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Las reglas no escritas de los campos de práctica del PGA Tour

 

A primera vista, cada jugador se ve muy bien en el range de práctica en un evento del PGA Tour. Altos tiros de salida. Piercing de los hierros. Sin embargo, mira un poco más de cerca y puedes decir mucho sobre ese chico: su poder de estrella, personalidad, habilidades sociales, hábitos, el estado de su juego o incluso su vida. No es tan diferente a los pasillos de la escuela secundaria en todo Estados Unidos. Rickie Fowler? Sr. Popularidad. Tiger Woods? El macho alfa, aunque parece haberse suavizado un poco en los últimos años. Brooks Koepka? El uber jock.

«Hay un ritmo hermoso», dice Paul Casey. “Los jugadores, caddies habituales, la prensa, los representantes, el personal. Todo fluye. Todos están conscientes de quién está trabajando, quién está moliendo, quién necesita ser mimado, quién necesita que lo dejen solo».

¿Bryson DeChambeau y Hideki Matsuyama? Caen en este último, cada uno se afana sin parar bajo los ojos vigilantes de un ejército de personas en movimiento, personas de video, personas del equipo, personas de caddie, personas de agentes. En el caso de DeChambeau, una persona del rocío también, ya que quizás hayas escuchado sobre el tipo que rocía la niebla en cada uno de sus pelotas de práctica una tarde en el Tour Championship del año, pasado para que el científico pueda explicar los efectos de las gotas en cada disparo.

Más allá del negocio de mejorar sus juegos, también se realizan transacciones comerciales, con el range que sirve como Main Street dentro del vecindario más grande de los torneos. Por aquí hay un representante de equipo que vende un nuevo elixir mágico, por allí un entrenador de swing mirando a un cliente potencial. En otros lugares, los medios de comunicación están al acecho de una historia caliente.

«Esta es nuestra oficina», dice Brandt Snedeker. «Estamos tratando de hacer el trabajo aquí».

La forma en que cada individuo hace esto también puede ser reveladora, ya que existen pocas políticas formales para esta oficina. Las reglas no están escritas, pero establecen que todos los que pisan el range las comprenden o absorben rápidamente para que la oficina pueda funcionar de manera eficiente.

Casey, por ejemplo, califica como un hablador. «Pasará una hora y media aquí y golpeará 10 minutos de pelotas de golf», dice el veterano Mark Fulcher, quien hasta hace poco trabajó durante los últimos 10 años con Justin Rose.

O como dicen los británicos, faffing. Es por eso que el caddie de Casey, John McLaren, le envía un mensaje de texto a su jefe minuto a minuto que incluye la hora precisa para llegar a la zona, el green y el tee box, todos los días, y también el tiempo necesario para caminar desde un lugar para el otro.

«Una vez que comience, no hablaré con nadie», dice Casey.

Él no es el único.

«La gente sabe si estoy tranquilo para dejarme solo», dice Jason Day. “Si estoy hablando, estoy más relajado y no me importa. Pero si estoy tratando de concentrarme, iré a un lugar más tranquilo. O, a veces hay algunos tipos con los que simplemente no te llevas bien o no haces clic o no hablas con ellos».

Cualquiera que sea el caso, los jugadores son en gran medida criaturas de hábito. La rutina de Casey incluye una cuerda en el suelo para trabajar en su camino y un calentamiento de 50 pelotas que se supone que demorará 26 minutos, desde el wedge hasta el driver. El patrón de división es preciso, aunque es mucho menos ingenioso que las obras maestras de tablero de ajedrez cuidadosamente elaboradas. El jugador del PGA Tour Champions, Tom Pernice, es conocido por la talla, o las trincheras largas y rectas que Vijay Singh ha estado cavando durante décadas.

