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Woods-Mickelson, mejor tarde que nunca

El tiempo suaviza todo y descongela las relaciones heladas. Tiger Woods tiene 42 años, Phil Mickelson 47. Están en la parte trasera de sus carreras en el Salón de la Fama.

También están disfrutando más que nunca.

“Me encanta que juguemos juntos”, dijo Mickelson el martes desde el Players Championship, donde él y Woods, junto con Rickie Fowler, compartirán las dos primeras rondas en TPC Sawgrass. “Creo que será realmente divertido”.

Woods estuvo de acuerdo.

“No hacemos esto muy a menudo, desafortunadamente”, dijo sobre jugar con Lefty. “Para mí poder jugar con una persona contra la que me he enfrentado durante más de dos décadas, es muy divertido”.

Muchos en los campamentos de Mickelson y Woods, incluidos los dos hombres, dicen que la dinámica entre ellos nunca fue tan gélida como se creía durante su mejor momento. Eso es parcialmente cierto.

Durante la mayor parte de los 20 años que reinaron, Woods y Mickelson fueron la cara del golf. Sin faltarle el respeto a los otros actores, Vijay Singh, Ernie Els y David Duval, fueron pocos jugadores en este drama. Nadie parecía tan grande como Mickelson en términos de personalidad, currículum y talento.

Cuando Woods se convirtió en profesional en 1996, el viejo Mickelson ya había ganado nueve veces en el PGA Tour. También había dicho en muchas palabras que Woods no dominaría la forma en que lo hizo como aficionado. Los comentarios incendiarios no lo fueron, pero de todos modos enojaron a Woods, según una fuente interna. Otros dicen que Tiger también vio a Mickelson como la mayor amenaza para su trono y eso solo alimentó la competencia.

También fue Woods acumulando títulos y estableciendo récords. Pero los dos rara vez estuvieron cara a cara. En las pocas ocasiones en que lo hicieron, Woods superó a Mickelson con mayor frecuencia que nunca, especialmente al principio. Fue algo en lo que Tiger se deleitó particularmente.

De esos duelos, ninguno fue más memorable que su enfrentamiento de final de 2005 en Doral. Mickelson venía de su mejor temporada, que incluía un gran avance en el Masters, y había llegado en forma. Woods, mientras tanto, había pasado un año revisando su swing con Hank Haney y no había ganado un major desde 2002 en Estados Unidos. Mickelson tenía una ventaja de dos golpes en el último día, pero Woods tiró 66 ante 69 de Mickelson para ganar por uno.

Sin embargo, no siempre ha ido del lado de Woods, especialmente en tiempos más recientes.

En 2012, Mickelson disparó una ronda final de 64 para aturdir a Woods por 11 golpes en su camino a ganar el AT&T Pebble Beach National Pro-Am. En su emparejamiento más reciente, en las dos primeras rondas del Campeonato PGA 2014 en Valhalla, Mickelson realizó una docena de golpes menos.

De las 35 veces que Mickelson y Woods han jugado juntos, sin embargo, sus promedios de anotación son notablemente similares: Woods 69.93, Mickelson 70.06, y Woods ha logrado el puntaje más bajo 16 veces, solo una vez más que Mickelson.

“Hemos tenido respeto mutuo a lo largo de los años y siempre he apreciado lo que ha hecho por el golf”, dijo Mickelson el martes. “Hace quince años mi historial contra él apestaba, y ahora está bien. Lo estoy haciendo mejor a medida que pasa el tiempo “.

También mejoró la relación entre los dos.

“Creo que [ciertamente] se ha acercado mucho más a mí como vicecapitán de los últimos equipos, se ha sentado allí y hemos tenido largas conversaciones con él sobre ciertas cosas”, dijo Woods. “Cuando estaba tratando de lidiar con el nervio en mi espalda e intentando regresar al deporte son muchas esperanzas, siempre me enviaba unas palabras muy alentadoras”.

Entre ellos, según Woods, se encontraban los consejos de Mickelson cuando Woods lidiaba con los yips a principios de 2015. Imagínense eso.

Luego, en el Masters de este año, los dos jugaron una ronda de práctica juntos por primera vez desde 2001. “Ambos están retrasados ​​en sus carreras y se han suavizado”, dice Haney. “Ambos están en diferentes etapas de la vida”.

Claramente.

Aún así, algunas cosas nunca cambian.

“Cuando miro la portada del periódico y el emparejamiento está ahí, la emoción que eso genera por aquí me hace pensar, ¿por qué no omitimos todas las cosas secundarias de un torneo y simplemente vamos a la cabeza y hacemos una apuesta: el ganador se lleva todo?” razonó Mickelson. “Ahora, no sé si él querrá, pero sería algo realmente divertido para nosotros”.

¿La respuesta de Woods?

“Definitivamente no estoy en contra de eso”, dijo. “Jugaremos por lo que sea que lo haga sentir incómodo”.