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British Open 2019: lo que se necesitó para convertir a Royal Portrush en la sede

PORTRUSH, Irlanda del Norte – Si lo construyes, vendrán. Johnnie Cole-Hamilton de la R & A no estaba muy familiarizado con la línea prominente de la película estadounidense «Field of Dreams», y jura que no hubo voces en susurros en su cabeza durante los últimos cuatro meses mientras observaba la transformación de Royal Portrush del clásico campo de links a la sede del Campeonato Abierto totalmente cargado. Pero como el director ejecutivo de campeonatos para el R&A, y el hombre responsable de construir la infraestructura para la puesta en escena histórica del Abierto de este año, el mantra se aplicó sin saberlo.

«Siempre sentimos que traer el Abierto aquí sería una experiencia memorable para las personas en Portrush y en todo Irlanda del Norte, así como para el campeonato», dijo. «Y esperamos ansiosamente que se haga realidad esta semana».

Con el Abierto que se celebró por última vez en Portrush en 1951, el entusiasmo local por su regreso ha sido dramático. En un primer momento, la venta limitada de entradas de  la  R&A para el Abierto, y los funcionarios están proyectando un total de 237,750 espectadores para la semana. Si eso llegara a suceder, convertiría a Portrush en el segundo Abierto con mayor asistencia de la historia, superando a los 237,000 de Birkdale en 2017 y superado solo por los 239,000 de St. Andrews en 2000.

Dejando de lado el conflicto político que hizo imposible el regreso del Abierto a Irlanda del Norte durante muchos años, una vez que los directores de Portrush (en particular la secretaria del club Wilma Erskine) convencieron a la R & A de que el club estaba preparado para ser anfitrión una vez más, Cole-Hamilton fue una de las figuras clave con el órgano rector para ayudar a hacerlo.

Se ha hecho mucho esfuerzo en los años previos a 2019 para que Portrush, el club y la comunidad, se actualicen para mantener un Abierto moderno. En el nivel macro, existía la necesidad de terrenos para construir 215,000 pies cuadrados de espacio de tiendas de campaña para un pueblo de espectadores. El club aprobó el uso de los hoyos 17 y 18 del campo de Dunluce para este espacio, con dos hoyos de reemplazo construidos por Martin Ebert (el séptimo y octavo) en la propiedad contigua. Ebert también agregó 22 bunkers nuevos y cinco greens nuevos para preparar el nuevo Dunluce Course Open.

La construcción de la infraestructura de la tribuna en Portrush comenzó a principios de abril, luego de que los suministros se enviaran por el Mar de Irlanda.

Además, se instalaron más de 40 millas de tuberías, 40 millas de cable de control y más de tres millas de carreteras creadas, incluido un túnel subterráneo junto al nuevo Green del 8 y el 9 para que los jugadores lo usen para permitir un mejor flujo de espectadores en esa parte del curso.

«Hemos tenido la experiencia de tener un lienzo limpio en Hoylake para el Abierto de 2006», dijo Cole-Hamilton, «y similar en 1999, hubo un largo retorno de Carnoustie. Nos encantó el desafío y lo abrazamos».

Una vez que se lograron esos esfuerzos gracias a las inversiones financieras del club, el gobierno local y la investigación y el desarrollo, ese colectivo de millones de libras llegó junto con varios problemas micro, aunque ninguno podría confundirse con ser pequeño. Por primera vez en sus 20 años de trabajo en el Abierto, Cole-Hamilton tuvo que averiguar cómo obtener la mayoría de los materiales para el pueblo de tiendas de campaña y las gradas enviadas no por autopista sino por agua.

«Nunca hemos experimentado tener que llevar 2,000 camiones en un ferry», dijo. «¿Qué pasaría si tuviéramos un período realmente malo de clima en el que el Mar de Irlanda estuviera demasiado revuelto para cruzar?»

El transporte a Belfast y Dublín comenzó en los primeros meses de 2019, y se realizó sin problemas para permitir que el edificio en el sitio comience a tiempo a principios de abril. Un ajuste del pasado del año, según Cole-Hamilton, fue la necesidad de traer suministros adicionales para adaptarse a problemas imprevistos.

«¿Qué pasa si algo no funciona, o si faltan piezas de tribuna?»,  dijo. “En el pasado, puedo hacer una llamada telefónica y se maneja de la noche a la mañana. Aquí eso es un poco más difícil. Teníamos que tener más piezas, por lo que si se abría una puerta en el centro de medios, tendríamos una de repuesto».

El otro tema que llamó la atención de R & A fue la posibilidad de que la división del Reino Unido con la Unión Europea, conocida como Brexit, se convierta en oficial en la primavera de 2019 y, a su vez, cree su propio conjunto de problemas logísticos.

«Una de las piedras angulares clave del Brexit [las negociaciones] es cómo funcionaría la frontera entre la República de Irlanda [que no es parte del Reino Unido] e Irlanda del Norte, y cómo eso habría funcionado para nosotros cuando enviamos las cosas a Dublín versus Belfast», dijo Cole-Hamilton.

El retraso en la votación de Brexit significó que ciertos planes de contingencia se volvieron discutibles. Es un problema que podría afectar la planificación de la R&A para futuros Abiertos (específicamente, cómo se obtienen los suministros de Europa continental), pero no estará claro hasta que los políticos trabajen en sus propios problemas.

A principios de julio, la mayoría de lo que los espectadores que caminan en el campo, y los fanáticos que ven en todo el mundo por televisión, verán en Portrush, estaban listos cuando el mundo del golf desciende en la pequeña ciudad costera.

Cuando se le preguntó cómo fue la configuración en comparación con los años normales, Cole-Hamilton fue lento en responder, al menos él mismo se hechizó. «Nunca he conocido un Open fácil, fácil», dijo Cole-Hamilton. Pero, ¿cómo se ubicaría éste en su escala fácil? «Yo diría que muy alto».

Como son las expectativas para el resto de la semana. Además, los lugareños deben sentirse orgullosos del hecho de que durante la conferencia de prensa de R&A del miércoles, el director ejecutivo Martin Slumbers se refirió este en la rotación del Open como uno de los 10 campos de links más fuertes, uno más de lo que mencionó el año anterior. La implicación es que no pasarán otros 68 años antes de que Open vuelva a Portrush.