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Rory McIlroy acaba de cumplir 30, pero vamos a empezar a sentirnos muy nostálgicos

Fue en una conferencia de prensa previa al torneo el verano pasado cuando alguien le hizo una pregunta a Rory McIlroy de esta manera: “Rory, todavía eres joven …”

McIlroy sonrió y rápidamente agregó, “ish”.

Hay jóvenes y hay jóvenes. McIlroy es extremadamente consciente de la diferencia.

Cumplió 30 años el sábado, ya que se le recordó repetidamente mientras jugaba la tercera ronda del Campeonato Wells Fargo en Quail Hollow Club. Así como el cumpleaños de Phil Mickelson casi siempre se cae durante la semana del US Open, McIlroy ha celebrado muchos cumpleaños durante la última década en Charlotte, NC

Hay algo de poesía en esa coincidencia del calendario de vida de McIlroy y el calendario de golf. La primera victoria de McIlroy en el PGA Tour se produjo en Quail Hollow hace nueve años, dos días antes de su cumpleaños número 21, cuando disparó en la ronda final 62, enviando un mensaje claro al mundo del golf de que una nueva estrella estaba por llegar.

Este fin de semana pasado, el comienzo de su cuarta década en la tierra fue una mezcla de cosas. El sábado, en medio de todo el canto, disparó un 68 en la tercera ronda, lo que lo dejó dos tiros detrás de los tres líderes. El domingo, su ronda se derrumbó. Estaba corriendo en el mismo lugar a lo largo de ocho hoyos cuando un bogey en el noveno hoyo y un horroroso doble bogey en el 10 (provocado por dos chips espantosos) lo sacó de la contienda por un tercer título en Charlotte (también ganó allí en 2015, con una actuación a pura bravura).

McIlroy logró jugar los últimos ocho hoyos uno bajo par y terminó con un 73 para quedar empatado en el octavo lugar, ocho tiros por detrás del ganador Max Homa. Su segundo golpe en el 18 resumió el día, y la semana, bastante bien. McIlroy hizo un draw que apuntó a la bandera y parecía que terminaría a 10 o 15 pies a la izquierda del hoyo, con un putt de birdie manejable. En cambio, la bola continuó rodando después de aterrizar y terminó justo antes del riachuelo a la izquierda del green, pero con un chip razonable.

Viendo dónde descansaba la pelota, McIlroy lanzó un profundo suspiro. Se puso las manos en las caderas con una expresión que decía: Oh, bueno, no estaba destinado a ser esta semana.

En este momento de su vida de golf, McIlroy se encuentra en un lugar confuso.

Por un lado, está jugando un golf notablemente consistente. Tuvo nueve aperturas en 2019 y terminó fuera del top 10 en exactamente una de ellas. Tiene una victoria, en el Playes, y un segundo puesto en el Campeonato WGC-México, y ha ganado más de $ 5 millones. Es el tercero en la clasificación de la Copa FedEx, detrás de los dos ganadores anteriores Matt Kuchar y Xander Schauffele, y se ha vuelto al cuarto lugar en el ranking mundial. Esos son todos números impresionantes.

Aquí está el dilema: el único final fuera del top 10 fue en el Masters, donde nunca compitió seriamente por el título y terminó T-21, subiendo a ese lugar después de una ronda final de 68.

En sus 20 años, McIlroy hizo todo lo que uno puede esperar hacer en el golf: ganó cuatro Majors; ocupó el puesto número 1 en el mundo; jugó un papel clave en cuatro equipos ganadores de la Ryder Cup; se hizo sumamente rico y, a través de la fuerza y ​​el encanto de su personalidad, se hizo tan popular como cualquier golfista en el planeta.

No es una mala década.

Los notables logros de McIlroy en sus años 20 incluyen ganar cuatro campeonatos principales. El único agujero en ese currículum es el Masters.

Han pasado ocho años desde que McIlroy, un par de semanas antes de cumplir 22, lideró al Masters con cuatro tiros después de 54 hoyos para colapsar con un domingo de 80 golpes. Él manejó esa decepción con una clase y madurez notables y, ocho semanas más tarde, ganó el US Open por ocho golpes para su primer gran título.

Desde entonces, ha agregado un Open y dos títulos del PGA, dejándolo solo a una chaqueta verde de ganar el Grand Slam.

