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El adiós de un jugador del PGA Tour al campo de su infancia, con una vuelta récord

Jim Herman estaba parado en el tee del 10 cuando sintió el golpe. Bueno, muchas cosas golpearon al veterano del PGA Tour esa tarde de agosto, como lo hacen cuando viajas en una máquina del tiempo.

A Herman lo llevó a su casa en Shawnee Lookout, un campo de golf en las afueras de Cincinnati. Un lugar que cobraba $ 3 por jugar, que estaba tan alejado que Herman generalmente tenía la cancha para él solo. Un campo cuyos fairways eran rough, con greens que no lo eran, construido en una pendiente tan severa que era más adecuado para esquiar.

“No era mucho”, dice Herman, “pero era nuestro”.

Herman se mantuvo a flote a través de los recuerdos de su juventud que cayeron en cascada ese día, hasta que llegó al 10. Ese fue el hoyo, dice Herman, donde el golf lo enganchó. Driver, madera 3 y dos putts para un 4 en el hoyo de poco más de 300 yardas, cuando no era un niño de cuarto grado.

Se tomó un momento, dándose cuenta de lo que ha sucedido desde ese momento, hace casi 30 años.

“Los he jugado a todos: Augusta, St. Andrews, Pine Valley, y todo comenzó allí, con ese par 4”, dice Herman.

Si se pregunta por qué Herman suena melancólico, es que regresó para su primera ronda en dos décadas en Shawnee. Y también sería el último torneo.

Shawnee Lookout se abrió a la sombra de una empresa energética en 1979, con vistas al valle tripartito  de Ohio, Indiana y Kentucky. El Hamilton Country Park District creía que el golf sería una atracción útil para las innumerables rutas de senderismo y sitios arqueológicos de Shawnee para las tribus Shawnee y Hopewell. A pesar de su lejanía, el debut del campo fue una celebración repleta de estrellas, destacada por el astronauta Neil Armstrong al dar el primer golpe ceremonial.

Sin embargo, lo que Shawnee necesitaba no era el swing de Armstrong, sino su experiencia en ingeniería. La caseta de la bomba de agua falló en cuestión de horas, dejando al club house sin servicio. La electricidad hizo lo mismo. Además, las rutas de los carritos del campo no estaban listas, un problema dados los drásticos cambios de elevación.

“Siempre escuchas cómo Augusta National es sinuoso”, dice Herman. “La gente no tiene idea de lo sinuoso que es a menos que hayas jugado a Shawnee”.

Estos cuentos o problemas del día de apertura se transmitieron a través de los clientes habituales, un presagio de que Shawnee estaba condenada desde el principio.

Fuera de los siete campos del distrito de parques, Shawnee era la oveja negra. Con una inclinación de 6.016 yardas, los arquitectos calzaron 18 hoyos en un espacio para 14, produciendo una ruta excéntrica. Una gran cantidad de hoyos inclinados contra el terreno. Hubo un par 5 en forma de z que requirió un drive de 200 yardas, un segundo de 200 en una colina, seguido de un approach de 130 yardas (mínimo). Un par 4 se parecía a un boomerang, con un área de aterrizaje del tamaño de una computadora portátil. Otro par 5 era 300 yardas hacia abajo de una colina y 240 yardas arriba de otra.

Eso podría explicar por qué Shawnee tenía habitualmente la menor cantidad de clientes de las canchas del distrito. Debido al terreno inmanejable, su acondicionamiento era volátil (generalmente bueno en la primavera, un sitio de superfondo para el verano), y cuando se instalaron caminos pavimentados, las pendientes eran tan afiladas y serpenteantes que muchos carros terminaron volcados. Las líneas eléctricas de la planta eran omnipresentes.

“Seamos honestos: Shawnee era baja, montañosa, peligrosa y, a menudo, estaba en una forma terrible”, dice Herman.

Pero a pesar de todo lo que no era, Shawnee seguía siendo muchísimo.

El distrito lo usó como campo de entrenamiento para profesionales incipientes de la PGA, produciendo pilares regionales como Randy Neufarth y Harry Alexander, y el personal inculcó un ambiente acogedor. Su precio accesible se diferenció con las ciudades de cuello azul circundantes, y esos disparos y ángulos tontos enseñaron una creatividad que otros campos no sabían que existían.

Lo más importante, en virtud del hacinamiento en las otras canchas públicas en el lado oeste de la ciudad, Shawnee se convirtió en un refugio para niños, donde podían aprender el juego sin problemas.

Ese era el conducto para Herman, cuyo padre trabajaba en la vecina Fort Miami Power Station. Su madre dejaba a Herman por la mañana, y su padre se unía a él por la tarde después de su turno.

“Podíamos jugar tanto como quisiéramos”, dice Herman. “Shawnee tiene una mala reputación, pero no sabíamos nada mejor cuando éramos niños. Y mirando hacia atrás, aprendí a lidiar con lies desiguales, cuesta arriba y cuesta abajo… nunca tuve un putt directo”.

