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Players 2018: Ganar es fácil, defender el título es difícil

PONTE VEDRA BEACH, Fla. – La lista de ganadores del Players Championship es tan variada como legendaria. Jack Nicklaus, Tiger Woods, Lee Trevino y Phil Mickelson, todos lo han ganado. También lo han hecho Craig Perks, Stephen Ames, Jodie Mudd y Si Woo Kim, el campeón hace un año en TPC Sawgrass.

Ninguno de ellos se ha repetido como campeón en años consecutivos. Nadie más lo ha hecho tampoco.

Ha habido un puñado de jugadores que han ganado THE Players varias veces. Nicklaus lo ganó en 1974, ’76 y ’78. Steve Elkington ganó en 1991 y nuevamente seis años después. Fred Couples, Hal Sutton, Davis Love III y Woods también tienen dos victorias en TPC Sawgrass.

La lista de campeones defensores que fallaron el corte el año siguiente a ganar es aún más larga: Calvin Peete, Sandy Lyle, Mudd, Elkington, Nick Price, Ames, Henrik Stenson, K.J. Choi y Rickie Fowler.

Sorprendentemente, lo mejor que ha hecho un campeón defensor al año siguiente fue terminar quinto (Nicklaus, Tom Kite y Sutton).

Con 45 Players Championships en los libros, es más que una coincidencia en este punto. Entonces, ¿qué pasa?

Las teorías abundan.

“Campo de golf realmente difícil”, dijo Jason Day, quien, en medio de lidiar con la mala salud de su madre, empató el puesto 60° un año después de ganar en 2016. “No se ajusta a nadie. No se ajusta a un hombre que pega largo, no se ajusta a uno que pega corto”.

De hecho, cuando se trata de la cancha característica de Pete Dye, la conclusión es que todo el mundo está básicamente haciendo golpes de aproximación desde los mismos puntos.

Rory McIlroy intentó un enfoque diferente en sus primeros tres viajes a TPC Sawgrass (en 2009, 2010 y 2012). Falló el corte cada vez.

“Sentí ¿por qué debería intentar jugar desde el mismo lugar que todos los demás cuando puedo buscar 20 o 30 yardas más?”, Dijo. “Pero la cancha simplemente no te permite hacer eso”.

“Cualquiera que tenga un buen juego de hierros y wedges, son las personas que van a sobresalir esta semana. … No creo que nadie el año pasado hubiera esperado que Si Woo Kim ganara, pero eso fue lo que sucedió, y eso tenía más que ver con lo bueno que era su juego corto”.

McIlroy ha adoptado desde entonces un enfoque más tradicional, siendo menos agresivo desde el tee. Todavía no ha ganado, pero ha jugado mucho mejor desde que anotó tres resultados entre los 10 primeros entre 2013 y 2015.

“Es un campo de golf que puede frustrarte”, dijo. “Creo que eso es lo que Pete Dye hace tan bien. Él puede frustrarte por el diseño de sus campos de golf, y sientes que estás teniendo malas pausas, y eso puede meterse debajo de tu piel un poco. Por lo tanto, es clave lo paciente que puedas permanecer y la aceptación que puedas tener de un mal rebote aquí o allá”.

Luego está el field.

Estadísticamente, es el mejor en golf año tras año. De los mejores 50 jugadores del Ranking Mundial, los 49 mejores están en TPC Sawgrass esta semana. (Los 50 fueron hasta que Paul Casey se retiró debido a una lesión en la espalda el miércoles).

The Players no es un major, pero lo parece.

“Este torneo se intensifica”, dijo Day. “El nivel simplemente aumenta cada año”.