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The GOAT: el mejor Golf Digest Invitational de todos los tiempos

En su historia final para nosotros, el difunto Dan Jenkins comienza la búsqueda de lo mejor de lo mejor de la historia en nuestro mítico evento.

Por Dan Jenkins

El escritor especial de Golf Digest y miembro del World Hall of Fame Dan Jenkins, murió el 7 de marzo a los 90 años. En su pieza final para nosotros, presenta el más grande Golf Digest Invitational de todos los tiempos, con los 32 mejores en el evento mítico, avanzando de la calificación por golpes en Augusta National. A partir del 20 de marzo, el escritor senior Guy Yocom documentará los resultados del match-play y llevará a la final en Pebble Beach. El guionista Mark Frost, con libros como “El juego más grandioso que se haya jugado” y “El partido: el día en que el juego de golf cambió para siempre”, escribirá dos versiones de la final con diferentes ganadores.

Sin duda, esto trascenderá los Majors de este año, si he buscado la palabra correctamente. Hablo del Invitacional más grande de todos los tiempos de Golf Digest, el GOAT, que comenzó en el Augusta National Golf Club. Fue uno de los torneos más fascinantes jamás disputados, aunque al final fue algo predecible que un inmortal lo ganaría, viendo que había muy pocos merodeadores y aporreadores en el field.

La competencia fue tocada con sentimiento en todo momento. Comenzó con la ceremonia de apertura en el tee No. 1 el jueves. El viejo Tom Morris y el joven Tom Morris, con sus trajes de lana de tres piezas que se mezclaron con el color de sus barbas y patillas, se lanzaron a los remates ceremoniales. Cada uno de ellos clavó un gutty en el medio del fairway, el drive del joven Tom fue más lejos, con más de 70 yardas en el aire.

En una entrevista a última hora de la mañana, el joven Tom dijo que podría haberse alejado más si no hubiera sido por el hecho de que estaba muerto. Sin embargo, los 72 competidores de élite estaban muy vivos, y en el mejor momento de sus carreras, ansiosos por decidir quién prevalecería en los 72 hoyos del juego por golpes.

El comité del torneo envió sabiamente a los tres jugadores más rápidos en la historia del golf en el primer grupo: Byron Nelson, Tom Watson y Lanny Wadkins. Es posible que no sean los tres más rápidos si contamos los primeros años del British Open cuando Prestwick era un campo de golf de 12 hoyos y un 52 ligero era una ronda excelente, pero fueron lo suficientemente rápidos.

Wadkins, el primer suplente, había reemplazado a John Ball de Gran Bretaña en el torneo. Ball, ocho veces ganador del British Amateur y el primer jugador en ganar el British Amateur y el British Open en el mismo año, lo que hizo en 1890, hizo el viaje a Augusta y jugó una ronda de práctica, pero se retiró resoplando, quejándose de que nadie en la ciudad había oído hablar de él, excepto Ben Crenshaw y Herbert Warren Wind.

Los 68 de Byron lo convirtieron en el líder en el club house durante tres horas. Dijo que “lo más gracioso” fue el 2-3 (birdie, águila) en los hoyos 12 y 13. Era lo mismo que había hecho en 1937, cuando superó a Ralph Guldahl para ganar su primer Masters.

Nelson le dio crédito a su vista por el hecho de que golpeó tan cerca de las banderas en el 12 y el 13. Repitiendo un comentario que había hecho una vez en una transmisión televisiva de ABC, cuando dijo: “En lo que que concierne a mis ojos, siempre he podido ver muy bien hasta ahora”.

Watson y Wadkins dispararon 70 cada uno, pero Tom no estaba contento con la ronda. Dijo que habría tenido más incentivos si hubiera sido emparejado con Gary Player para poder acusarlo públicamente de hacer trampa nuevamente. Tal vez tengan la oportunidad en el match play.

Lanny, por otro lado, era todo sonrisas. Conocido como un feroz competidor por su propio dinero, cerró el día con un birdie en el 18 para agarrar un skin de cinco hoyos.

