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El nuevo Tour Championship no fue perfecto, pero funcionó

ATLANTA – No hay cura para una resaca.

Elija: remedios caseros, suplementos herbales, chamanismo. Todos prometen alivio, muchos espíritus heridos juran por ellos, pero ninguno cumple. Hay una, y solo una, reducción para la mañana siguiente.

Y ya es hora.

Inequívocamente, la última versión de la Copa FedEx, con su nuevo comienzo ajustado, no fue un limón. Los dos mejores jugadores de golf, Brooks Koepka y Rory McIlroy, estaban en la pareja final en el Tour Championship, con Xander Schauffele y Justin Thomas manteniendo distancia. La fusión de rendimiento y popularidad fue un escenario soñado para cualquier domingo, y mucho más para el final de temporada del PGA Tour.

Igual de importante, los jugadores que ocuparon los puestos 10º al 20º antes del jueves en East Lake, a menudo abandonados como si fueran meros espectadores en formatos anteriores de la Copa FedEx, tuvieron una oportunidad viable de competir bajo el nuevo sistema.

“No hay póliza de seguro esta semana para nadie. Los tipos que están arriba, incluso los que están en la mitad del grupo, tenían una póliza de seguro [antes]. Si no jugaste bien, no importó [aún así terminaste alto en la clasificación final de puntos]”, dijo Paul Casey, uno de esos muchachos de la mitad del grupo que terminó quinto. “[Ahora], los muchachos del medio y los de abajo no tienen absolutamente nada que perder y mucho que ganar”.

Rickie Fowler, quien comenzó la semana 19 de la lista de puntos de la Copa FedEx, agregó: “Es mucho más sencillo. Está justo delante de ti. Puedes ver lo que está sucediendo, lo que necesitas hacer. Así que creo que para el primer año, es un éxito”.

Mantenerse en el tema de la tabla de líderes previa al torneo y el field en sí mismo, sirvió tanto para la temporada regular como a los maestros de los playoffs. Cuánto debería inclinarse esa escala a cada lado sigue siendo un debate. Después de todo, el trabajo de 43 semanas debería superar al de dos, ¿no? Aunque, si es una postemporada, debe ser recompensado especialmente. Que los guerreros de todo el año como Koepka, McIlroy y Schauffele peleen con los ganadores de los playoffs, como Thomas y Patrick Reed, garantiza elogios.

McIlroy ayudó al ganar el torneo tal como es ahora, y también pudiendo hacerlo en la versión tradicional, sin un comienzo escalonado.

“Mi objetivo era disparar el score más bajo de la semana”, dijo McIlroy, sosteniendo el trofeo. “Me estaba concentrando en eso”.

Sin embargo, ¿fue este éxito un subproducto del sistema, o una casualidad?

Daría náuseas a algunos fanáticos saber que con el nuevo sistema de puntuación, la temporada pasada se habrían privado de uno de los momentos indelebles en la historia del golf, viendo en la definición del Tour Championship a Justin Rose en lugar de Tiger Woods. Con todo el debido respeto a Rose, eso hubiera sido tan malo como el brócoli en un pastel de cumpleaños.

La amenaza del ganador fugitivo perdura bajo el nuevo formato; el líder con 10 bajo el par previo al torneo que podría comenzar 65-65 es una posibilidad perjudicial para la definición. Y por mucho que se suponga que el efectivo sea la historia, sigue siendo una desconexión con los fanáticos.

Lo que existe no es perfecto. Pero es una noción reconocida por oficiales y jugadores.

Recuerde, fueron los jugadores los que firmaron este modo de puntuación y, aunque no es universal, considerando a McIlroy como uno de sus detractores la semana pasada, muchos mencionaron la conversión de puntos a golpes como algo positivo.

“Como jugador y creo que incluso como fanático, los puntos fueron difíciles de resolver”, dijo Matt Kuchar. “Los jugadores ciertamente no tenían idea. Era demasiado matemático, nadie podría hacer los cálculos… No me sorprendería si se modifica un poco aquí o allá, pero creo que el concepto general ahora es realmente bueno”.