Hace un año, jugó su camino hacia el grupo final en Augusta con un sábado 65 solo para disparar un decepcionante 74 en la ronda final para terminar T-5.

¿Se ha convertido Augusta National en el elefante en la habitación de la vida de McIlroy? Tal vez. Tal vez no.

Tal vez fue su comportamiento el fin de semana en Augusta este año. Después de que una tercera ronda de 71 que lo dejó empatado en el lugar 39, ocho tiros por detrás del líder Francesco Molinari, puso los ojos en blanco y se echó a reír cuando alguien le preguntó si podría tener un milagro el domingo.

“Mire la tabla de líderes”, dijo, haciendo un gesto hacia la tabla gigante a la derecha del green número 18 que podía ver desde donde estaba parado. “Seamos justos, no está sucediendo”.

Ese día, pasó por todos sus medios de comunicación: televisión, radio, medios de comunicación de EE. UU., Medios de comunicación en el extranjero, sin quejarse. Pero cuando terminó, se dio la vuelta, agachó la cabeza y se alejó rápidamente, evidentemente sin humor para ninguna de las charlas posteriores a la entrevista que a menudo lo involucra con los reporteros que conoce bien.

Él había cambiado su calendario de pre-Masters este año, traspasando las lucrativas tarifas de aparición en el Medio Oriente en los campos de golf que siempre juega bien, para centrarse en jugar en los EE. UU. antes de Augusta. Había entrado en el torneo montando una ola de confianza después de su victoria en el Players, solo para nunca realmente ir al Masters cuando más importaba.

Sabiendo que tendría que esperar un año más por otra oportunidad, se fue claramente, y comprensiblemente, molesto.

Ese es él tal vez.

Tal vez no, es que acaba de cumplir 30 años y claramente está jugando excelente golf. Él “solo” ganó dos veces en los últimos dos años, pero compitió casi semanalmente. Uno tiene la sensación de que si alguna vez puede convertirse en un buen putter, en lugar de ser brillante en ocasiones y en ocasiones mediocre, puede ganar media docena de veces al año. Más importante aún, parece ser capaz de romper su sequía de victoria de más de cuatro años en los Majors, que data del PGA de 2014.

Vale la pena señalar que Tiger Woods y Jack Nicklaus, los dos mejores jugadores de la historia, tuvieron grandes derrumbes de victoria casi en el mismo momento en sus carreras como McIlroy. Nicklaus cumplió tres años (12 Majors) desde 1967 hasta 1970 sin una victoria, el “desplome” que comenzó cuando tenía 27 años y terminó cuando tenía 30 años. Woods pasó casi tres años y 10 Majors entre las victorias de 2002 a 2005. Comenzó cuando tenía 26 años y terminó cuando tenía 29.

McIlroy tenía 25 años cuando ganó el PGA en Valhalla en 2014 y acaba de cumplir 30. Es una madeja más larga sin una victoria, pero está siendo comparado aquí con Woods y Nicklaus, una comparación injusta para cualquier golfista el 99 por ciento de las veces.

McIlroy es uno de esos atletas cuyo talón de Aquiles podría ser que no está completamente obsesionado con ganar. No malinterprete: es muy competitivo y odia perder y se golpea a sí mismo cuando no juega bien. Pero también es muy brillante y muy considerado. Él sabe que hay más en la vida que ganar torneos de golf y ganar dinero. Él ya ha hecho un montón de ambas cosas.

Recientemente celebró su segundo aniversario de boda, y probablemente no sea injusto pensar que algún día será padre en un futuro no muy lejano. Como dijo después de la caída de la ronda final en Augusta, hace ocho años, “si esto es lo peor que me ha pasado en la vida, tendré una vida bastante buena”. Lo entiende.

Pero creo que es demasiado talentoso e impulsivo, tal vez no manejado por Woods o Nicklaus pero sí impulsado, para no comenzar a ganar Majors nuevamente pronto.

Y el Masters pasará por él algún día. Puede tomar un récord del campo de 62 golpes el sábado para construir una gran ventaja, o puede tomar el 30 de Nicklaus en los últimos nueve el domingo para venir desde atrás, pero creo que sucederá.

Rory McIlroy ha sido y seguirá siendo divertido de ver. Sus años 20 pudieron haber sido defectuosos, pero fueron espectaculares. Sus 30 años tienen el potencial de ser incluso mejores.