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Collin Morikawa y Matthew Wolff compiten para el Novato del Año

 

El debate terminó en enero. Tenía una destreza en el juego corto para igualar su poder prolífico, y su producción de hierros estaba muy por delante en el Web.com. Los resultados lo respaldaron: Cam Champ, aclamado como el «Futuro de Golf» por varias publicaciones –incluida esta-tenía una victoria, cuatro top 11 y cinco top 25 en las  primeras seis aperturas de su campaña de novato. El entonces jugador de 23 años estaba tan bien que fue incluido como uno de los favoritos del Masters, a pesar de no recibir una invitación para Augusta National. Le puso un candado al premio Novato del Año.

Efectivamente, Champ fue incluido en la lista de candidatos por el PGA Tour, que se publicó este miércoles. Sin embargo, mucho ha cambiado desde enero. Olvídate de ganar el premio; hay una buena posibilidad de que Champ no se lo lleve.

Esto se debe a que Collin Morikawa, Matthew Wolff, Adam Long y Sungjae Im han disfrutado de temporadas que han superado las de Champ. Entonces, ¿quién tomará el título como el mejor novato de la gira en 2019? Aquí están los casos para cada uno:

Adam Long

Una de las verdaderas historias de Cenicienta que la gira ha visto en bastante tiempo. Aunque es demasiado pronto para llamarlo una maravilla de un solo golpe, Long no hizo mucho después de su victoria en el Clásico del Desierto, perdiéndose ocho de sus siguientes 10 cortes y registrando solo otro top 10 en la temporada. Que incluso esté en la lista es una hazaña en sí misma.

Cameron Champ

Aunque Champ fue un fenómeno de otoño después de su victoria en Sanderson Farms, sufrió una fuerte caída en el año nuevo. Perdió el corte en 11 de sus últimas 20 aperturas, con solo dos finales de top 40 en ese tramo. Mientras lideró la estadística en driver y fue sexto en golpes ganados/fuera del tee, el resto de su juego fue un poco desordenado, terminando en el puesto 161 en approach, 188 en todo el green y 151 en golpes ganados. Tiene solo 24 años y su distancia es un activo que todos anhelan. Aún así, la próxima temporada será un barómetro si Champ ha aprendido de los dolores de crecimiento, o si simplemente estaba encendido en el otoño pasado.

Matthew Wolff

Wolff ganaría fácilmente el voto de los fanáticos. Su swing viral —parte de béisbol, corte de piñata— longitud y bravuconería son las trampas de una estrella comercializable. Ganó seis veces como estudiante de segundo año en la temporada 2019, un récord en Oklahoma State, que incluía el título individual de la NCAA, mientras publicaba un promedio de score de 68.69, el más bajo en la historia de la NCAA. Wolff llevó ese éxito a la gira, ganando el 3M Open sobre Morikawa en solo su tercer inicio profesional.

«Lo que ha hecho en los últimos dos o tres años es absurdo», dijo Morikawa recientemente a Golf Digest. «Crecimos jugando uno contra el otro en el golf junior, y su impulso es implacable».

Tal vez, sus exhibiciones de mayor a menor en sus otras seis aperturas (un T-19 fue su segundo mejor resultado) evitarían que gane el Novato del Año. Pero dada la trayectoria de esta estrella en ciernes, no importará ni un ápice.

Collin Morikawa

Aunque fue eclipsado por la llegada de Wolff y Viktor Hovland, Morikawa tuvo el mejor desempeño general del cuarteto de profesionales universitarios (no se olvida a Justin Suh). Se convirtió en un T-14 en el RBC Canadian Open en su debut en la gira; una semana después, hizo el corte en el US Open (T-35). ¿Admirable, si?

Luego Morikawa se transformó en una bola de fuego comenzando en Minnesota, terminando T-2 en el Abierto  3M, T-4 en el John Deere Classic y ganó el Barracuda. A diferencia de Wolff y Champ, el juego de Morikowa no está alimentado por el poder sino por la precisión: si hubiera comenzado lo suficiente antes como para calificar, habría terminado la temporada regular entre los cinco primeros en golpes ganados: approach y greens en la regulación.

«Siempre es muy divertido», dijo Wolff sobre el avance de Morikawa. «Creo que cuando jugamos juntos, sale como algo obvio. Ha estado muy bien, y los dos tenemos uno ganado ahora, así que es una especie de batalla increíble de un lado a otro».

Morikawa se enfrió en sus últimos tres eventos, un T-31 en el Wyndham, T-52 en el Northern Trust y T-48 (en el field de 70 jugadores) en el BMW Championship para perderse el Tour Championship. Sin embargo, ese triunfo, cuando más la necesitaba, ha hecho que su candidatura sea viable.

«Si sucede, sucede», dijo Morikawa sobre el Novato del Año. «He demostrado que pertenezco aquí. Ahora se trata de la próxima progresión».

Sungjae Im

Im es el más desconocido de este grupo. Esta relativa invisibilidad no es por falta de apariencia. Lideró la gira en aperturas (35) y cortes (26), y sus 118 rondas fueron 18 más que el competidor más cercano. Terminó el año 17 en golpes ganados, y fue el único novato en llegar a East Lake.

Aunque los fanáticos pueden no darse cuenta, los que están dentro de las cuerdas sí lo hacen. Luego de un emparejamiento con Im en el Northern Trust, el caddie de Joel Dahmen, Geno Bonnalie, fue a Twitter para dar testimonio de las cosas que había visto. «En mis tres años cortos en el PGA Tour, hemos tenido la fortuna de jugar con algunos de el mejor del mundo «, escribió Bonnalie. «Sungjae Im es el jugador más impresionante que he visto».

Morikawa agregó: «Oh Sungjae, ese tipo es una bestia. No hay muchos agujeros en su juego».

Veredicto

Todo se reduce a Morikawa e Im. Si bien Morikawa tiene una victoria en su poder, tiene dos cosas importantes en su contra. Tamaño de la muestra, como se evidencia con Champ, seis eventos no es una gran prueba de fuego. Im es el noveno jugador en llegar al Tour Championship como el único novato en la era de la Copa FedEx; en las ocho instancias anteriores, ese jugador capturó los honores ROY. Aunque el juego de Morikawa tiene un marco más consistente que el de Champ, es difícil pasar por alto el trabajo de Im, dándole el visto bueno como el Novato del Año 2019.