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British Open 2019: El mito de la ventaja en casa

APOuimet, en el centro, da la mano a Vardon, a la izquierda, y a Ray, ambos de Gran Bretaña, en el Abierto de Estados Unidos de 1913 en el Country Club.

Graeme McDowell no ocultó el hecho de que su misión principal en 2019 era clasificarse para el Campeonato Abierto en su ciudad natal de Portrush, Irlanda del Norte, donde Royal Portrush organiza la próxima semana el torneo más antiguo de golf por primera vez desde 1951. Se dio cuenta de ese objetivo el mes pasado en el RBC Canadian Open, donde terminó entre los 10 primeros, gracias a un put put de 30 pies en el hoyo 72, y obtuvo uno de los tres puestos calificados del evento PGA Tour.

No era solo que McDowell quería jugar frente a un público local. Más aún, fue el hecho de que estima haber jugado Royal Portrush hasta 500 veces, y el campeón del US Open 2010 también ganó un evento amateur allí en 2000, el Irish Amateur Close Championship.

Es algo raro competir en un campeonato importante en un diseño familiar en su ciudad natal, y aún más raro de jugar en el lugar al que podría llamar un campo local. Darren Clarke, quien ahora tiene su hogar en Portrush, y Rory McIlroy, de la cercana Holywood, también tienen más que una familiaridad pasajera con estos links. Es difícil pensar que sus considerables reservas de conocimiento local, incluso con una reciente renovación de varios hoyos, no sería una ventaja en el 148º Abierto.

Pero no hay garantía de que un jugador pueda aprovechar esa oportunidad. Hace dos años en Royal Birkdale, Tommy Fleetwood estaba entre los favoritos del Open Championship, gracias en parte a crecer a la vuelta de la esquina en Southport, Inglaterra, um lugar al que solía escabullirse cuando era niño para jugar algunos hoyos en un hora. Resultó que no era un factor, terminando T-27 después de abrir con un 76.

“Una de las cosas más difíciles al respecto [jugar en tu campo local] son ​​las expectativas”, dijo Pat Pérez, quien durante años compitió en el evento del PGA Tour en el campo de golf Torrey Pines en La Jolla, California, donde trabajó en el campo de práctica desde los 13 años y jugó en la Norte y Sur cuando crecía. “Está el tuyo, y luego está el de todos los demás. Te acostumbras. Lo he hecho tantas veces ahora, no es gran cosa. Pero esa primera vez … sientes mucho peso sobre ti “.

“Es una gran cosa para hacer, pero hay inconvenientes”, dijo Sam Saunders, quien creció en Bay Hill Club & Lodge en Orlando y ganó el campeonato del club, algo que el propietario, su abuelo, Arnold Palmer, disfrutó. Saunders ha competido 10 veces en el Arnold Palmer Invitational, comenzando en 2006. Su mejor resultado es T-29 en 2015, y ha logrado el corte en solo cinco de sus apariciones.

“Lo más importante para mí es que tienes a mucha gente que te está apoyando”, dijo Saunders. “Pero una de las mayores desventajas es que puede convertirse en una distracción. No me malinterpretes, es una buena distracción. Pero, aún así, tienes que aprender a ponerte en el estado de ánimo adecuado para prepararte para jugar. Y existe la presión de querer jugar bien para todas las personas que te apoyan”.

Un jugador que sabría esto es Jack Nicklaus. Nunca jugó un evento oficial en su campo de la niñez, Scioto Country Club, en Columbus, Ohio, pero compitió durante años en el Memorial Tournament, el evento de la PGA Tour que creó y organizó desde 1976 en el suburbio de Columbus, Dublín.

Nicklaus ganó el Memorial dos veces entre sus 73 títulos de la gira. La primera, que llegó en la segunda edición, en 1977, Nicklaus la considera uno de las “más difíciles y gratificantes” de su carrera. No solo estaba lidiando con la presión de jugar en su campo de origen, sino que estaba manejando una serie de tareas del anfitrión que dominaban su época en esos primeros años.

“Es mi mayor emoción”, dijo después de que su primera victoria profesional en su ciudad natal lo convirtiera en el primer jugador en superar los $ 3 millones en ganancias de su carrera. “Es probablemente el torneo de golf más difícil de ganar que he tenido”.

Quién sabe si el viejo Tom Morris sintió alguna presión en particular o sintió que tenía una ventaja cuando compitió en el Campeonato Abierto de 1873 en el Old Course en St. Andrews, Escocia, donde nació. Ganó cada uno de sus cuatro títulos abiertos en Prestwick. Para cuando St. Andrews fue sede del Open por primera vez, tenía 52 años. Morris terminó séptimo, a 10 golpes del ganador, Tom Kidd.

