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A 10 años, Tom Watson no se detiene en lo que podría haber sido

Diez años más tarde, Tom Watson recuerda los días que siguieron al Campeonato Abierto de 2009 más vívidamente que los cuatro días extraordinarios anteriores.

«Estás cargando mi memoria», dijo riéndose en respuesta a preguntas específicas sobre el fin de semana en Turnberry cuando llegó a unos pocos centímetros de lo que posiblemente hubiera sido el logro más notable del golf. «Tendré 70 en septiembre, por lo que algunos de mis recuerdos no son tan claros como otros».

Watson es modesto acerca de su memoria; en realidad sigue siendo muy bueno.

Pero sus recuerdos más vívidos son de lo que sucedió después de que perdió ante Stewart Cink en un playoff de cuatro hoyos en Turnberry en julio.

«Realmente sacudí la decepción el día después, el lunes, cuando llegamos a Londres», dijo. «Volamos allí porque el Senior Open fue esa semana [en Sunningdale], y necesitaba jugar una ronda de práctica. Creo que solo había visto el campo de golf una vez. Cuando llegamos al hotel, todavía estaba un poco deprimido, pensando: ‘No quiero ir a la práctica, solo quiero quedarme aquí y no hacer nada’. Pero luego me di una patada en el trasero y dije: ‘Vamos, Tom, tienes que seguir adelante. Ve a la práctica. Lo hice y, después de eso, realmente estaba bien».

Terminó T-7 esa semana, en gran parte porque jugó mal el putter. «Encontré un truco la semana anterior que me había ayudado», dijo. «Pero no me funcionó la semana siguiente. Debo haber hecho tres putts siete u ocho veces. Golpeé bien la pelota. Simplemente no pude embocar».

Watson había descubierto el «truco» el miércoles anterior en Turnberry. A lo largo de su carrera, Watson siempre jugueteaba con su swing, con su golpe, con todo lo relacionado con su juego de golf, incluso el día anterior a un campeonato importante.

«Jugué el putt horriblemente en la ronda de práctica el martes», dijo. “Entonces, decidí probar algo diferente. Comencé a girar mi hombro en lugar de dejar caer mi hombro delantero. No fue un gran cambio, pero, de repente, todo empezó a entrar. Decidí seguir adelante. En ese momento, se me ocurrió que era capaz de ganar en este campo de golf. En ese momento había muchos lugares donde no podía golpear la pelota lo suficiente para competir. Pero no Turnberry. Sabía que tenía una oportunidad».

A Watson le encantó el hecho de que el viento cambió el viernes, proveniente del noroeste, algo inusual en el campo de golf. «Fue mi sexto campeonato importante allí», dijo Watson. “No solo conocía el campo de golf, sino que conocía los vientos mejor que nadie. La mayoría de los chicos nunca habían jugado el campo de golf en un viento del noroeste. Cuando escuché el informe del clima para el fin de semana, pensé que eso me ayudaría».

Lo mismo hizo el ajuste del putter. Watson disparó un cinco bajo par el primer día en condiciones de calma y quedó empatado en el segundo puesto, un tiro detrás del líder Miguel Ángel Jiménez. Luego vinieron los vientos y desaparecieron los scores bajos. Sólo siete jugadores rompieron el par el viernes. Watson lanzó un par 70 y empató en el liderato con Steve Marino. Los vientos se mantuvieron durante todo el fin de semana. El 71 de Watson fue lo suficientemente bueno como para ponerlo en el liderato con cuatro menos el domingo. Varios jugadores estaban cerca, uno de ellos Cink, tres tiros atrás.

«Para entonces, sabía que estaba jugando suficientemente bien y lo suficientemente bien como para ganar», dijo Watson. «Tuve un comienzo inestable el domingo [dos bogeys tempranos] pero luego hice un par de putts para birdie, y ahí estábamos todos, viniendo por el camino con una oportunidad».

Cink hizo un putt para de birdie de 15 pies en el 18 para terminar un 69, la mejor ronda de cualquiera de los líderes y fue el líder de la casa club con dos bajo par. Lee Westwood, pensando que necesitaba un birdie para tener una oportunidad, hizo tres putts para caer a uno bajo el par.

Watson tuvo un complicado putt de seis pies en el 16 y logró mantenerse dos abajo. «Lo gracioso es que golpeé un putt malo, y entró», dijo. “A veces golpeas un buen putt y no entra; a veces es al revés. Tuve suerte. «AHORA», pensé, «esto está en mis manos». «Cuando caminé hacia el tee 17, realmente sentí que era mi torneo, porque era un par 5, y si pudiera hacer un birdie, tendría la ventaja con un hoyo por jugar».

Lo hizo y caminó hacia el 18 necesitando un par para convertirse en el hombre más viejo de la historia, por más de 10 años, en  ganar un gran campeonato.

«El hoyo estaba jugando a favor del viento», dijo. «Sabía que si podía conseguir mi golpe de salida en el fairway, debería tener un segundo golpe bastante razonable».

