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En Pebble Beach, Mickelson muestra cuán talentoso y terco sigue siendo

Phil Mickelson ganó otro torneo de golf este lunes, el número 44 de su extraordinaria carrera en el PGA Tour, poco más de cuatro meses antes de cumplir 49 años. Ese cumpleaños es el 16 de junio, el mismo día que el US Open está programado para concluir en Pebble Beach, el mismo campo de golf donde ganó el AT&T Pebble Beach Pro-Am, otorgándole cinco victorias en los links más famosos de Estados Unidos.

Uno puede imaginar que todo el mundo del golf se desmayaría si Mickelson pone una guirnalda de cuento de hadas en su carrera en junio al terminar su carrera de Grand Slam que ha estado persiguiendo desde su victoria en el Open Championship en Muirfield en 2013.

Creo que sería feliz, sin duda sería una gran historia. Pero ha habido muchas veces durante la larga y legendaria carrera de Mickelson en la que su comportamiento me ha hecho sacudir la cabeza y pensar: «¿Qué le pasa?»

Incluso el domingo, en medio de los 66 brillantes que disparó para atrapar a Paul Casey y ganarle por tres golpes, Phil estaba siendo Phil, insistiendo en que podía seguir jugando en la oscuridad cuando el oficial de reglas Mark Russell entró en el green del 16 para decirles a los jugadores que se estaba poniendo muy oscuro para jugar.

Casey estuvo de acuerdo. Mickelson no lo hizo. «Puedo ver bien», dijo Mickelson, tal vez revelando que él es en parte gato.

Mickelson quería terminar, era comprensible. Había jugado al golf virtualmente perfecto (seis birdies, sin bogeys) y había convertido un déficit de tres golpes en la misma cantidad de ventaja. Rory McIlroy insistió en terminar en la oscuridad en el PGA Championship de 2014 porque no quería dormir con una ventaja de dos golpes con un hoyo por jugar. Pero todavía había dos hoyos para jugar el domingo, y no había absolutamente ninguna manera de terminar.

Mickelson aparentemente se dio cuenta de todo eso después. Después de hacer un birdie en el 18 en la mañana del lunes para un notable 65 que le dio una victoria de dos golpes sobre Casey, no se disculpó por lo que sucedió el domingo. En lugar de eso, «agradeció» a Casey por estar de acuerdo con Russell en que esperar hasta la mañana para terminar era lo correcto.

«A veces», dijo, «me meto en mi propia pequeña burbuja».

Eso es ciertamente cierto.

Insistió en que podía ver en la oscuridad, al igual que insistió en que podía escaparse de una llave de Dustin Johnson en la fiesta de la victoria de la Ryder Cup el domingo por la noche en Hazeltine en 2016. Así que, seguro de que podía hacerlo, lo intentó cinco veces, todos los que lo observaban le dijeron que parara antes de que saliera lastimado

«¿Qué puedo decir?» Mickelson dijo más tarde. «Realmente pensé que podía hacerlo. Aún lo hago.»

Por supuesto que lo hizo.

Mickelson llegó de gira en 1992, un año antes de que yo comenzara a cubrir golf regularmente. Casi siempre ha sido más que cooperativo conmigo, especialmente en proyectos de libros de los que ha sido una parte importante, especialmente en The Majors en 1998, cuando aún no había ganado uno y The First Major en 2016, cuando era claramente uno de los puntos focales de cualquier intento de escribir sobre la Ryder Cup de ese año.

Me gusta el sentido del humor de Mickelson. La primera vez que lo experimenté fue en 1994, cuando estaba hablando con Davis Love III y Jeff Sluman en el campo de práctica de Turnberry durante el Open Championship de ese año. Los tres estábamos hablando de baloncesto, y Love me preguntó cuánto tiempo más pensaba que Dean Smith sería entrenador. Mi respuesta fue que realmente no sabía que había ganado el campeonato nacional un año antes, pero que acababa de pasar por una de sus temporadas más frustrantes.

Mickelson estaba golpeando pelotas cerca. Se detuvo, se volvió hacia mí y me dijo: «¿No se supone que eres un experto en baloncesto?»

Dije que escribí mucho sobre baloncesto universitario.

«Lo que implica, ¿no es así? que tienes algún tipo de experiencia en el área, ¿verdad?», continuó Mickelson. “Entonces, si eres un experto, ¿cómo puedes no saber algo así? quiero decir, si nos haces una pregunta de golf y te decimos que no sabemos, ¿comprarías esa respuesta?

Él estaba sonriendo. «Si la respuesta sincera fuera que no sabías, estaría bien con eso», le dije.

«Bastante rengo», dijo Mickelson, ahora con una carcajada mientras volvía a golpear las pelotas.

Él estaba en lo correcto. Fue bastante cojo. Yo había sido atrapado por Phil.

No fue la última vez.