Sin embargo, hay algunos que rompen el molde. El Snedeker, de voz rápida y nervioso, por ejemplo. «Estoy por todo el lugar», dice, señalando un patrón que es similar a algo que verías en tu cancha local. “Siempre me estoy moviendo y cambiando de objetivo. Me muevo dentro de tres pies hacia arriba y hacia atrás y alrededor. Siempre he sido así. Estoy demasiado despistado. Siempre estoy intentando cosas diferentes, tratando de encontrar la siguiente solución».

Luego está la cuestión de dónde algunos jugadores se ponen en marcha. Por lo general no es accidental. Algunos prefieren el lado derecho del range porque estar allí a menudo promueve un corte, de acuerdo con un puñado de jugadores. Algunos van a la izquierda por la razón opuesta, un empate. El viento también juega un factor importante: el viento le permite a un jugador saber de inmediato cómo está golpeando, ya que cualquier golpe malo será expuesto por la brisa.

«Solía ​​ir al extremo derecho del range porque cuando recupero el palo, mi mayor falla es que lo retomo un poco por dentro, y estar en el lado derecho me haría retroceder más al cuadrado», dice Snedeker . «Pero verás que los muchachos incluso configuran ciertas formas según la posición del sol porque no les gusta ver su swing en su sombra».

Cerca de todas esas sombras hay otros operadores, desde caddies que a veces se doblan como guardaespaldas, hasta representantes de marcas que venden sus productos, hasta los 10 por ciento, que firman todos esos tratos lucrativos, hasta el personal de range, encargado de mantener el lugar en funcionamiento.

Desde el primer año del Campeonato Wells Fargo, en 2003, Todd Lawton ha sido el hombre que supervisa a una brigada de voluntarios, en su mayoría estudiantes de programas de golf o profesionales de clubes, que ayudan a mantener las cosas ordenadas en medio del caos organizado en Quail Hollow. Con un field de más de 156 jugadores y más de 5,000 bolas por día de hasta una docena de marcas, no es una tarea fácil.

El miércoles del día pro-am de este año, el primero de su equipo llegó a las 5:20 am. La primera bola en el aire en el range llegó 35 minutos más tarde. Esto, después de que Kyle Stanley fue el último hombre en cerrar la noche anterior, el último de los voluntarios que no completó los divots hasta después de las 8:30 pm.

«Es gracioso, los muchachos no golpearán las pelotas de los demás, incluso si son del mismo tipo», señala Lawton. «Si hay una bolsa con algunas sobras, la tirarán del camino y tomarán las suyas desde aquí».

Lawton, un profesional del club afable y entrenador de golf en la Universidad de Carolina del Sur-Upstate en los últimos 14 años y en la Universidad de Queens en Charlotte, lo ha visto todo, desde lo maníaco hasta lo absurdo y lo humorístico.

Una vez, el entrenador de DeChambeau enganchó cinco bolsas de bolas, inspeccionando cuidadosamente cada pelota y arrojando a un lado las que consideró inadecuadas. «Era el valor de dos bolsas», dijo Lawton, riendo. «Estábamos mirando [a las pelotas] como ¿Qué les pasa? Lo que sea que funcione».

En otra ocasión, un reportero de televisión local, vestido con un traje de tigre, saltó de detrás de una tienda e intentó darle un abrazo al verdadero Tiger. Luego estaba la clínica Dennis Walters con 150 niños. El artista de trucos con silla de ruedas, incluido en el Salón de la Fama del Golf Mundial la semana pasada, procedió a golpear a una tan alta que 35 niños corrieron a la cancha tratando de atraparla, con otros profesionales pegando cerca. Los niños son intrépidos e ingeniosos. La mayoría de ellos volvieron con los bolsillos llenos de pelotas de golf.

Lawton no necesitaba seguridad para obtenerlos, aunque la aplicación de la ley está cerca si es necesario. Pero con Tiger fuera del field del Wells Fargo, solo uno o dos oficiales de policía se encontraban regularmente en servicio, como es el caso en la mayoría de las semanas.

Más omnipresente es el personal del equipo, respondiendo a los mensajes de texto o llamadas de sus jugadores para doblar un wedge, modificar un driver allí. Los cambios son bastante simples pero precisos.

