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British Open 2019: Cómo sobreviví una noche en el Open Camping Village

COLERAINE, Irlanda del Norte: a cinco millas de la carretera de uno de los lugares más encantadores del planeta, el Royal Portrush Golf Club y el 148º Open Championship, puede practicar con su wedge y hacerse una foto con una réplica de la Jarra Claretee. Tomar unas pintas de Guinness (realmente es diferente aquí), hablar sobre el golf del día y descansar tu cabeza en una almohada mientras miras las estrellas. La mejor parte es: cuesta solo un poco, o incluso nada.

Eso significa algo, considerando que este es el primer Abierto que se juega en Irlanda del Norte en 68 años. Una rápida búsqueda en Google de hoteles en y alrededor de esta ciudad costera de aproximadamente 7,000 revela algunas opciones, aunque esta semana muchos le costarán cientos de libras por noche. Hay una hermosa casa de campo disponible que cuesta 700 libras. Asequible para alguien, claro, pero probablemente no tan divertido.

Bienvenido a The Open’s Camping Village, donde cualquier persona de 24 años o menos entra gratis. Cualquier persona mayor puede pagar tan poco como £ 40, dependiendo del día. A cambio, como presencié el miércoles por la noche, obtienes una tienda de campaña, un saco de dormir, una almohada, el uso de duchas y baños, así como un par de campos de fútbol improvisados ​​y algunas áreas de golpeo.

Aún mejor es la experiencia, que se siente como una de las interminables noches de verano de la juventud, del tipo en el que los niños juegan alegremente en las cercanías, los adultos disfrutan de algunas bebidas y pizzas o hamburguesas, y todos se hacen amigos, ligados por su amor por el viaje, vacaciones y, por supuesto, golf.

“Ya he reservado para el próximo año”, dijo Simon Green de Lincolnshire, Inglaterra, quien se ha quedado en el campamento cada año desde que la R&A comenzó a ofrecerlo a los espectadores en Royal Troon en 2016 como una manera de hacer que el Open sea más accesible (leer: asequible) para un público más joven.

Este año, Green trajo a su hijo de 8 años, Alfie, quien es un gran fan de Rory McIlroy después de recibir una toalla y una pelota del irlandés del norte durante el Abierto del año pasado. “Deben estar haciendo algo bien”, dijo Simon sobre el pueblo de la R&A-run.

La oferta inicial hace tres años presentaba menos de 200 tiendas de campaña, estaba menos organizada y estaba más enfocada en atraer al codiciado grupo de fanáticos, los millennials, a un ambiente similar a un festival.

“A [jefe de R&A] Martin Slumbers se le ocurrió la idea del campamento porque una de las barreras más grandes para llegar al Open era el costo”, dijo Tom Critchley, quien trabaja con la organización que supervisa la operación del campamento. “Quería que los jóvenes pudieran venir aquí a un buen precio”.

Parece estar funcionando, al menos a juzgar por cuánto ha crecido el pueblo.

En los años posteriores, la operación se ha expandido a 706 tiendas de diferentes tamaños y comodidades (incluida una opción de “glamping” más lujosa en la que las tiendas incluyen una cama real, un edredón y una decoración acogedora). En su capacidad, el sitio puede albergar a 2,372 personas, lo que lo convierte en el “hotel” más grande de la zona. Todas las 706 tiendas ya están agotadas para el viernes.

No hay escasez de opciones de entretenimiento, tampoco con juegos amistosos de fútbol, ​​un área de chipping, televisores, una gran carpa comunal que sirve como pub de barrio y bandas locales y otras bromas.

El miércoles por la noche, eso incluyó una sesión de preguntas y respuestas con el caddie Craig Connelly, quien ha estado en las bolsas de Paul Casey, Martin Kaymer y, actualmente, Branden Grace. Luego, una banda local de Portrush, Bowana, riffed blues, funk, soul y rock para el deleite de unos pocos cientos de campistas.

“Desearía que algo como esto estuviera disponible cuando yo era un niño”, dijo Connelly, quien creció en Glasgow. “Llegar al Open es una cosa, pero encontrar alojamiento no se pudo. Todos los precios fueron subidos.

“Estoy absolutamente impresionado. Este lugar es genial. Hace que el Abierto sea accesible para todos”.

Como Jordan Austin, de 24 años. Es de Irlanda del Norte, pero está pasando toda la semana en el pueblo con un boleto para jóvenes, lo que significa que puede quedarse gratis. (¡Los beneficios de los jóvenes!) Ya se había hecho amigo de otro grupo de visitantes de los Países Bajos, y en total había personas de unos 20 países acampados en la aldea el miércoles, desde Estados Unidos hasta Australia y más allá.

“No teníamos idea de que sería una organización tan buena”, dijo Austin, quien dijo que planea regresar incluso después de haber alcanzado el límite de edad para alojamiento gratuito. “Es fantástico”.

El caddie Craig Connelly, que trabajaba en Portrush para Branden Grace, vino a hablar con los que pasaron la noche.

¿Y por qué no? También había un montón de bebidas y comida para que todos pudieran dormir de buen humor, con un puñado de cervezas de barril y bocados de los restaurantes locales Pizza Umami y Pheasants ‘Hill Farm, que fue elegida como la mejor comida callejera en Irlanda del Norte y ganadora del premio People’s Choice de los British Street Food Awards (puedo atestiguar que la hamburguesa de venado con todos los adornos realmente valió la pena por £ 8).

“Es como una versión de Glastonbury más pequeña, más suave y con clasificación G”, dijo David Gorey de Dublín, en referencia al festival de cinco días de música y artes escénicas de Inglaterra que se celebra cada verano y atrae a un par de cientos de miles de juerguistas y una cierto cantidad de libertinaje.

Sin embargo, realmente no hay nada de esto último en el campamento, esto es golf, después de todo. El ambiente es relajado y familiar, con horas de silencio después de las 10 pm. Está bien, así que las actividades de la tarde se realizaron más allá de las 11 pm del miércoles con unos cientos de personas en la víspera del Abierto, pero a nadie pareció importarle. Sin embargo, a las 11:30, casi todas las tiendas estaban apagadas, con solo los sonidos de la lluvia y el viento, un automóvil lejano y el ronquido ocasional de un vecino en la sección de tiendas de campaña en que estuve acostado toda la noche.

“Es una gran experiencia para los niños”, dijo Natalie Balderson, de Leeds, quien, junto con su esposo, Tim, y su hijo pequeño, Jack, ha estado en algunos eventos abiertos, incluida la edición de 2009 en Turnberry, donde Tom Watson se perdió un putt para ganar en el hoyo 72. “Es muy agradable y todos son muy amables”.

También está bien pensado, repleto de contenedores portátiles que incluyen duchas y baños.

Despertados por el olor del café recién hecho y el desayuno flotando en el aire fresco de la mañana, y la luz de un amanecer temprano, todos parecían levantarse temprano. Con los autobuses listos para llevar a todos a Portrush, a 15 minutos, la primera ronda del Abierto esperaba a cientos de felices campistas.