El trío jugó la ronda en una hora y 37 minutos.

Hablando de Ralph Guldahl, que alguna vez fue el mejor jugador de golf desde 1936 hasta 1939, cuando ganó dos US Opens consecutivos, tres Western Opens seguidos y un Masters, pero también fue uno de los más lentos y estuvo emparejado correctamente con los otros dos jugadores más lentos en la historia del golf: Cary Middlecoff y Greg Norman.

Fue un error obvio por parte del comité el no retrasarlos. Su ronda requirió seis horas y 32 minutos, lo que obligó a seis tríos a sobrepasarlos.

Norman se arrodilló, estudió su libro de green e estudió la línea en cada putt desde los cuatro ángulos, incluidos los tap-ins, en su 73. Y paralizó aún más el ritmo de juego al detenerse para casarse en los primeros nueve y divorciarse en la vuelta.

Guldahl demoró el juego hasta el final al peinarse el cabello entre cada golpe, un rasgo por el cual se había hecho famoso. Este hábito lo hizo aún más lento en los días ventosos, como lo fue en la primera ronda. También logró un 73.

Middlecoff igualó el 73 a pesar de los águilas en el 13 y 15. Un ex dentista conocido como “Doc” en la gira y “metódico” para los escritores de servicios de cable, continuó haciendo una pausa molesta en la parte superior de su swing. Parecía que era imposible derribar el palo a través de la pelota hasta que su caddie, un ex asistente dental, gritó: “¡Ahora!”

Ernie Els, Peter Thomson y Bobby Locke, con 11 victorias en el Abierto Británico entre ellos, también causaron un poco de retraso cuando Ernie hizo un 9 después de seis putts en el hoyo 1, la mitad con la bandera puesta y la mitad sin ella. Ernie se reagrupó un poco y disparó un 80, tres detrás de Thomson y dos detrás de Locke. Padraig Harrington, que jugaba en el siguiente grupo, disparó un 70 y luego balbuceó 3 1/2 horas sobre por qué Augusta National sería un lugar ideal para la Ryder Cup o los Juegos Olímpicos.

Eso fue antes de la tormenta de fuego en las redes sociales que involucró a Lloyd Mangrum, quien tuvo un flashback de la Segunda Guerra Mundial y golpeó a Vijay Singh en la boca con un cenicero y luego empujó a Dustin Johnson por las escaleras del club house “porque me apetecía”. Dustin aterrizó en los pies de Justin Thomas, Bubba Watson, Brooks Koepka y Jordan Spieth, quienes se refirieron a Lloyd como el Sr. Mangrum por el resto de la semana. Un escritor del Augusta Chronicle le dijo a Harry Vardon que iba a hacer una publicación en el blog sobre todo eso, y Harry dijo: “¿Vas a hacer un qué?”

El emparejamiento del Gran Triunvirato a las 8:57 mostró los talentos de Vardon, JH Taylor y James Braid. Eran extremadamente populares entre las docenas de fanáticos que fueron trasladados en autobús desde las casas de retiro y las comunidades de vida asistida.

Los 70 de Braid, los 71 de Vardon y los 72 de Taylor igualaron las rondas más bajas que dispararon en el Abierto de Gran Bretaña mientras se combinaban para ganar 16 de ellos desde 1894 hasta 1914. Sus scores fueron aún más excepcionales si se considera que el Augusta National jugaba 1,000 yardas más que cualquier otro campo que hayan visto antes. Los tres rápidamente dieron crédito a Big Boy, la nueva pelota de golf que les dio distancias con las que nunca habían soñado.

Otro grupo entretenido fue el de Babe Zaharias, Mickey Wright y Patty Berg. Mientras Mickey fumaba en cadena y exhibía su libro de fotos, Babe y Patty conversaban constantemente.

Comenzó en el primer tee cuando Patty dijo: “Cariño, supongo que estarás persiguiendo ese anzuelo tuyo todo el día, ¿eh?”

