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Una segunda chance para Gary Nicklaus, esta vez como senior

La mediana edad a menudo permite que uno vea lo que en la juventud no podía. Se llama sabiduría, y para Gary Nicklaus, a los 50 años, es la lente a través de la cual ahora puede identificar cómo dejar de lado su primera vuelta en el golf profesional.

Cuando solía jugar rondas con su padre, Jack Nicklaus, recuerda que se salía del campo seguro de que lo había superado, que había pegado el drive mejor, que había acertado más fairways y greens y que había jugado mejor el putter.

“¿Cuanto hiciste?” Gary le preguntaba a su papá.

“Sesenta y ocho”, contestaba Jack, un score tres golpes mejor que el de Gary.

“¿Cómo me ganaste?”

“Bueno, manejé mejor mi juego”.

“Pero jugué mejor que tú”.

“Aparentemente no. Yo hice 68, y tú 71”

Gary no entendió entonces, pero lo hace ahora. “Creo que mi juego era bastante inmaduro a pesar de que tenía unos 30 años y estaba en la gira”, dijo hace unos días mientras se preparaba para lanzar una segunda carrera profesional. Hará su debut en el PGA Tour Champions esta semana, en el Oasis Championship, en Boca Raton, Florida.

Nicklaus jugó tres años completos en el PGA Tour, con un solo momento memorable. Falló un putt de dos metros para birdie y para ganar el BellSouth Classic, acortado por la lluvia, en las afueras de Atlanta, en 2000, y luego perdió ante Phil Mickelson en el primer hoyo de un playoff a muerte súbita, una semana antes del Masters. Dos años más tarde, perdió su tarjeta y comenzó a alejarse del juego.

“Dejé de jugar”, dijo. “Realmente no toque un palo durante casi cuatro años. No jugué en absoluto. Tal vez una vez al año. Había perdido mi tarjeta. Trece años de golf profesional y había estado luchando todo el tiempo. Realmente no me divertí mucho en la gira regular. Creo que jugué 96 eventos en tres años. Cuando luchas por hacer cortes todas las semanas y no juegas bien, no es muy divertido”.

Tuvo 122 apariciones en su carrera en el PGA Tour y realizó solo 33 cortes, con esa derrota en los playoffs ante Mickelson como su único resultado entre los 10 primeros.

“Hay muchos mejores jugadores por ahí que podrían haber perdido”, dijo. “Phil es increíble y lo ha sido durante muchos, muchos años. Me puse en posición de ganar. Golpeé un gran putt en el último hoyo, que pensé que era un putt para ganar, y lo era. Se envolvió alrededor del hoyo y salió. Tuve mi oportunidad de ganarlo. Si lo hubiera hecho, mi carrera hubiera sido totalmente diferente. Entonces no tienes que jugar 32 eventos al año. Puedes prepararte, hacer un calendario.

“Por otra parte, como dije, mi juego era inmaduro y era inmaduro en mi pensamiento de lo que tenía que hacer. Estaba tan preocupado por la cantidad de dinero que iba a ganar, en lugar de, OK, los primeros seis meses jugaré estos 12 eventos y jugaré tres rondas de práctica en cada lugar y estaré preparado para jugar en el evento, en lugar de viajar el lunes, una ronda de práctica el martes y echar un vistazo al campo”.

Nicklaus finalmente solicitó a la USGA que restableciera su condición de aficionado y comenzó a jugar nuevamente, esta vez, armado con una mayor comprensión del juego y disfrutándolo más. “Jugué algunos eventos amateur. Los eventos amateur son divertidos. Después de ese tiempo libre, mi juego era mucho mejor que cuando practicaba y jugaba todo el tiempo. Tenía una nueva perspectiva en ese momento y sabía cómo hacer score. Creo que al alejarme del juego descubrí cómo hacerlo”.

El verano pasado, Nicklaus se clasificó para jugar en el Campeonato Amateur de los EE. UU. en Pebble Beach, donde su padre ganó ese torneo en 1961, y el Abierto de los EE. UU. en 1972.

Nicklaus, mientras tanto, había estado jugando mucho al golf con su hijo, Gary Jr., o GT, como se le conoce. GT se introdujo en el mundo del golf como caddie de su abuelo Jack en el Concurso de Par 3 en Augusta e hizo un hoyo en uno cuando Jack le pidió que pegara el golpe de salida en el 9.

“Lo he estado pensando por un tiempo”, dijo Gary sobre su decisión de convertirse en profesional nuevamente. “Mis hijos son mayores. Mi hija tiene 14 años, mi hijo 16. Cuando juego con mi hijo, él dice: ‘Papá, ¿por qué no intentas jugar golf profesional?’ Él dice: ‘cuando cumplas 50, la golpearás lo suficientemente fuerte  para jugar en el Champions Tour’.

“Cuando juego con él a 6,700, 6,800 yardas, hago muchos buenos scores. Creo que subir y poder jugar 7,000 yardas o menos [en el PGA Tour Champions] es algo bueno para mí. Mi juego es mejor”.

Nicklaus se convirtió en profesional hace menos de dos semanas y ganó su primer evento, firmando un 66 en un evento del Minor League Golf Tour en Lake Worth, en Florida. La semana pasada, empató en el lugar 39 en el evento Major I de 36 hoyos de la gira.

Habiendo sido miembro del PGA Tour, Nicklaus es automáticamente miembro asociado del Champions Tour, permitiéndole un número ilimitado de exenciones de patrocinador por un año. Ya tiene algunos confirmados y, dado su pedigrí, parece probable que obtenga lo suficiente para medir con precisión el estado de su juego.

“No quiero saturar mi regreso con invitaciones de patrocinadores”, dijo. “Escribiré algunas cartas e intentaré participar en algunos torneos y ver cómo está mi juego, ver qué tan competitivo soy”. Pero no he jugado contra este nivel de competencia en mucho tiempo. Podría quedar un poco desencantado, pero tal vez no lo esté. Creo que puedo ser competitivo. Estoy buscando salir y divertirme. No quiero estresarme por nada de eso”.

Esas rondas con su hijo, por cierto, ayudaron a reavivar su interés en el juego. “Me empujó”, dijo Nicklaus, “diciéndome que debería dedicarme a esto”.

Luego está la conversación que a Gary le sonó familiar.

“Papá, le pegué 50 yardas más lejos”, le dijo GT. “Tiraste 68 y yo hice 72. ¿Cómo hiciste eso?”

“Solía ​​tener esas mismas conversaciones con mi papá”, dijo Gary. “Es curioso cómo pasa a través de las generaciones”.