Más recientemente, sin embargo, podemos encontrar tres ejemplos en los que el héroe local ganó el Campeonato PGA o el US Open. En 1953, Walter Burkemo, nativo de Detroit y residente, ganó el PGA en el cercano Country Club de Birmingham, que estaba a solo seis millas del Franklin Hills Country Club, donde Burkemo era el profesional principal. Birmingham podría no haber sido su club, pero Burkemo tenía experiencia en él, y sin duda se benefició de estar cerca de casa durante el campeonato de siete días, que incluyó partidos de 36 hoyos cada uno de los últimos cuatro días.

En 1935, Sam Parks, Jr., nacido en Bellevue, Pensilvania, un suburbio de Pittsburgh, ganó el Abierto de los Estados Unidos en el cercano Club de Campo Oakmont. Parks, de 25 años, era un profesional del club en South Hills Country Club, pero estaba familiarizado con Oakmont, y se aseguró de conocer todos sus matices al jugarlo diariamente durante un mes antes del campeonato. Parks ganó por dos golpes sobre Jimmy Thompson, y Walter Hagen fue tres atrás. Con solo dos goles de tres putts en 72 hoyos, Parks lanzó 11 sobre par para 299, considerado un puntaje notable en Oakmont, y fue su segunda victoria en ese diseño brutal después de su victoria en el Abierto de Pennsylvania el año anterior.

La victoria de Francis Ouimet en 1913 en The Country Club, en su ciudad natal de Brookline, Massachusetts, es el estándar de todos los tiempos aquí. Su victoria en los playoffs sobre los grandes británicos Harry Vardon y Ted Ray fue considerado un trastorno titánico. El campeonato se pospuso hasta septiembre para que los británicos pudieran competir. Ouimet, proveniente del US Amateur, casi no jugó hasta que su entrada fue solicitada por el presidente de la USGA, Robert Watson. Ouimet tenía solo 20 años, y aunque era miembro del cercano Woodland Golf Club, había sido caddie y jugado un poco en el Country Club, que estaba a la vista de la casa donde se crió. Los lugareños lo levantaron sobre sus hombros después de que derrotó a Vardon por cinco golpes y a Ray por seis y los diarios en todo el condado colocaron la hazaña en sus portadas.

“Hay mucho que decir acerca de estar cómodo con un campo de golf”, dijo Tom Lehman, campeón del Open de 1996, quien a los 60 años logró el corte en el 3M Open de la semana pasada en TPC Twin Cities, un campo que ayudó a renovar.

La comodidad se deriva del conocimiento local, o la conciencia de los matices esotéricos, sin embargo, podría ser anulada por una configuración de torneo completamente diferente de lo que un jugador encuentra durante una ronda informal. El australiano Jason Day, que vive en Columbus, Ohio, juega a menudo en Muirfield Village. El ex campeón de la PGA está sorprendido de lo diferente que puede jugar para los miembros, con los greens rodando a más o menos 10 en el Stimpmeter en comparación con 13 o 14 durante el torneo.

“El único conocimiento local real aquí no es jugar un campo de toda tu vida, es estar fuera de la gira lo suficiente como para saber cómo son los campos en condiciones de torneo”, dijo Saunders. “En Bay Hill, sí, conozco el campo de golf, pero durante el torneo no es el campo de golf que solemos jugar. Puede ser completamente diferente. Todas las líneas [off the tee] cambian. Los greens son mucho más rápidos.

“La mayoría de la gente piensa que si juegan en un campo pueden disparar 75, eso es lo que podrían hacer cuando está programado para un torneo”, dijo Saunders. “Pero sus 75 pueden ser 90 una vez que entren en un torneo”.

El nativo de Portrush, Ricky Elliott, el caddie del No. 1 del mundo, Brooks Koepka, jugó en los mismos programas para jóvenes en Royal Portrush con McDowell. Aunque Elliott tiene una amplia experiencia en Royal Portrush, donde cuenta con más de 1,000 rondas, anticipa por completo encontrar una configuración para el 148º Abierto que desafiará incluso su noción de familiaridad.

“Pueden poner las banderas en lugares muy difíciles, lugares que podría no haber visto, y realmente controlar el score”, dijo.

Pérez dijo que la configuración de Open podría ser extraña para los Ulstermen, pero aún disfrutarán de una enorme ventaja en el campeonato. “Sabrán cómo se juega el campo desde diferentes direcciones de viento, y eso será enorme”, dijo. “¿Sabes a manos de quién juego? Rory. Él sería el favorito. Y creo que Graeme también jugará bien. Tan pocos muchachos han visto ese campo de golf que puede ser una ventaja para los muchachos de allí”.

Elliott espera que sus ideas íntimas hagan la diferencia para Koepka, quien ha finalizado primero o segundo en sus últimos cuatro Majors. Debido a que Elliott es de Portrush, espera que los lugareños abrazen a Koepka a través de la asociación. No, Koepka no sería levantado sobre sus hombros como Ouimet estaba en The Country Club, pero habría una gran fiesta, con Elliott a la cabeza.

“Sería la mayor victoria en la que me hubiera involucrado”, dijo. “Puede que no salga del pub hasta la Copa de Presidentes”.

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