“Me consiguió 10 Majors, es todo lo que sé”, dijo Babe.

“Cinco menos que yo, por supuesto”, dijo Patty.

Babe dijo: “Sí, pero piensa en cuántos más habríamos ganado tú y yo si hubiéramos tenido algunos de esos Evians e Inspirations para los que jugamos”.

Los 70 de Mickey fueron un disparo más bajo que Babe y Patty, y no pasó desapercibido que las tres mujeres superaron a varios de los hombres, entre los cuales se encontraban los que estaban emparejados en las Naciones Unidas: Nick Faldo, el británico; Seve Ballesteros, el español; y Bernhard Langer, el alemán. Todos ellos dispararon 74 en cualquier idioma.

Tampoco pasó desapercibido que Ballesteros estaba más irritado que los demás con su ronda. Cuando Seve se alejó del último green, gesticuló y murmuró: “El viento … la arena … los árboles … los greens … el agua”.

A primera hora de la tarde, los 68 de Byron estaban empatados por Ben Crenshaw, Billy Casper y Horton Smith. Jugaban juntos en una grupo único de los mejores putters del mundo. Cada uno de ellos hizo un solo putt en 14 greens: Gentle Ben con su Armour rip-off, Buffalo Billy con su mazo de cabeza gorda, y el Fantasma Joplin con su hoja de nogal.

Era tarde cuando el liderato del torneo terminó en manos de Sam Snead. Slammer, que lanzó un 67 mientras jugaba en un grupo con Jimmy Demaret y Lee Trevino. Al disparar 69, Demaret y Treviño también empataron en Most Wisecracks durante 18 hoyos, y la ronda de Snead no solo le dio el liderato, sino que la prensa le otorgó la mención a la Broma Más Indecente del Día.

Brooks Koepka igualó los 67 de Snead, pero se marchó cuando ningún periodista le pidió que viniera a la sala de entrevistas.

Bobby Jones, Walter Hagen y Arnold Palmer lanzaron un par 72, al igual que el trío final de Ben Hogan, Jack Nicklaus y Tiger Woods.

Jones insistió en que “no se puede mover el palo demasiado despacio” y se negó a decir que le molestaba que Hagen se detuviera tan a menudo para oler las flores, o cuando Palmer seguía vagando entre la multitud para ver si alguien quería otro autógrafo.

Hogan, Nicklaus y Woods se tomaron el día con calma. Hogan dijo: “Me pronuncié bastante bien la mayor parte del camino, pero cometí cuatro errores y probablemente golpearé las pelotas hasta la medianoche”.

Nicklaus dijo: “Esta competencia es de lo que se trata, pero tengo algunos cambios que me gustaría ver en el campo”.

Jugando con una pierna rota, un manguito rotador desgarrado y un dolor de cabeza muy fuerte, Tiger dijo: “Es lo que es”.

Ninguno de los seis expresó preocupación por la brecha de cinco golpes entre ellos y Snead, especialmente después de que un periodista deportivo les recordara que Sam había liderado la primera ronda del US Open en cinco ocasiones: 1937, ’39, ’40, ’46 y ‘ 51 — pero nunca lo ganó.

Finalmente, el mejor escrito de prensa del día fue para Leonard Crawley del Daily Telegraph de Londres. Crawley escribió:

“A pesar del abominable manejo del equipaje de la prensa en el aeropuerto de Augusta, Georgia, ayer, el torneo más grande de todos los tiempos de Golf Digest Invitational tuvo un comienzo bastante decente”.

La locura de segunda ronda

El viernes fue un día de confusión, decisiones de reglas y un disparo milagroso. Lloyd Mangrum terminó el día con un 64, pero vio que se convirtió en un 68 por culpa de Joseph C. Dey Jr. de la USGA, jefe del Comité de Reglas.

La penalización de cuatro golpes de Mangrum se infligió después de la ronda porque había llegado ocho minutos tarde a su hora de salida. Sus compañeros de juego, Gene Littler y Lawson Little, también ex campeones del Abierto de EE.UU., coincidieron en que Mangrum tuvo la suerte de no ser descalificado.

