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¿El secreto del reciente éxito de Molinari? Confianza sin valentía

Fue muy inspirador y entretenido ver que la bomba de Tiger Woods se balanceaba hacia el hoyo en el green del 18 el domingo en el Arnold Palmer Invitational. Excepto que el putt pertenecía a Francesco Molinari, quien ejecutó una imitación casi perfecta de Woods, que significó un nocaut para el asediado field del Bay Hill Club and Lodge.

Una vez más, la carga de Palmer demostró ser indiscutiblemente efectiva, incluso cuando otros lo intentan. Con un bogey-free, ocho bajo el par de 64, coronado por un monstruoso birdie en el hoyo 72 que provocó el estallido de emoción del italiano generalmente estoico, Molinari superó un déficit de cinco golpes con respecto a Matthew Fitzpatrick para ganar por dos su tercer título del PGA Tour.

El año pasado fue Rory McIlroy quien irrumpió en su casa con un 64 para coronar un gran raid.

Embarcando en su última ronda casi dos horas antes de la pareja final de Fitzpatrick y McIlroy, Molinari acumuló un  12 bajo el par en el total (276) y observó cómo todos los aspirantes intentaron en vano atraparlo en el Championship Course. El inglés Fitzpatrick, el ex campeón amateur de los Estados Unidos, solo pudo hacer 71 para reclamar el segundo lugar con 278.

“Obviamente, muy feliz por la forma en que lo hice hoy … y es bueno hacerlo en esas circunstancias en el lugar de Arnie”, dijo Molinari, quien el año pasado se robó el Quicken Loans National con un cierre de 62. Es uno de los cuatro hombres en los últimos tres años en disparar 64 o menos en la ronda final cuatro veces en el PGA Tour, uniéndose a Justin Thomas, Brooks Koepka y Gary Woodland.

“Sé que puedo lograr scores bajos prácticamente en todos los campos de golf, sí”, dijo. “No tengo miedo de decir eso, o no soy tímido de esa manera”.

Desde que venció a McIlroy en el Campeonato BMW PGA del European Tour a fines de mayo, Molinari ha sumado otras tres victorias, incluida la de jarra de Claret en Carnoustie para su primer título Major. Antes de su temporada 2018, Molinari había ganado cuatro veces en todo el mundo, dos de las cuales llegaron a su país de origen en el Abierto de Italia. Sus tres títulos del PGA Tour han sido recogidos en los últimos nueve meses. Solo Bryson DeChambeau ha ganado tantos en ese lapso.

Y no olvidemos el rendimiento 5-0 de Molinari en septiembre pasado en la Ryder Cup en Francia, el primer jugador europeo en lograr un récord perfecto.

Claramente, a los 36 años, Molinari es un golfista diferente,  donde su mente lo está llevando a un nivel de rendimiento que su talento por sí solo no era capaz de alcanzar.

“Sí, es difícil señalar con un dedo una cosa. Es obvio que la confianza tiene que ver con mucho”, dijo Molinari. “Cuando gané el año pasado, jugando con Rory en los últimos grupos, no fue nada fácil. Entonces, desde allí comencé a desarrollar mi confianza y solo dije que podía hacerlo”.

Ahora, séptimo en el mundo, a Molinari no le falta confianza, pero tampoco está lleno de bravatas. Todavía se está enfrentando a su erupción de éxito. “No tengo miedo de salir al campo de golf jugando contra nadie, pero es muy difícil para mí imaginarme dónde estoy en este momento”, admitió.

Molinari no estuvo impecable el domingo, pero estuvo muy cerca. Entre los aspectos más destacados se encontró un tiro desde la izquierda en el green del 8  que quedó a 44 pies y que se convirtió en birdie (43 pies, 9 pulgadas, según Shotlink). Agregue el hoyo en uno en el par 3 del 7 que anotó en la primera ronda, y tendrá los ingredientes de una victoria al ras con disparos de héroe.

Que es a menudo lo que se necesita en estos días. El triunfo de JB Holmes el mes pasado en el Genesis Open fue similar con un ace en una ronda anterior.

En cuanto a McIlroy, el campeón defensor, es difícil comprender que tomará “pequeñas victorias personales”, en sus palabras de principios de semana, de otro final alto que no incluye levantar un trofeo. Jugando en el último grupo un domingo por novena vez en 15 meses, el sexto jugador clasificado del mundo, una vez más, no pudo encontrar el modo de pasar la nariz por encima de la línea de meta antes que todos los demás.

Después de cuatro top 5 para comenzar el año, McIlroy acaba de perder otro. Como si importara. La forma del Ulsterman es claramente mejor que decente, pero nos aventuraríamos a suponer que no está interesado en liderar la gira en victorias morales.

Entonces, nuevamente, pregunté por esa misma cosa, si había superado las victorias morales, McIlroy respondió: “No, en absoluto”.

“Estoy jugando bien. Preferiría ponerme en posición para tener la oportunidad de ganar “, agregó. “Estoy jugando buen golf, no importa si estoy jugando ese golf el jueves, viernes, sábado … sí, mis domingos no han sido lo que me hubiera gustado, pero … buen golf es buen golf, yo sigo diciendo eso al final del día”.

Al final del día, el buen golf solo llega hasta aquí. Molinari está jugando un gran golf, y es por eso que solo es el sexto jugador en ganar cada uno de los últimos dos años en el PGA Tour.

Y al final de su día, ese golpe puro de Molinari será el más memorable de esta edición del torneo de Palmer.

“Es un putt bastante icónico”, dijo Molinari, sabiendo que Woods, el ocho veces ganador aquí, ha realizado algunos  memorables en el hoyo emblema de Bay Hill. “Estoy bastante seguro de que soy el primer jugador en hacerlo con la bandera, así que esa es la verdadera diferencia. Arnie era un ícono global, y este torneo fue uno de los que vimos, mi hermano y yo, en casa muchas veces, viendo cómo Tiger ponía ese putt en el 18. Es todavía un poco irreal pensar que he hecho lo mismo hoy”.

Entonces, la semana comenzó con Tiger Woods retirándose con una lesión en el cuello. Terminó con Molinari haciendo una muy buena imitación del tipo y pisando las gargantas de todos. Eso habría hecho sonreír al anfitrión del torneo.