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Lo bueno, lo malo y lo doloroso: una historia de Tiger Woods en Liberty National

JERSEY CITY, NJ – Cuando Tiger Woods llegue a Liberty National esta semana, habrá pasado casi una década desde que pisó el pintoresco, aunque arquitectónicamente inusual, campo de Nueva Jersey. A juzgar por sus comentarios, y los comentarios de muchos profesionales del Barclays 2009 (que ahora es el Northern Trust), parecía poco probable que el antiguo vertedero tuviera la oportunidad de organizar muchos más eventos del PGA Tour.

Sin que Woods lo supiera en ese momento, esa semana resultó ser el comienzo de una larga, exitosa, complicada y dolorosa relación entre jugador y campo. Mientras Woods se prepara para jugar por primera vez desde el Open Championship, echamos un vistazo cronológico a la saga Woods / Liberty National de los últimos 10 años, destacando todo lo bueno, lo malo y lo feo.

Después de su primera temporada sin Majors desde 2004, coronada por una sorprendente derrota a manos de YE Yang en el PGA, Woods llegó al Barclays que sigue siendo el número 1 en la Lista de Puntos de la Copa FedEx con cinco victorias esa temporada. Debido a su posición, no necesitaba presentarse en el partido de ida de los Playoffs, un movimiento que hizo en 2007, el año en que debutó la FedEx Cup. Sin embargo, Woods jugó, una decisión que parecía aún más extraña cuando le preguntaron su opinión sobre Liberty National y dijo lo siguiente:

“Es interesante”, dijo Woods, a quien se le pidió que explicara su respuesta de dos palabras. “Es interesante”, repitió. ¡Resonante respaldo!

Increíblemente, a pesar de burlarse del lugar antes de golpear su primer tiro competitivo allí, Woods no solo compitió, casi ganó. En el hoyo 72, que se encuentra a lo largo del agua con vistas de la Estatua de la Libertad y el Bajo Manhattan en la distancia, Woods casi proporcionó un momento vintage para la siempre bulliciosa multitud de Jersey. Al necesitar un birdie, rayó un hierro de 187 yardas de 6 pies a siete pies, preparando un putt imprescindible que habría forzado un playoff con Heath Slocum. Es un putt que Woods normalmente haría mientras dormía, pero se enganchó a la izquierda en el último segundo, casi como si el campo le estuviera dando a Woods el mal de ojo:

El par de dos putts dejó a Woods con un 67 de cuatro bajo par, lo que lo puso a un tiro de Slocum, quien había entrado en la semana 124 en la clasificación de la Copa FedEx. El desempate a muerte súbita de David contra Goliat que muchos esperaban, nunca sucedió, y se sintió como si fuera la última vez que veríamos a Liberty National, especialmente después de que se le preguntó a Woods si esperaba que el evento volviera a Jersey City. Esta vez, no dijo nada.

Y sin embargo, el Barclays volvió a Liberty National. De vuelta en 2013, Woods estuvo ahora sin Majors durante cinco temporadas consecutivas, el tramo más largo de su carrera. Pero una vez más, ocupó el primer lugar en la clasificación de la Copa FedEx, habiendo ganado cinco veces en solo 12 aperturas ese año. Después de que Woods & Co. criticara el diseño en 2009, se realizaron cambios importantes en el campo antes de que la gira regresara en 2013, y esos cambios obtuvieron un pulgar instantáneo de Tiger.

“Hicieron algunas mejoras realmente buenas”, dijo Woods. “Se han cambiado algunas de las áreas de aterrizaje. Se han cambiado algunos de los greens y se han recolocado algunos bunkers, pero han realizado algunas mejoras realmente buenas y positivas”.

Mientras Woods probaba esa semana, en realidad no importaba cómo jugara Liberty National, iba a competir de todos modos. Después de un 33 de ida el domingo, una vez más estaba en la pelea, y tuvo la oportunidad de proporcionar otro momento al borde de su asiento en el par 5 del 13, donde tenía una madera 3 en la mano mientras Esperaba llegar al green en dos para configurar una chance de águila. En cambio, proporcionó una de las imágenes más infames de su carrera, una que lo involucró arrodillándose en un mundo de dolor.