Mangrum y Dey intercambiaron palabras ante media docena de miembros de la prensa fuera del edificio de los medios.

Dey dijo: “Lloyd, te vi en el club house. Llegaste tarde porque te negaste a dejar un juego de gin.

Quitándose la boquilla del cigarrillo de los labios, Mangrum dijo: “Sí, bueno, te diré una cosa, Joe: también habrías llegado tarde, si hubieras estado tratando de salir de la mierda”.

Los 68 de Mangrum compensaron en parte su 76 en la primera ronda, cuando se le dio una penalización de dos golpes por no marcar su bola en el green antes de levantarla. La ironía de esto no se perdió en Mangrum. Había experimentado un destino similar en el playoff del US Open con Hogan en Merion en 1950. A un tiro de Ben con tres hoyos por jugar, Mangrum había recibido una penalización de dos golpes en el green del 16 por más o menos la misma violación.

Mangrum dijo: “Demonios, soy el tipo que completó la remontada contra Hogan, y aún no sé si fue un error real”.

Mientras tanto, a Arnold Palmer le ayudaron las reglas en su ronda de 68, que le dio la ventaja a medio camino de 140. Aunque no había llovido en un mes, los funcionarios sugirieron que Arnold invocara la regla de la bola incrustada cuando falló el green. En los hoyos 6, 12 y 16. Aprovechando la regla, Palmer convirtió tres doble bogey en pares. Ken Venturi, observando con Jim Nantz, tuvo un ataque de tos, pero se fue en silencio.

El disparo del día perteneció a Tiger Woods, quien sufrió una fractura de clavícula durante la noche y luego no pudo activar sus glúteos en el range. Junto con Bobby Jones, Tiger duplicó el doble águila de Gene Sarazen en el hoyo 15. Fue “un disparo que se escuchó en todo el mundo”, y uno que logró que Tiger volviera a igualarse para el torneo. Mientras que Sarazen en 1935 había golpeado una madera 3 desde 235 yardas de distancia que aterrizó en el frente del green y rodó directamente a la taza, Tiger jugó un poco diferente. Intencionalmente salió del tee con un hierro 3 para irse con las 235 yardas idénticas a la bandera, y luego realizó su segundo disparo con un sand wedge.

Después de la ronda, Bobby Jones dijo a la prensa: “Tiger juega un juego con el que estoy aún menos familiarizado que con el juego de Jack Nicklaus”.

Los que siguieron al grupo intelectual de Phil Mickelson, Roberto De Vicenzo y Tommy Bolt presenciaron una escena extraña en el hoyo 18. Mickelson necesitaba un par en el último hoyo para tomar el liderato del torneo, pero cuando sacó su driver de la bolsa, un miembro de la grada de Winged Foot gritó:

“No, Phil, no … ¡el drive no!”

Haciendo caso omiso de la súplica pero evaluando al hombre para una franquicia de yogurt helado, Mickelson procedió a recortar su golpe de salida y enviarlo a los pinos … a un lugar horrible desde donde lo mejor que podía hacer era un doble bogey.

Tommy Bolt dijo: “Hijo, no vas a ir a un fairway en todo el día con ese palo. Si fuera mío, ya estaría trepando a un árbol”.

Veinte minutos más tarde, en la carpa de scoring, Mickelson equivocó la tarjeta de puntuación de Roberto, le dio un 66 en lugar de un 65, y Roberto lo firmó. El error fue descubierto rápidamente por los funcionarios, y De Vicenzo fue penalizado con el golpe extra.

“Soy un idiota”, dijo Phil.

“Qué estupido soy”, dijo Roberto.

Bolt frunció el ceño ante el cuadro de mando y dijo: “No veo nada malo. Es un 6 perfecto y otro 6 perfecto.

Otro incidente fue evitado cuando Vijay Singh huyó del vestuario después de que Harvey Penick le arrojó un cenicero a Lloyd Mangrum y le aconsejó que “apuntara con la mira” las marcas de piques que Vijay estaba dejando en los greens.

