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Todas las preguntas y el misterio antes del histórico Augusta National Women’s Amateur

Virginia Elena Carta es una estudiante de último año en la Universidad de Duke que está terminando su licenciatura en Ciencias y Políticas Ambientales, lo que hace que sea seguro decir que sabe todo acerca de hacer su tarea. No es sorprendente que la campeona individual de la NCAA 2016 haya reservado un tiempo en las últimas semanas para prepararse para uno de los exámenes más importantes de su vida (edición de golf): la inaugural Augusta National Women’s Amateur. Pero en lugar de simplemente registrar horas extras en el putting green de nuevo en Durham, NC, Carta se ha estado preparando de manera bastante milenaria, encendiendo su computadora y viendo los viejos programas de televisión en YouTube.

La dejaremos explicar.

“Nunca he estado en Augusta National y nunca antes había visto el Masters”, dijo la nativa de Italia, de 22 años. “Así que nunca supe realmente sobre el campo. Pero tienen videos de las rondas finales en Internet, así que comencé a verlos para comprender cómo es la cancha. Ha sido divertido, aunque no estoy muy segura de qué esperar”.

Tampoco nadie más, en realidad. Con el debut más esperado de un torneo de golf en décadas comenzando en serio el miércoles, muchas preguntas convincentes con respecto a la ANWA siguen sin respuesta. ¿Cómo se jugará uno de los campos más históricos del mundo cuando las mejores amateurs del mundo intenten hacer su propia historia? Los competidores saldrán desde una versión de los tees de los miembros de Augusta National que juegan 6,365 yardas. Pero, ¿los greens serán tan rápidos como lo son una semana después cuando se juega el Masters? ¿Y dónde caerán los scores? Además, ¿cómo será que los participantes tengan una pausa en la competencia durante un día a mitad del torneo? ¿Cómo influirán los nervios en todo el asunto para el field de 72 jugadoras que bautizará el campeonato?

Las incógnitas añaden su propia intriga a un evento ya emocionante.

“Creo que esa es una de las partes más difíciles aquí”, dijo la mexicana Maria Fassi, estudiante de último año en Arkansas, que es la número 9 en el Ranking Mundial de Golf Amateur. “Todos estamos muy emocionados de tener la oportunidad de jugar en Augusta, pero también se supone que estamos compitiendo ahí. Una vez que esté allí, no creo que vaya a ser un problema. Creo que será todo sobre negocios cuando esté en el campo de golf. Pero entre tomas, antes y después, me aseguraré de disfrutar de la oportunidad de estar en Augusta National”.

¿Puedes culpar a los jugadores por dejar que su mente divague? Desde que el presidente de Augusta National, Fred Ridley, anunció la creación del evento durante su primera conferencia de prensa a cargo de los Masters en abril pasado, calificar para ANWA ha sido un objetivo para la mayor parte de la élite del juego (las 30 mejores estadounidenses en el Mundial de Golf Amateur al final de 2018, las clasificaciones ganaron invitaciones junto con las 30 mejores jugadoras internacionales y ganadores de las selectas competiciones amateur de élite para mujeres).

El campeonato se volvió aún más real en enero cuando los participantes recibieron sus invitaciones oficiales. “Lo abrí y dije” Wow, esto está sucediendo, ¿no? “, dijo Dylan Kim, una compañera de Fassi en Arkansas.

Incluso las golfistas retiradas del Salón de la Fama han estado soñando despiertas acerca de la competencia.

“Cuando se hizo el anuncio, sentí escalofríos de inmediato”, recordó Nancy López. “Pensé que esto es tan impresionante. ¿Cómo puedo convertirme en aficionada?

La leyenda de la LPGA de 62 años de edad, cree en el potencial de ANWA para tener un impacto duradero en el juego de las mujeres. Y aunque no será una competidora, está emocionada por su participación única en el evento. López, junto con Annika Sorenstam, Lorena Ochoa y Se Ri Pak, participarán en una ceremonia especial de primer tee durante la ronda final , creando su propia tradición de abridores honorarios para el evento femenino.

“He hecho muchas entrevistas y me he vuelto un poco emocional porque estoy pensando en lo mucho que hemos llegado para hacer crecer el golf femenino, y me enorgullece mucho ver que esto suceda”, dijo López. No podrían haberlo hecho más perfecto para que estas aficionadas jueguen porque realmente quieren hacer crecer el juego. Así que creo que es tremendo lo que han hecho aquí. Estoy muy emocionada.”

Carter está de acuerdo en que el evento puede servir como un catalizador para el golf femenino, lo que hace que su participación sea algo que está saboreando aún más. “Independientemente de cómo actúes, pensar que puedes decir que fuiste parte de la primera edición es muy especial”, dijo Carta. “Espero que esto realmente pueda ser algo que inspire a las niñas a jugar”.

“Solo quiero absorber cada momento de la experiencia”, dijo Sierra Brooks, estudiante de tercer año de la Universidad de Florida que tendrá a su papá, Brent, como caddie durante toda la semana. “Definitivamente ha sido algo que nos ha motivado a lo largo de la temporada [de la universidad]”.

Como la mayoría de los jugadores universitarios en el campo, Brooks dijo que su preparación no ha sido muy diferente de lo que normalmente haría en la primavera a medida que avanza la temporada universitaria. Jugar en competiciones regulares durante los últimos dos meses ha ayudado a mantener su juego en forma y evitó que pensara demasiado en el viaje a Augusta.

Se espera que las jugadoras lleguen este lunes y puedan asistir a una reunión por la noche (una “Cena del Presidente” formal está programada para la noche del martes). El martes se jugará una ronda de práctica oficial en el cercano Champions Retreat, donde se jugarán las dos primeras rondas del torneo de 54 hoyos el miércoles y el jueves. Las 30 jugadoras de scores más bajos pasarán el corte y avanzarán a la ronda final, que se llevará a cabo en Augusta National.

Pero antes de eso, ANWA toma un giro inusual. Para permitir a todas las participantes la oportunidad de jugar en Augusta National al menos una vez, el viernes será un día libre de la competencia, ya que se permitirá que todo el field juegue una ronda de práctica en el famoso campo. El campeonato luego se reanuda el sábado, con la transmisión de la ronda final en la NBC.

A pesar de todo lo que se habla sobre el impacto a largo plazo del evento, también hay implicaciones a corto plazo. El hecho de que casi todo el field se encuentre entre las 100 mejores del Ranking Mundial de Golf Amateur no es algo que las jugadores pierdan.

“Probablemente va a ser el field amateur más fuerte contra el que haya jugado”, dijo Carta, finalista en el 2016 US Women’s Amateur. “Estoy emocionada de ver cómo lo hago”.

“Estoy tratando de tener en cuenta que es un torneo de golf”, dijo Jaravee Boonchant, una compañera de Carta en Duke que también está en el field del ANWA. “Es un gran torneo y significa mucho, pero al mismo tiempo estoy tratando de mantenerlo como cualquier torneo que juegues”.

Basta con decir que será más fácil decirlo que hacerlo.