Pero también ha habido ocasiones en las que no encontré a Mickelson en absoluto divertido. Su ataque a Tom Watson en la conferencia de prensa de clausura después de la derrota de la Copa Ryder en Gleneagles. en 2014. fue vergonzoso.

Mickelson le había dicho a Ted Bishop, entonces presidente de la PGA de América, meses antes, que pensaba que Watson era la elección equivocada para ser el capitán de ese equipo. Luego, cuando Watson lo dejó sentado (y a Keegan Bradley) todo el sábado, Mickelson tuvo un berrinche. Decidió que Watson era responsable de la derrota decisiva de los estadounidenses y, a todos los efectos, lo dijo.

Para que quede constancia, tengo un sesgo aquí: Watson y yo hemos trabajado estrechamente en un torneo benéfico de golf que lleva el nombre de Bruce Edwards, su antiguo caddie y amigo cercano, desde 2005.

Dicho esto, ciertamente no fui el único que pensó que Mickelson estaba fuera de lugar. Dos años después, cuando hablé con Mickelson sobre lo que había sucedido, no se disculpó, aunque sí dijo que su derrumbe fue el resultado de años de frustración con la forma en que la PGA de América se acercó a la Ryder Cup.

«En cierto sentido, Tom fue víctima de errores pasados ​​cometidos por la PGA», dijo. «Todo llegó a un punto de ebullición esa noche».

En sus primeros años de gira, el apodo de vestuario de Mickelson era «Eddie Haskell», el viejo personaje de televisión que siempre sonreía y era educado con los padres de Beaver Cleaver y luego llevó al hermano mayor de Beaver, Wally, a todo tipo de problemas.

Mickelson fue el tipo que siempre firmó autógrafos después de una ronda, el anti-Tiger Woods en ese sentido, siempre dijo lo correcto a los medios de comunicación, siempre tenía una sonrisa y un hola para sus admiradores. Si tuviera un dólar por cada jugador que me dijera: «Phil firma esos autógrafos para promocionarse», no sería tan rico como Mickelson, pero podría estar en el estadio.

Mi respuesta siempre fue la misma: a los niños que piden autógrafos no les importa por qué firmó, solo saben que firmó.

También es el mejor propinero en la historia del golf, una vez más, otra imagen anti-Tiger. Y es difícil no gustar a un atleta que se llama a sí mismo «un idiota» (Winged Foot, 2006)

Pero no hay duda sobre el hecho de que trabaja para pulir su imagen. En 1999, un reportero de golf que trabajaba en Greensboro, Carolina del Norte, y yo estábamos hablando con Mickelson después de una ronda en el PGA Championship. El reportero quiso saber si Mickelson planeaba jugar en la parada del PGA Tour en Greensboro ese año. Mickelson no lo estaba, pero quería estar seguro de que todos en Greensboro sabían lo mucho que amaba el evento y deseaba regresar en el futuro.

«Los patrocinadores hacen un trabajo maravilloso todos los años», dijo en un momento. Mickelson se detuvo y luego le dijo al reportero: «¿Todavía tienen el mismo patrocinador?». Asegurado de que lo fueran, Mickelson continuó hablando de cuán geniales eran.

A medida que envejece, Mickelson se ha vuelto un poco menos consciente de la imagen, en parte, sospecho, porque es tan querido que es casi imposible cometer un error ante los ojos del público. La debacle del año pasado durante la tercera ronda del US Open en Shinnecock es un ejemplo perfecto. En el camino hacia una tercera vuelta de 81, Mickelson falló un putt en el hoyo 13 y, pensando que iba a salir del green, lo corrió y lo golpeó cuando  aún estaba en movimiento.

La USGA optó por no descalificarlo, a pesar de que tenía motivos en virtud de las reglas para hacerlo. Muchos de los medios de comunicación y la mayoría del público defendieron a Mickelson porque la USGA había calculado mal el viento y había volado la configuración del campo de golf el sábado.

Eso era verdad. También fue cierto que otros 66 jugadores jugaron los 18 hoyos sin violar flagrantemente una regla que sabían que estaban violando. Mickelson incluso dijo después de la ronda que sabía que era una penalización de dos golpes, pero pensó que podría ahorrarse uno o dos golpes al golpear la bola en movimiento en lugar de dejarla caer del green.

Los héroes no reciben DQ. Consulte a Woods en el Masters 2013, incluso cuando no están en la pelea.

Y Mickelson es un héroe en el mundo del golf. No solo para los fanáticos, sino para la mayoría de los medios y la mayoría de los jugadores. Ha crecido de Eddie Haskell a «Papá Oso», como lo ha llamado Zach Johnson.

Personalmente, siempre me ha gustado Mickelson y aprecio el tiempo que me ha dado a través de los años. Me sorprende su capacidad para seguir jugando como a él le gusta decir, «algo de muy buen golf», a menos de 18 meses de ser elegible para la gira de 50 años o más.

Pero tengo problemas para ponerlo en el pedestal y muchos lo hacen.