Un escritor de The Augusta Chronicle los escuchó y le dijo a Harry Vardon que iba a hacer un podcast, y Harry dijo: “¿Vas a hacer un qué?”

Sam Snead lanzó un 67, alcanzó los cuatro par 5s en dos y contribuyó al número 10. Esto le dio un total de 134, 10 bajo y tres golpes mejor que Byron Nelson.

Había un grupo enorme de nombres brillantes en 142: Ben Hogan, Bobby Jones, Tiger Woods, Walter Hagen, Tom Watson, Harry Vardon, Lee Trevino y Gary Player. Un periodista deportivo señaló que no tenían que preocuparse por la ventaja de ocho golpes de Snead sobre ellos porque Sam había sido tres veces el líder de 36 hoyos en un Abierto de los Estados Unidos, en 1939, 40 y 48, pero nunca lo había ganado. De su liderazgo, Snead dijo: “Estaba tratando de hacer el corte”.

No hubo corte, por supuesto. El oficial que conducía la entrevista se lo dijo a Sam. Este torneo fue como los viejos tiempos en Augusta: todos jugarían los 72 hoyos.

“Bueno, diablos, cuelga ese golpe”, dijo Sam.

Algo como eso.

Un sábado salado

Las cosas se pusieron más ajustadas que una camisa de Phil Mickelson el sábado.

En primer lugar, Snead se desvió hacia atrás con un 75. Dijo que se confundió y perdió la concentración porque nunca estuvo muy seguro de cómo estuvo todo el día. Nadie en la grada le dio ayuda para leer las tablas de clasificación. Esto le había ocurrido mucho a él, dijo, particularmente en los grandes torneos, y se estaba acercando a ser caliente al respecto. Su total de 54 hoyos fue 209.

Byron Nelson también retrocedió, aunque ganó un disparo con respecto a Snead. Nelson dijo que su ronda hubiera sido mejor si no se hubiera distraído con su pareja, el peinador de pelos lento Ralph Guldahl, quien en 1938 se convirtió en el último hombre en ganar el Abierto de los Estados Unidos con una corbata. Otro de los reclamos de Ralph a la fama.

Byron recordó que habían sido competidores escolares cuando Nelson jugó para Fort Worth Poly High y Guldahl jugó para Dallas Woodrow Wilson High, y Ralph una vez eliminó a Byron, 6 y 5, en un partido.

“Fue lo más gracioso”, dijo Byron. “Ralph y yo decidimos que queríamos ser golfistas profesionales en lugar de jugadores de béisbol cuando nos llevaron a ver a Walter Hagen ganar el PGA Nacional en el Cedar Crest Country Club en Dallas en 1927. Fue una gran experiencia, e influyó en nuestras vidas”

Se sabe que Ben Hogan de Fort Worth Paschal High habría ido a ver el PGA con ellos, pero estaba ocupado inventando la práctica.

Tom Watson disparó un 69 y dijo: “Estoy golpeando la pelota bastante bien. No espero jugar mejor que esto hasta que tenga cerca de 79 años”.

Hubo otros líderes que no lo tuvieron tan bien en la tercera ronda del sábado.

Cuando Vijay Singh la golpeó al estanque del 11 y tomó una dropeo desde la altura de la rodilla, Lloyd Mangrum se ofendió. La mandíbula de Singh todavía estaba cerrada con alambre por el altercado anterior con Mangrum, y antes de que Vijay pudiera explicar cómo funciona la nueva regla, Lloyd lo golpeó con otro cenicero.

Brooks Koepka disparó un 75 y se marchó luego de dar una entrevista sorprendentemente buena.

Jordan Spieth hizo un putt en siete hoyos consecutivos, lo que ayudó a compensar los 7 que hizo en el hoyo 12.

Varios jugadores se quejaron de la Poa annua. No en los greens, sino en el menú de la casa club, donde el chef Thomas Keller había abierto un nuevo restaurante con cocina de fusión asiática.

