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El Salón de la Fama, listo para incluir a cinco nuevos miembros en la Clase 2019

El Salón de la Fama dará la bienvenida a cinco nuevos miembros en junio próximo, en Pebble Beach Golf Links, cuando formalmente genere su Clase 2019. Retief Goosen, Peggy Kirk Bell, Jan Stephenson, Billy Payne y Dennis Walters obtuvieron el 75 por ciento mínimo de votos de la Comisión de Selección, integrada por 16 miembros, para formar parte de la élite del golf.
Cada uno de los cuatro miembros vivos (Kirk Bell murió en 2016 a los 95 años) fue notificado por teléfono el martes pasado.

“Estaba parado en el putting green y sonó mi teléfono con un número que no reconocí. Era Gary Player”, dijo Goosen. “Siempre es genial escuchar la voz de Gary, pero sonaba extremadamente emocionado, y cuando me dijo, sí, sonaba muy emocionado. Así que fue un gran momento, y me sentí tembloroso después de eso. Fallé muchos putts, pero fue muy emocionante”.
Goosen, un nativo de Sudáfrica, ganó 19 eventos del PGA Tour y del European Tour, y 33 torneos internacionales durante su carrera profesional. Sus victorias más notables llegaron en el 2001 y en el 2004. También jugó en seis equipos internacionales en la Copa de Presidentes y fue dos veces el ganador de la Orden del Mérito del Tour Europeo, en 2001 y 2002.

Después de ganar el Titleholders Championship de 1949 como aficionado, Kirk Bell fue un miembro fundador de la LPGA que luego se convirtió en un renombrado instructor de golf y en la matriarca de Pine Needles Lodge y Mid Pines Inn & Golf Club en Southern Pines, Carolina del Norte. Logró ver a Pine Needles como sede de tres exitosos US Open, en 1996, 2001 y 2007.


Stephenson se unió al LPGA Tour desde su Australia natal en 1974 e inmediatamente dejó una marca dentro y fuera de la cancha. Obtuvo los honores de la novata del año, pero también se hizo famosa por su buena apariencia y por usarla para promocionarse, incluso posando desnuda en una bañera, solo cubierta por pelotas de golf. Su récord, sin embargo, fue lo que más la ayudó a promocionarse: entre sus 16 títulos de la LPGA y 20 victorias en todo el mundo hubo tres títulos en Majors (1981 du Maurier Classic, 1982 Campeonato de la LPGA y 1983 US Open).

“Lloré cuando Nancy López me llamó porque sabía que iba a decirme que no volví a ingresar. Y no la escuché cuando dijo que lo hice porque comenzó la conversación de la misma manera que hace dos años: ‘Sé que has trabajado tan duro para la LPGA, pero no lo lograste’, dijo aquella vez. Así que comenzó exactamente de la misma manera esta vez, ‘Sé que has trabajado muy duro’ y entonces comencé a llorar. Luego dijo: ‘Pero esta vez te reconocieron y lo lograste’. Estuve llorando, con la piel de gallina, no podía dormir. Fue como ganar el Abierto de Estados Unidos”

En sus 11 años como presidente de Augusta National y el Masters Tournament (2006-2017), Payne supervisó una serie de iniciativas dirigidas a ampliar el atractivo del deporte para hacer crecer el juego en los Estados Unidos y en todo el mundo. Ayudó a establecer los mejores torneos de aficionados en Asia y América Latina, que dieron invitaciones a los ganadores al Masters, en un intento por crear héroes de golf en esas regiones. También ayudó a establecer el Campeonato Nacional Drive, Chip y Putt, organizado en Augusta National el domingo anterior al Masters. Y en 2012, supervisó la admisión de las primeras mujeres en Augusta National.

Walters era un golfista talentoso cuya vida dio un giro desgarrador cuando quedó paralitico a los 24 años en un accidente con un carro de golf. Pero eso no le impidió participar en el juego, ya que realizaría miles de clínicas de golf en todo el mundo, convirtiéndose en una figura icónica para muchos fanáticos por sus trucos y sus lecciones de la vida.


“Todos tienen una historia de cómo llegaron aquí, pero creo que mi historia es probablemente el viaje más improbable para llegar a cualquier tipo de Salón de la Fama que alguien haya hecho”, dijo Walters. “Estaba acostado en una cama de hospital hace 44 años, y nunca pensé que realmente saldría de esa cama. He hecho tantas cosas que nunca pensé que fueran posibles, pero también tuve la oportunidad de mostrarles a otros lo que es posible”.

Goosen y Stephenson ganaron su entrada como competidores masculinos y femeninos, mientras que Bell, Payne y Walters fueron nominados en la categoría logros de vida. Sus incoportaciones elevan el número total de miembros del Salón de la Fama a 160.

Los cinco estaban entre un grupo de 15 finalistas que incluían a Graham Marsh, Corey Pavin, Hal Sutton, Susie Maxwell Berning, Beverly Hanson, Sandra Palmer, Dottie Pepper, Jim Ferrier, Catherine Lacoste y Calvin Peete.

La ceremonia de introducción oficial será el 10 de junio de 2019, el lunes anterior al US Open, en Pebble Beach.