Adecuado, porque la carrera de Herman nunca siguió una trayectoria recta. Después de graduarse de la Universidad de Cincinnati en 2000, se dirigió al sur para los mini tours  Golden Bear, tratando de ascender en las filas durante cuatro años. Ese esfuerzo no tuvo éxito, ya que Herman finalmente se fue para convertirse en un profesional del club de la PGA. Sin embargo, el sueño seguía siendo atraído por Donald Trump (Herman era asistente en el campo de Bedminster de Trump), Herman regresó a los circuitos menores, y finalmente ganó su tarjeta del PGA Tour en 2011. Pero conservar su tarjeta resultó ser una lucha anual, y no fue sino hasta una victoria en el Abierto de Houston de 2016 que finalmente logró una sensación de seguridad.

Esa arenilla fue impartida no pocas veces por Shawnee. No importa qué tan bien jugaste, los contornos rugosos, la forma entrecortada o el diseño extraño te pondrían en problemas. “Podía hacerte un número alto, eso es seguro”, dice Herman. Obtener un buen score simplemente estaba fuera de discusión, razón por la cual 65 en el par 70 fue el récord del campo en sus 40 años de existencia.

Una existencia que se acerca a su fin. En enero pasado, el distrito de parques anunció que cerraría el campo después de septiembre. Tras el desmantelamiento, Shawnee será reubicada en un hábitat de vida silvestre, dejando los caminos de carros como sendero natural para los huéspedes.

“Esta decisión no ha llegado sin una cuidadosa consideración”, dijo Jack Sutton, CEO del Distrito de Parques del Condado de Hamilton. “La industria del golf en todo el país ha experimentado una reducción en la participación en la última década, y el mercado de golf de Ohio ha visto tendencias similares. A pesar de nuestros esfuerzos recientes para intercalar nuevos conceptos e ideas en Shawnee Lookout, nuestras rondas de juego se han mantenido planas y en ocasiones incluso han disminuido”.

Cuando Herman se enteró de que Shawnee estaba cerrando, supo que tenía que hacer una visita final. Sin embargo, la programación fue problemática. Su exención de dos años estaba en juego, y su nivel fue un desastre, perdiendo 16 de sus primeros 19 cortes en la gira de este año.

La providencia intervino en julio; justo en el camino a Shawnee en Nicholasville, Ky., Herman superó a Kelly Kraft en el Barbasol para la segunda victoria de su carrera. La victoria no le permitió ingresar a los Playoffs de la Copa FedEx, pero sí trajo otra manta de gira de dos años. Con su agosto ahora libre, Herman podrá despedirse de un viejo amigo.

La última ronda de Herman en Shawnee fue el 21 de agosto, jugando con su hermano y ex mentor, Alexander. Recorrer el campo como profesional fue una caminata ligeramente diferente. En el primer hoyo, un dogleg de 350 yardas se fue donde los jugadores intentaban desesperadamente mantener un hierro largo en un fairway que se inclina hacia un arroyo, Alexander presionó a Herman para que solo tomara un driver sobre los árboles. “Estaba en el tee aún mirando cosas como un adolescente”, admite Herman. Su driver encontró el green, y él hizo dos putts para birdie.

Ese sería el tema común; el desconocimiento en un campo que alguna vez fue tan familiar. El acondicionamiento era ligeramente peor de lo que recordaba, los hoyos también más cortos. “Es curioso cómo la mente recuerda las cosas”, dice Herman. “Pero cuando era tan joven, esos hoyos eran largos”.

Por el contrario, todavía fue difícil. Los ángulos seguían siendo exigentes, los greens implacables. Y su mente recordaba las experiencias que lo enamoraron del juego.

Las rondas y disparos, sí, pero también trabajar en su oficio en soledad.

Herman fue prisionero de la nostalgia esa tarde, esas trampas terminaron la ronda tan pronto como comenzó. Pero cuando Herman salió del último hoyo, su hermano notó que disparó un 64. Un nuevo récord de campo.

“Quiero decir que he estado en tantos campos de golf excelentes en mi tiempo jugando al golf, y he sido muy afortunado de poder vivir de esto”, dijo Herman.

Es demasiado tarde para salvar a Shawnee; las luces se apagan en semanas. Sin embargo, ha inspirado a Herman, que quiere asegurarse de que otros campos que se ajusten a su perfil no sufran un destino similar.

“Debe haber opciones asequibles, donde los niños puedan ser niños”, dice. “Para salir y disfrutar y divertirse con sus amigos”.

Antes de pelear esas batallas, vale la pena recordar las que ya han caído. Herman se tatuó el logotipo de Shawnee en el tobillo. Pero los recuerdos, dice, están estampados para siempre en su interior.