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British Open 2019: cómo un cambio de caddie ayudó a Shane Lowry a salir de una crisis

PORTRUSH, Irlanda del Norte – Hace un año, Shane Lowry se sentó en su automóvil después de la primera ronda del Open en Carnoustie y lloró. Un día después, perdió el corte.

“El golf no era mi amigo en ese momento”, dijo el domingo por la noche desde Royal Portrush. “Era algo que se había vuelto muy estresante, y me pesaba, y simplemente no me gustaba hacerlo.

“Eso solo demuestra lo voluble que es el golf. Es un deporte raro, y nunca se sabe lo que está a la vuelta de la esquina. Es por eso que debes recordarte a ti mismo y necesitas que otras personas te lo recuerden. Necesitas luchar contra los malos tiempos”.

Caminando por el hoyo 72 del Abierto, unas pocas horas al norte de donde se encuentra Lowry en el Condado de Clara, Offaly, una escena antes inimaginable en estas partes previamente problemáticas, con banderas tricolores irlandesas desplegadas  ondeando en la multitud y cantos de “Ole ¡Ole Ole Ole! ”Las únicas lágrimas de Lowry en este día fueron de alegría.

Durante toda la semana, Lowry había hablado de abrazar la enormidad del momento, en lugar de rehuirlo. Si había presión, significaba que algo bueno podía pasar. A pesar de la pesada carga de una nación a través de sus anchos hombros, y la dificultad de una ronda final húmeda y ventosa, logró una victoria de seis golpes sobre Tommy Fleetwood para llevarse a casa la jarra de clarete y su primer campeonato importante.

“Fue increíble”, dijo Lowry, de 32 años. “Es difícil de creer. Es difícil de creer”.

No hace mucho, era difícil de imaginar para Lowry.

Hace doce meses, luego de fallar el corte en el Abierto por cuarto año consecutivo, Lowry se separó del caddie Dermot Byrne, terminando su asociación de nueve años. La división fue dolorosa, pero resultó ser revitalizadora para Lowry, quien en septiembre pasado agregó al veterano Bo Martin a su bolsa y en poco tiempo comenzó a ver una mejora en su juego.

Cuando Martin se hizo cargo, Lowry ocupaba el puesto 86 en el mundo. En poco tiempo, ganó el Campeonato HSBC de Abu Dhabi en enero, superando una gran ventaja de cuatro golpes al final del día en que se mantuvo, luego tuvo los top 10 en el RBC Heritage, el Campeonato PGA y el RBC Canadian Open.

Martin, quien creció 90 minutos al sur de Portrush en Ardglass, se había comprometido con varios jugadores, entre ellos Gary Murphy, Peter Lawrie, Alex Levy y Lucas Bjerregaard, y estaba contemplando un cambio de carrera cuando el entrenador de Lowry, Neil Manchip, lo llamó por última vez.

“Lo conocí para tomar un café y desayunar en Dublín”, dijo Martin. “Dijo: ‘Hagamos Portugal y veamos cómo va”. Terminó sexto, y seguimos adelante. Dije que esto es lo que voy a hacer. Este chico es un buen jugador”.

Resultó que Lowry, quien había ganado el Irish Open en un playoff como amateur en 2009, solo necesitaba algo convincente. No importa que haya ganado en Portugal en 2012, en el WGC-Bridgestone Invitational en 2015 y liderado por cuatro tiros en la ronda final del US Open de 2016. Su subcampeonato en Oakmont fue difícil de superar, dado que pasó por uno sobre el par a través de los primeros 12 hoyos en la ronda final, solo para hacer tres bogeys consecutivos en el 14, 15 y 16 para terminar en segundo lugar.

Tres años más tarde, en Abu Dabi, en enero, casi sufrió la misma suerte antes de llegar a la cima. Sin embargo, un corte perdido en el Masters llevó a una conversación de cuatro horas con Manchip y Martin la semana siguiente. Fue un aumento constante desde allí, con tres finales consecutivos entre los ocho primeros.

Luego llegó el Abierto y un viaje a Bushmills con su caddie y su entrenador en la víspera del campeonato, el primer Abierto jugado en Irlanda del Norte en 68 años.

“Estaba bastante nervioso y ansioso el miércoles por la noche, y fuimos a esa charla”, dijo Lowry. “Tú vienes aquí, y supongo que los otros muchachos también lo habrían tenido, G-Mac [Graeme McDowell] y los muchachos. Lo último que quieres hacer es venir aquí y perderte el corte… Y eso fue algo en mi mente. Quería jugar al menos cuatro días y quería hacer un buen espectáculo para mí.

“Realmente me tranquilizó. Salí del Bushmills Inn la otra noche, y realmente sentí que podía salir y actuar lo mejor que pudiera al día siguiente”.

Especialmente el domingo.

Después de un impresionante bogey salvado en el primer hoyo, Lowry hizo tres birdies en un tramo de cuatro hoyos desde el 4 al 7 para aumentar su ventaja a seis. El mal tiempo y los bogeys en tres de sus siguientes cuatro hoyos alrededor del turno siguieron, pero ayudó que todos los demás a su alrededor también tuvieran dificultades en las condiciones.

Se trataba de lo que Lowry no hizo que resultó ser fundamental.

“Cuando escondió ese putt para bogey en el primero, probablemente fue al segundo tee sintiendo que ganó el primer hoyo”, dijo Padraig Harrington. “Cuando miras hacia atrás, nunca estuvo en problemas. Hizo algunos bogeys, pero nunca parecía que estuviera tomando más de un bogey. Tiene un juego fuerte para estas condiciones”.

Y una cabeza fuerte, también.

“Jugó muy bien”, dijo Fleetwood. “Hizo los tiros correctos. No siempre acertó grandes tiros. Fue muy difícil. Nunca perdió el control de sí mismo. Hizo algunos golpes clave en momentos clave, incluso hasta el primer hoyo, ya sabes. El primer hoyo, si lo miras, tengo seis o siete pies para birdie, él tiene seis o siete pies para bogey. Si él fallaba teníamos un golpe de diferencia solo después de un hoyo.

“Lo hizo mejor en esos momentos que yo hoy”.

Y mejor que la última vez que Lowry estuvo en la misma posición en Oakmont hace tres años. Ese día, Lowry ya se había visto a sí mismo ganando incluso antes de arrancar. No pasó mucho tiempo antes de que las cosas se pusieran de lado y comenzó a hacer todo muy rápido. “Eso es lo que pasa cuando juegas unos pocos hoyos malos”, dijo entonces. “Se han acabado antes de que te des cuenta”.

Cuando Lowry levantó la jarra de clarete el domingo por la noche, las cosas estaban empezando.

“No tiene que demostrar a nadie que es un buen jugador”, dijo Martin. “Pero se demostró a sí mismo lo bueno que era hoy”.