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Romero en Carnoustie: La remontada histórica que no fue

Imaginen revivir el mayor desamor a diario. Esa es la carga que Andrés Romero ha asumido estos meses. “Todos me recuerdan por lo que hice ese domingo”, dijo a Golf Digest a través de su caddie y traductor, Angel Monguzzi. “Y lo escucho mucho más, todo el mundo habla de eso, porque el campeonato vuelve allí este año.

“Pero recuerdo ese domingo también”.

Ese domingo 22 de julio de 2007, la ronda final del Abierto Británico de 2007. Una mañana que comenzó con Romero a siete golpes del líder tras 54 hoyos, Sergio García. Una tarde que vio a Romero con una ventaja de dos golpes en el tee 17, con chance de hacer el primer 62 en un major y completar la segunda remontada más importante en la historia del Abierto.

Una noche entera preguntándome qué salió mal.

Es una pregunta que Carnoustie es famosa por provocar. Su nombre evocará para siempre el colapso de Jean van de Velde en 1999, los pasos en falso de Jurado en 1931, los tropiezos de García, Padriag Harrington y, sí, Romero en ’07. No conquistas a Carnoustie; Sobrevives para contar su historia.

Pero qué historia habría sido la victoria de Romero. Romero había salido de la pobreza, su familia de 10 vivía en un domicilio de dos habitaciones. Sobrevivió a la nefritis (inflamación del riñón) a la edad de 9 años. Romero encontró su camino en el juego llevando palos en un club en la calle de su casa, y a los 16 se había convertido en profesional. Durante años tuvo préstamos de 30 días y cheques de socios del club, mientras luchaba por llegar a los primeros puestos del golf.

“Fueron tiempos difíciles”, recordó Romero en una entrevista de 2008 con Sports Illustrated. “Tenía que jugar bien para pagarle a la gente. Algunas veces, en el camino, me acostaba temprano porque no había dinero para la cena “.

Él no era un completo desconocido; ese fue el caso el año anterior, cuando terminó 8vo en Royal Liverpool con una clasificación mundial fuera de los primeros 300. Por el contrario, el jugador de 26 años de edad tenía cero triunfos fuera de Sudamérica, y los libros de apuestas trataban las perspectivas de Romero. en consecuencia con una probabilidad de 125 a 1 dirigiéndose a Carnoustie.

Durante tres días, no parecía que Romero fuese a quebrar la banca. Jugó bien en los benévolos links, haciendo par o poco menos en cada ronda. También estaba 9no y a distancia consideable de Sergio. Pero Romero sintió que tenía posibilidades de golpear. “Llegué con confianza, había estado practicando bien”, dice Romero.

Salió a toda máquina registrando tres birdies en sus primeros seis hoyos. “Por la forma en que estaba golpeando”, insiste Romero, “sabía que podía seguir descontando”.

A pesar de esas figuras rojas, permaneció cinco atrás. Luego anotó su último par del día con 4 en el 7, el comienzo de uno de los tramos más dramáticos en la historia del Abierto.

El birdie de Romero en el octavo fue anulado por un bogey en el noveno, haciendo la ida en 33. Romero se recuperó con birdies en el 10 y el 11; junto con tres bogeys en cuatro hoyos de García, Romero se encontró empatando la punta, una emoción que pareció breve. En el 12, Romero pegó mal un hierro 2 y su bola encontró un arbusto de aulaga, y tuvo que declarar injugable. Dando un cuarto golpe ciego, logró encontrar el green. Aún así, se fue con un doble, su ataque aparentemente se desinflaba.

Excepto que Romero respondió anotando cuatro birdies consecutivos, todos convertidos desde afuera de los 3.5 metros.

“Me sentí tan bien ese día”, dice Romero. “Jugué muy bien, tenía el control de mis hierros”.

Los fanáticos escoceses nunca dejan de reconocer el juego excepcional, pero las tribunas estuvieron especialmente detrás de Romero. Fue un espectáculo para la vista. Carnoustie requiere paciencia y precisión, pero Romero lo recorrió con una ignorancia agresiva. Los escoceses no son un grupo llamativo, pero ¿cómo no podrían dejarse llevar por la energía contagiosa y el juego arriesgado de Romero? En un campo conocido por poner a los competidores de rodillas, había anotado 10 birdies en 16 hoyos. Romero ahora tenía una ventaja de dos golpes cuando el resto del field vaciló. La Claret Jug era suya.

“Sentí que tenía el control porque estaba pegando muy bien”, dice Romero. “Cada golpe hizo lo que yo quería que hiciera”.

“Y luego, por supuesto, sucedió el 17”.

Aunque no es tan difícil como el infame 18, el 17° de Carnousite no es fácil. El Bally Burn se abre camino hacia el green de izquierda a derecha. Un pot bunker se encarga de los drives que van a la izquierda, el denso rough aguarda amenazante a quienes se lanzan a la derecha.

Este último es el lugar donde Romero se encontró después de no haber acertado su salida. Las cámaras mostraban que la bola de Romero estaba enterrada, aparentemente obligándolo a sacar a buenas.

Pero sacar a buenas no era una opción. No está en el vocabulario de Romero. “Nunca pensé en ir a lo seguro”, dijo Romero después de la ronda.

Arriesgado, sí, el tipo de valentía que lo trajo a este lugar. En ese caso, sin embargo, la fortuna no favoreció a los valientes.