Sorprendentemente, Woods atravesó el resto de su ronda, haciendo bogeys en el 13 y 15, pero rebotando con birdies en los hoyos 16 y 17, cada vez inclinándose con cautela para evitar más dolor mientras sacaba la pelota del hoyo. Una vez más, en el hoyo 72, echó un vistazo al birdie que habría forzado un desempate con el ganador de esa semana, Adam Scott. Esta vez, sin embargo, no se enganchó a la izquierda. Nunca llegó al hoyo:

En dos viajes a Liberty, Woods recolectó un par de T-2. Para cualquier otra persona, eso ganaría etiquetas de “caballo para el campo”. Sin embargo, para Tiger, ahora era un lugar que le recordaría nada más que dos medallas de plata y una imagen de rodillas dolorido en medio de la calle del 13. Como descubrimos al año siguiente, ese momento pareció indicar el comienzo del fin para Woods, cuyo cuerpo claramente se estaba derrumbando. Durante los siguientes cuatro años, Woods jugó solo 19 eventos, en muchos de los cuales se vio obligado a retirarse debido a una lesión. Durante ese lapso tuvo un top 10, una serie de lesiones, algunas rondas en los 80 y ni una sola victoria. Después de perder el corte en Torrey Pines en enero de 2017 y luego salir del field en el Dubai Desert Classic el próximo mes.

Después de lo que muchos medios de golf describieron como un año del infierno, Woods regresó a Liberty National no como jugador, sino como capitán asistente de Steve Stricker en la Copa Presidentes. Por supuesto, a pesar de que Woods no estaba compitiendo, seguía siendo el mayor atractivo, respondiendo muchas preguntas en conferencias de prensa y recibiendo vítores solo por pasear con el auricular puesto. Una de las preguntas lanzadas en su camino arrojó, con mucho, los titulares más importantes de la semana, comprensible dado el hecho de que los espectadores estaban viendo otra paliza estadounidense al equipo internacional que carecía del departamento de emoción. Hablando por primera vez desde su cirugía de fusión de espalda en abril de 2017, Woods dejó en claro que no había prisa por volver al golf profesional.

“No sé lo que me deparará el futuro. Como les dije, tiros de 60 yardas”, dijo Woods, quien había declarado la semana anterior en un blog en su sitio web que había comenzado practicando su wedge.

Pero fue su respuesta a una pregunta justo antes que llamó la atención de todos. Cuando se le preguntó si podía ver un escenario en el que no podría volver al golf competitivo, Woods dijo: “Sí, definitivamente”.

Eso tuvo que haberse sentido como un golpe para los fieles de Tiger, incluso para las personas que estuvieron a su lado desde el primer día.

Con todo lo dicho, la Copa Presidentes 2017 fue una buena semana en la vida de Woods. Estuvo comprometido durante todo el evento, no solo con el equipo sino con los fanáticos, y si era su última vez en Liberty National en cualquier tipo de competencia de golf, podría mirar con cariño al lugar.

Diez años, un par de T-2, una lesión en el campo de aspecto horrible y una aceptación de que su carrera podría haber terminado más tarde, Woods regresa a Liberty National esta semana para … ¡jugar al golf! Y lo está haciendo como el actual campeón del Masters, algo que ni siquiera él podría haber imaginado cuando dijo que definitivamente podía ver un escenario en el que nunca volvería al golf competitivo. Sin embargo, desde esa épica victoria del Masters, Woods ha sido inestable en cuatro aperturas, fallando cortes en el Campeonato PGA y el Campeonato Abierto y terminando T-9 en el Memorial y T-21 en el US Open. Con la forma en que miró a Royal Portrush, es justo preguntarse si el Masters podría haber sido su último hurra. Conociendo a Woods, podría presentarse y competir esta semana una vez más. (El lugar ha crecido lo suficiente como para anunciar que organizará un torneo amateur de alta gama allí en septiembre para ayudar a la Fundación Tiger Woods). O podría perder el corte y aumentar la máquina de especulación a 11. De cualquier manera, será otro capítulo complicado para agregar a la historia de Tiger Woods en Liberty National.