Lee Treviño disparó un 76 después de cambiarse los zapatos en el estacionamiento y pegar varios golpes con una botella de Dr. Pepper. Dijo que, de todos modos, no tenía la intención de dar a este  torneo su mejor esfuerzo: el Augusta National nunca se había adaptado a su juego.

“Un año en el Masters”, dijo Treviño, “Incluso terminé detrás del zapatero de melocotón”.

Harry Vardon se disculpó por su vergonzoso 77, pero dijo que Francis Ouimet, su compañero de juego, debería asumir cierta responsabilidad por ello. Ouimet, el aficionado, siguió distrayendo a Vardon al mencionar un incidente que ocurrió en su pasado en el Country Club en Brookline.

Vardon hizo una confesión en el área de la entrevista. Dijo que no había inventado el agarre superpuesto, después de todo. Simplemente lo había tomado prestado de un aficionado escocés llamado Johnny Laidlay, el verdadero inventor. Vardon dijo que no se había dado cuenta de esto hasta el otro día, cuando lo leyó en Wikipedia.

La apuesta de Walter Hagen se desvaneció con un 76. Lo que no fue tan malo en una ronda considerando que apenas llegó a la hora de la salida y jugó los 18 enteros con su esmoquin. Walter había estado en una fiesta de corbata negra en relación con la boda de Greg Norman con una de las desesperadas amas de casa de Atlanta.

Los dos grupos más emocionantes terminaron tarde en el día.

Los que siguieron a Ben Hogan, Bobby Jones y Tiger Woods, quienes dispararon 70, vieron una curiosa mezcla de golpes. Hogan acertó 16 fairways y 17 greens y dos putts para sus dos birdies en el 13 y 15. Todavía jugando a la nuez dura, Jones aprovechó el viento en su espalda y golpeó el segundo hoyo del par 5 en dos. Después de torcerse un tobillo en el green de práctica, Woods realizó numerosas hazañas en el campo, salvando pares desde el fairway del 1, del tercer fairway al No. 2, del tercer fairyay nuevamente al No. 7, del fairway del 13 al 14, y desde el fairway del 10 al 18. Tuvo 22 putts para la ronda.

El último grupo trajo recuerdos de The Big Three of Golf cuando Jack Nicklaus y Gary Player tiraron 66 y Arnold Palmer 68 para empatar por el liderato.

Nicklaus dijo: “De esto se trata todo esto”.

Palmer dijo: “Esto es de lo que solía ser todo”.

Player estaba saliendo de las victorias en el Four-Ball nigeriano y el Istanbul Classic y dijo que una victoria al día siguiente sería su tercer Major consecutivo y 35º en su carrera, lo que le daría 17 más que Nicklaus.

El total de los Tres Grandes fue solo uno por delante de Sam Snead, pero había una estadística familiar que Sam había estado a solo un golpe de la punta después de 54 hoyos en cinco Abierto de EE. UU., los de 1937, ’39, ’40, ’47 y ‘ 53 — pero nunca había ganado.

Un final Bizarro

La ronda final contó con todos los elementos de un thriller, con Nicklaus, Palmer y Player en 208 y Snead, Nelson, Watson, Hogan, Jones y Tiger, todos dentro de los cuatro primeros puestos.

Sin embargo, me vi obligado a recordarles a todos en el centro de prensa que el Invitacional más grande de todos los tiempos de Golf Digest nunca comienza hasta los nueve últimos hoyos del domingo.

¿Quién sabe?

Esa era la pregunta que los fanáticos y los escritores se hacían después de todas las casualidades surrealistas, u ocurrencias extrañas, si se quiere, que tuvieron lugar en la última ronda.

El primer incidente ocurrió cuando Bobby Jones intentó ponerse a DQ después de observar los primeros cuatro hoyos de los últimos 18. Jones dijo que de repente recordó que se había retirado oficialmente de la competencia a principios de la semana, que había aceptado un atractivo contrato de Hollywood para filmar cortometrajes. Y solo estaba jugando en primer lugar para ser amable.