Romero agarró su hierro 2, el que lo llevó al doble del 12, y trató de golpear. Su poderoso swing produjo un golpe con una línea peligrosa, hacia el arroyo. El agua habría sido un problema. Lo que sucedió fue peor.

“Fue un poco desafortunado”, dijo Romero.

La bola de Romero rebotó en los escalones de piedra del arroyo y navegó 50 yardas a la izquierda. Se detuvo después de una valla en el hoyo 18, fuera de límites.

“Golpeé un segundo golpe muy malo el 17”, dijo Romero. “No estaba seguro de qué palo quería jugar. Quizás ese fue mi error. Estaba dudando entre una madera y un hierro. La segunda vez lo hice de la manera en que debía hacerlo y golpeé el palo correcto”.

Con una madera 3 ahora en la mano, Romero puso su cuarto en el green, y dos putts para un doble. Simultáneamente, Harrington anotó águila en el 14. Romero estaba ahora dos abajo mientras se dirigía al último hoyo.

Como se vio en 1999, el hoyo final de Carnoustie puede causar estragos. Con los obstáculos aún en el camino de Harrington, un par de Romero podría servir.

Para su crédito, dividió el fairway en dos, su drive fue perfecto. El segundo disparo decididamente no. Romero pegó su hierro 8 desde 190 yardas y quedó muy cerca de irse afuera por segunda vez. El chip que siguió no fue mucho mejor, y un largo putt para par golpeó la parte posterior, pero no la parte inferior, del hoyo. Romero terminó sus 18 finales con doble bogey / bogey para un 67 final.

Él no intentó alterar lo que el mundo vio.

“La presión ciertamente me atrapó”, dijo esa noche, “y la presión de los últimos dos hoyos en un evento tan grande”.

Romero no estaba solo. Harrington encontró el arroyo dos veces en el 18, anotando un doble para terminar siete bajo par. García tenía un putt de tres metros para ganar su primer major, pero no pudo convertir. Harrington y García llegaron a desempate, con Romero perdiendo su chance por un golpe.

Romero era optimista, aparentemente inmune a lo que acababa de pasar.

“Estoy feliz”, dijo en ese momento. “Cuando los mejores jugadores del mundo están aquí y jugué en el torneo que jugué, jugué con el No. 2 del mundo [Jim Furyk], me sentí muy cómodo jugando con él y sentí que pertenecía allí.

“No hay ninguna decepción en absoluto”.

Pero, una década más tarde, Romero reconoce un sentimiento sostenido por muchos. “Lo tenía”, dice ahora Romero. “Sé que debería ser un ganador del Open”.

Su memoria podría decir lo contrario, pero Romero no desapareció después de Carnoustie. Ganó el siguiente domingo en el Deutsche Bank Players Championship, su primera victoria en el European Tour, y entregó un T-6 en el Bridgestone Invitational la semana siguiente. Jugando principalmente en los Estados Unidos en 2008, Romero ganó el Zurich Classic, y terminó entre los 10 primeros en el Masters y el PGA Championship (donde empató el récord del campo de Oakland Hills). Ganador del premio de Novato del Año, Romero fue una estrella en ascenso.

“Tiene mucha calidad, mucha habilidad”, dijo el compañero argentino y ganador de dos majors, Ángel Cabrera. “Mucho, mucho talento”.

Desafortunadamente, esa estrella nunca brilló más fuerte, y lentamente perdió su brillo.

Hubo cambios de swing que no sirvieron. Otros afirman que nunca aprendió a jugar de manera conservadora, y, con dinero por primera vez en su vida, algunos afirmaron que Romero se sintió cómodo. Estas son más teorías que certezas. Sin embargo, lo cierto es que Romero nunca volvió a ser igual después de 2008, terminando solamente una vez dentro de los 100 mejores de la FedEx Cup tras aquella memorable campaña. Saltó a los titulares por asuntos que no son su juego, como la estrella del fútbol Carlos Tevez llevándole los palos en el Open Championship 2012 o hiriéndose la mano al golpear un letrero en el Barracuda Championship 2015. Una vez entre los mejores del juego, Romero cayó al 837° en el ranking mundial.

No ha sido todo oscuridad: el año pasado, jugando con la exención de un patrocinador, Romero ganó el BMW International Open, su primera victoria en ocho temporadas para recuperar el estatus en el Tour Europeo. Aún así, ese triunfo resultó ser un hecho aislado en vez de un despertar, ya que Romero tiene solo un top 25 en 21 apariciones en el PGA, Europa y Web.com Tour desde entonces.

Con la esperanza de regresar a Carnoustie, Romero compitió la semana pasada en el John Deere Classic, su tercer evento este año. Romero mantuvo la ventaja hasta la mitad de la segunda ronda, y fue quinto en la ronda final del domingo. Pero no pudo lanzar la arremetida final el domingo, terminando a 11 golpes del ganador Michael Kim.

Romero mira hacia atrás en el Abierto de 2007 y reconoce lo obvio. “Cometí un error”, dice. “Y mucha gente lo vio”.

Tampoco es un recuerdo envuelto en arrepentimiento. Hizo algo que la mayoría solo puede soñar. Sus voces inflan un espíritu sanguíneo, no triste.

“Sí, lo que sucedió el 17 y 18 dolió, pero todos esos birdies en los últimos nueve, fueron algo especial”, dice. “Eso no es algo que quiera olvidar”.