Su golpe de salida encontró el fairway. Watson recuerda los siguientes minutos en detalle. Él y Neil Oxman, que se habían comprometido a menudo con él desde 2003 cuando Bruce Edwards fue atacado por primera vez con ALS, caminaron rápidamente hacia la pelota.

El día anterior, subiendo 18 con el liderato y todos en el lugar aplaudiendo, Watson miró a Oxman y le dijo: «¿Sabes que él está allí observando, verdad?», Una referencia a Edwards, quien murió en 2004.

Oxman, quien había sido amigo de Edwards desde 1973, el año en que Bruce se graduó de Watson, dijo: «No me hagas llorar».

Ahora, sin embargo, con el campeonato a un buen golpe de distancia, todos eran negocios.

«No le pregunté a Buey qué pensaba sobre la selección de palos muy a menudo», dijo Watson. «Pero esta vez lo hice. Yo dije: ‘¿Qué piensas?’ Se detuvo un momento y luego dijo: «Creo que es un 8″. Eso es lo que pensé, también».

Watson pensó que había disparado perfectamente cuando salió del palo. «Pude ver que estaba justo abajo de la bandera. Pensé: ‘Si esto aterriza en el lugar correcto, lo tengo’.”

No pudo ver caer la pelota, pero vio el salto alto que tomó, lo que la envió rebotando y rodando a través del green. «Andy [North, que estaba caminando con el grupo por televisión] me dijo más tarde que aterrizó en la pendiente», dijo Watson. «Realmente nunca he cuestionado nada sobre el disparo. Eso es golf. A veces tienes suerte como lo hice el 16, a veces no».

Al día de hoy, Oxman se hace una segunda suposición. «Debería haberle dicho que pegara 9», dijo. «Incluso si se hubiera quedado corto, es un tiro más fácil que el que terminó sobre el green».

Oxman es demasiado duro consigo mismo. El rebote fue el resultado de los caprichos de los links de golf. Como Greg Norman dice a menudo, «hay una razón por la que el golf es una palabra de cuatro letras».

La bola de Watson se acurrucó contra la hierba alta, y trató de tirarla desde allí, la bola fue a unos siete pies más allá del hoyo.

«Y luego golpeé un putt terrible», dijo, siempre directo.

El putt, para ganar el campeonato, fue una desaceleración clásica, y se quedó corto.

Muchas veces he dicho que en ese momento, Watson se parecía a Joe Hardy en «Damn Yankees», cuando el diablo lo convirtió en un anciano de nuevo. Toda la adrenalina y la energía parecían drenarle.

«Estaba bien», insistió. «Extrañas un putt tan malo, no te verás muy bien en ese momento».

Cink hizo dos birdies en el playoff y ganó por seis golpes.

Watson «se movió» hacia el Senior Open. Solo una semana después, cuando llegó a casa, comprendió por primera vez el impacto que su desempeño había tenido en las personas.

«Honestamente, eso es lo que más recuerdo», dijo. “La reacción fue abrumadora. Miles de cartas, correos electrónicos, textos, todo lo que puedas imaginar. Llegaron por meses. El tema de ellos era simple: ‘Me hiciste creer en mí mismo otra vez. Me ayudaste a probar algo que pensé que ya no podía hacer. Me inspiraste a creer que todo es posible. Honestamente, no estaba preparado para eso. Realmente me conmovió de maneras que no podría haber imaginado».

Un año más tarde, en St. Andrews, Watson y Cink jugaron una ronda de práctica juntos. «Siempre me ha gustado Stewart. Es un tipo muy bueno «, dijo Watson. “Ya no estábamos en la misma gira, así que no lo vi mucho. Simplemente pensé que era algo que quería hacer».

Watson ha jugado en Turnberry solo una vez desde 2009, una excursión de domingo por la mañana con amigos en el último día del Open Championship 2016, en la calle Troon. El campo de golf ha sido rediseñado desde entonces (a Watson le encantan los cambios), pero ese día aún le quedaban muchos recuerdos.

«La mayoría de ellos bien», dijo. «Gané dos veces allí [1977 en su clásico duelo con Jack Nicklaus y 2003 en Senior British], y me siento muy bien por la forma en que jugué en el ’09. Yo estuve a un puto piojo de distancia».

Watson estará en Irlanda del Norte esta semana para el   Campeonato Abierto, que jugó por última vez en St. Andrews en 2015. La próxima semana jugará en el Senior Open en Royal Lytham y St. Annes.

Siempre le encanta regresar al Reino Unido. Por haber ganado el Campeonato Abierto cinco veces, y el Abierto Senior tres veces, ha sido un hijo adoptado allí durante años.

«Esa es la otra cosa que recuerdo de ese fin de semana», dijo. “Cada vez que caminábamos en un tee o en un green, la gente era increíble. Todavía me da escalofríos pensar en eso».

Y a todos todavía nos da escalofríos pensar en el milagro que pudo haber sido.

Debería haber sido. Maldita sea.