo habría dejado”.

Los viejos pueden dejar de jugar en el campo de golf, pero nunca dejan de competir.