“Creo que la simplicidad es lo que me gusta de él “, dijo Rose. “Pero lo más importante es que los fanáticos en casa pueden seguirlo mucho más fácilmente”

Sin embargo, una incertidumbre palpable cubrió el torneo a principios de semana.

“Va a ser extraño”, dijo Thomas el martes. “Voy a necesitar encontrar una manera de pensarlo porque, para ser sincero, nadie lo ha tratado”.

Thomas estaba hablando sobre el comienzo escalonado, en el que lideraba antes de siquiera pegar un tiro. Pero podría haberse aplicado de otra manera.

El otoño pasado, bajo el brillo de las luces del estacionamiento de East Lake, Fowler recurrió a un grupo que incluía a jugadores de la gira, personajes importantes y amigos el domingo por la noche. “No hay forma de que superemos eso”, dijo Fowler con una sonrisa incrédula cuando Tiger reclamó su título número 80 del PGA Tour de manera ultra dramática.

Inicialmente se probaría que Fowler estaba equivocado siete meses después, cuando Tiger se puso la chaqueta verde por quinta vez. Sin embargo, hasta el regreso de la gira a Atlanta, todavía tenía razón.

Solo en comparación con el Tour Championship del año pasado, diría que la versión de este año careció de atractivo. Bueno, incluso el Super Bowl carecía de emoción comparado con lo que vimos en esos cuatro mágicos días de septiembre.

Para aquellos que no lo han vivido, East Lake, incluso con los lujosos bonus, a menudo se siente menos que un evento normal, en parte quizás debido al pequeño field. A su vez, esa disposición es disimulada por los fanáticos. Atlanta es una sede apasionada, y a pesar de la ausencia de ya sabes quién, llegaron en buen número esta semana. Pero también parece que te has topado con una barbacoa, y que un torneo de golf ha estallado en el patio trasero.

El problema es que las imágenes, emociones y experiencias del año pasado estaban muy vivas. Cuando algo que has perdido regresa, nunca querrás dejarlo pasar nuevamente. Woods no estuvo en Georgia este fin de semana, pero con los interminables homenajes televisivos y las notas de sitios web (incluida esta publicación) y la publicidad promocional impulsada por toda la ciudad y el campo, se sintió como si hubiera estado.

Junto con el curioso nuevo formato, el entorno se atenuó notablemente de martes a jueves en East Lake.

Luego llegó el viernes, y los jugadores y las multitudes se acomodaron. El formato, el que los críticos gritaron que sería un espectáculo secundario, no lo fue.

“Hoy se sintió normal”, dijo Thomas después de la segunda ronda. “Ayer fue raro. Le dije eso a mi padre. Es tan extraño mirar hacia arriba y ver 10 bajo el par. Quiero decir, no me importa quién eres, me cuesta creer que alguien vaya a jugar diferente”.

“No es gran cosa”, agregó Koepka el viernes por la noche. “Simplemente sales y tratas de cerrar esa brecha”.

El sábado trajo casi lo mismo, y aunque no estuvo cerca del circo del año pasado, hubo un ambiente de puerta trasera en East Lake a principios de la tercera ronda. Que Koepka, McIlroy y Thomas aparecieran luchando en lo que fue un día pintoresco no hizo daño. Nadie puede reemplazar a Woods, esto lo sabemos. Pero este fue el mejor remedio casero que tiene la gira para un evento sin Tiger.

El reinicio del domingo por la mañana fue más discreto, las tormentas del sábado y las personas lesionadas fueron muy importantes en el pensamiento colectivo. Cuando se corrió la voz de que todas las víctimas habían salido del hospital, suspiraron y se relajaron los hombros.

La pelea de peso pesados no fue una gran pelea. Schauffele fue deshecho por tres bogeys, y Koepka simplemente se fue cuando Rory tomó impulso. Los bogeys consecutivos en los el 14 y 15 pusieron brevemente en duda el problema, pero un par salvado de siete pies en el 16 cerró la puerta.

Mientras Rory caminaba por el hoyo 18, los fanáticos, algo presionados por los marshalls, rodearon el green, tratando de recrear el panorama de hace un año. Al observar a la multitud, un voluntario con sombrero parecía melancólico. “El año pasado fue especial, ¿no?”

Lo fue. Pero este Tour Championship, y los que siguen, también pu