OB Keeler dijo que escribiría en el Atlanta Journal que podría haber sido la mejor hora de “Bob”, revelando aún más que los amigos más cercanos de Jones, como OB, siempre habían conocido a Jones como Bob, no como Bobby.

Fred Ridley, de Augusta National, hizo todo lo posible por mantener a Jones en el campo, invocando la poco conocida Regla 93.1 (az) de Augusta, a la que se hace referencia a puerta cerrada como “Hacemos lo que nos da la gana”. Usando otra regla poco conocida, Ridley desterró a Gary McCord de CBS “por pensar que es gracioso”.

Rory McIlroy se puso en marcha antes de enganchar su golpe de salida en el 10 a través de la ventana de la cocina de una cabina, lo que provocó que un miembro de Augusta National derramara café sobre su chaqueta verde.

Byron Nelson sufrió una doble dosis de mala suerte que podría haberle costado el torneo. Después de que Byron se metió en el asfalto en el hoyo 15, su caddie pateó la pelota accidentalmente mientras trataba de encontrarla. El resultado fue una penalización de un golpe.

“Fue lo más divertido”, dijo Nelson. “Perdí el Open Nacional 46 en Canterbury cuando me pasó lo mismo”.

Luego, otro recuerdo volvió a atormentar a Byron. En el 18 pegó el driver al rough de la derecha, pero antes de llegar a su bola, un carrito de golf con técnicos de TV lo pisó y la hizo prácticamente imposible de jugar. Un severo oficial de reglas en la escena le negó un dropeo libre e hizo otro bogey.

Era Pomonok de nuevo, dijo Byron. Pomonok fue el campo en el que se organizó el PGA de 1939 en Flushing, Nueva York, un evento que se jugó junto con la Feria Mundial de Nueva York. Nelson y Henry Picard fueron al hoyo 37 en el final cuando Byron pegó el drive al fairway y el golpe de salida de Picard terminó en el rough profundo. Ventaja, Byron. Sin embargo, un camión de cámara de noticiero pasó por encima de la bola de Picard, y Henry recibió un dropeo gratuito. Nelson lanzó su segundo golpe dentro del green, cerca de Picard, pero Henry hizo su putt y Byron falló.

A pesar de su mala suerte en Augusta, Byron marcó un 69, pero dudaba que pudiera aguantar a tantos buenos jugadores que aún estaban en el campo.

Snead llegó al 18 y se encontró con una catástrofe brutal. Cuando se paró en el tee, todos sabían que solo necesitaba un par para el liderato y un bogey para empatar a Nelson. Bueno, todos menos Sam. Creía que necesitaba un birdie.

Con lo cual Snead enganchó su drive en los pinos, golpeó su segundo golpe a un bunker, dejó su tercero en el bunker, golpeó su cuarto en otro bunker, encajó en el green en 5 e hizo tres putts para un desastroso 8.

“Algo de eso me pareció familiar”, dijo Sam después.

El destino de Arnold Palmer, aunque incrédulo, no fue tan trágico. Palmer, el hombre que se casó con el golf en la televisión y se llevó el juego a la gente, parecía cerrar con un par en el 18 para una victoria de 278. Su drive fue perfecto, y allí se quedó con solo un hierro 7 al green.

Lo que sucedió después fue un mal sueño para Arnie y su ejército. Inusualmente tiró su disparo de aproximación a un búnker al lado del green, y terminó con tres putts para un doble bogey que lo dejó empatado en el liderato.

Palmer logró reírse de su calamidad y dijo: “¿Me estás diciendo que me equivoqué así y que Gary no volvió a ganar?”

Nicklaus se puso caliente en los últimos nueve, como lo había hecho tantas veces en este campo, y tenía que hacer exactamente eso. Jack hizo birdie el 13 y el 15, y luego el 16 con un putt de 30 pies. Este fue Nicklaus rugiendo de vuelta. Nicklaus en Augusta en ’72 y ’75, Nicklaus en Baltusrol en el ’80. Nicklaus en Augusta otra vez en el ’86. Incluso Nicklaus tratando de salvar a Slam en Muirfield en el ’72.