«Solía ​​ser mucho peor», dice Keith Sbarbaro, vicepresidente de operaciones de Global Tour de TaylorMade, quien ha sido un miembro de los ranges durante dos décadas. «Bob Estes y Steve Flesch eran grandes retoques. Ahora, nadie es realmente un bromista molesto. El ajuste es mucho más fácil con TrackMan. En los viejos tiempos, si un chico quería que un palo entregara más, tendría que construirle un nuevo driver. Ahora, cambiamos los pesos o los lofts, y eso prácticamente lo resuelve».

Esa no es la única diferencia. Hace veinte años, la gama era como el salvaje oeste. Todo lo que se necesitaba para que alguien lanzara al equipo para obtener una credencial que le proporcionara acceso al range era una tarifa. Ahora, al menos un jugador ya debe estar usando tus cosas para obtener una. La economía del mercado de equipos también ha cambiado el proceso. En los días económicamente más fértiles de las guerras de driver, las compañías eran conocidas por gastar $ 10,000 para que un hombre usara su putter esa semana para obtener una ventaja en la cantidad de driver en la gira, una herramienta de marketing clave que podrían usar para los consumidores. Con el negocio menos efímero de lo que era hace una década, junto con el advenimiento de las redes sociales, ese ya no es el caso.

«Era de día y de noche cuando salía por primera vez», dice Sbarbaro. «El setenta y cinco por ciento de la gira podría jugar cualquier madera que quisiera. No hubo contratos. Solía ​​ser un trabajo de ventas completo. Ahora es bastante casual».

Luego están los propios ranges.

Por un tiempo, Smylie Kaufman, de 27 años, olvidó lo que era estar en el PGA Tour después de perder su tarjeta, sufrir una lesión y ser relegado al Web.com Tour, donde los ranges son un poco diferentes. Había mucha menos gente, por un lado, y muchos más problemas, por otro.

«Algunos ranges [en la Web] simplemente no son buenos», dijo. «Sólo me importa la suciedad. ¿No eres capaz de tener un club en donde puedas tener un poco de altura para tus tiros?»

Tener una superficie nivelada, bien cuidada desde donde golpear, ayuda. Lo mismo ocurre con el espacio, ya que no todos los ranges, incluso en el PGA Tour, se crean por igual. Entre esos fields con algunos de los mejores que los jugadores ven todo el año: Augusta National, TPC Sawgrass, Quail Hollow, TPC River Highlands.

Un gran campo o evento, mientras tanto, no necesariamente equivale a un gran range. Riviera, Torrey Pines, Waialae y Kapalua se consideran algunas de las instalaciones de práctica más débiles en el tour debido a sus límites de espacio o sus líneas de destino defectuosas. (O, en algunos casos, ¡redes!)

«Se crea un poco de caos», dice Snedeker. «Siempre estás buscando a un tipo que golpea los drivers porque sabes que casi han terminado. En los días a favor de la mañana, quieres encontrar a un jugador que no esté jugando y que pueda empujarte en tu camino durante 30 minutos».

Eso no es todo por lo que tienen que preocuparse.

«Usted obtendrá el ocasional ‘Copa Tin’ en el range», dice Snedeker.

A medida que avanza la semana, la dinámica también cambia. «Lo que encuentra es que el lunes, martes, miércoles, todos son optimistas», dice Fulcher. «No importa si estás jugando bien o si te perdiste cinco cortes seguidos. Es una nueva semana, un nuevo comienzo».

Después de eso es cuando las cosas empiezan a ser más tranquilas, más serias. Las suspensiones se han ido y el elemento social se desvanece a medida que se desarrolla el torneo. «Es un gran cambio de martes y miércoles a jueves», dice Rose. «Verás algunos tipos estresantes y otros que entran en pánico».

¿El momento favorito de Rose allí? Es lo mismo que todos los demás. «El domingo», dice, sonriendo. «Cuando eres uno de los últimos dos muchachos en el range».