Jack perdió por poco un birdie de 10 pies en el 17, pero pegó un drive a la perfección al fairway del 18 y clavó un hierro 8 a siete pies del hoyo para birdie que le daría un 71 y quizás la victoria en 279.

Nicklaus estudió el putt cuidadosamente y le dio un golpe perfecto. La bola fue directamente al hoyo, pero misteriosamente siguió adelante, como si simplemente hubiera cruzado un puente de algún tipo. La bola terminó cuatro pulgadas directamente detrás de la taza. Nicklaus estaba aturdido. Así fue la multitud.

“Muirfield”, le dije a un joven escritor de pie junto a mí. “Décimo quinto hoyo, 1972. Abierto Británico. Última ronda. Mismo putt. Lo habría puesto en siete menos. La pelota no golpeó nada más que aire. Le costó el Slam”.

“Huh”, dijo el joven escritor, y se alejó lo más educadamente posible, poniendo los ojos en blanco.

Los dos últimos jugadores en el campo, Ben Hogan y Tiger Woods, emparejados, llegaron al último hoyo.

Hogan había alcanzado 17 fairways y 17 greens en regulación. Se había acostado en los cuatro par 5s pero hizo birdie en tres de ellos lanzando a cuatro pies de la bandera. También había superado el peligroso 12 con un hierro 7 a dos pies del hoyo.

Tiger había alcanzado 17 greens pero solo tres fairways. Esto fue notable porque Tiger tuvo una operación de espalda la noche anterior para reemplazar su sexta, séptima y octava vértebras. En el octavo, había conseguido un águila, y con su sand wedge la había embocado de un golpe en el 12.

Más tarde, Tiger revelaría que cuando él y Hogan caminaban hacia el tee del 13 después de su espectacular ace y el birdie de Ben, Hogan había dicho: “Es el primer dos que he hecho allí en un tiempo”.

En el último hoyo, Hogan pegó el drive al centro del fairway, y colocó un hierro 8 para birdie y un 67 (279). El único drama fue si Tiger podría igualar los 3 de Hogan.

Woods se lo puso difícil, como de costumbre. Su drive salvaje atravesó los pinos a la derecha y entró en el fairway del 10. Su segundo tiro pasó por encima de todo y aterrizó en la galería del club house, pero la pelota golpeó una silla en una mesa de gente que tomaba cócteles y se deslizó milagrosamente al borde del green, a unos 60 pies del hoyo.

Siempre un luchador, Tiger golpeó un putt, que lentamente se curvó hacia abajo en una pendiente, disminuyó la velocidad hacia la taza y apenas falló el hoyo cuando se preparaba para golpear el aire con el puño.

En la transmisión, Henry Longhurst dijo: “Ah, sí. Ahí lo tienen”. Brandel Chamblee culpó a un cambio de swing que Tiger hizo antes de la ronda, y Johnny Miller comparó la ronda de Hogan con su 63 en Oakmont.

Fue el primer putt de 60 pies que Tiger perdió en cuatro años.

Y dejó a Ben Hogan ganador.

Hogan hizo un comentario memorable en la ceremonia de premiación y dijo: “Me alegro de haber podido poner de rodillas a este monstruo. Al campo, también”.

Todos en el centro de prensa acordaron que Grantland Rice escribió la mejor historia del final. Su guía decía:

Esbozado contra un cielo azul grisáceo de octubre, aunque es abril, los Cuatro Jinetes montaron nuevamente, aunque esta vez son jugadores de golf. En la dramática historia, eran conocidos como Hambruna, Pestilencia, Destrucción y Muerte. Estos son solo alias. Sus nombres reales son Wee Icemon, Hawk y Bantam Ben Hogan. … Espera, supongo que actualmente sólo hay tres.