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Padraig Harrington es nombrado capitán europeo de la Ryder Cup 2020

Para sorpresa de nadie, Padraig Harrington será el capitán del equipo europeo que defenderá la Ryder Cup en Whistling Straits el próximo año. En una conferencia de prensa celebrada en el Wentworth Club, en las afueras de Londres, al lado de la sede del Tour Europeo, el tres veces campeón de Majors fue presentado como el sucesor de Thomas Bjorn.

El tercer irlandés en liderar el team del Viejo Continente desde 2014, después de Paul McGinley y Darren Clarke, Harrington tenía la certeza de que se le ofrecería el puesto tan pronto como su principal rival, Lee Westwood, anunció que no sería candidato hasta 2022, en Roma.

En contraste, fue “ahora o nunca” para Harrington. Debido a que Adare Manor en el condado de Limerick fue un candidato fuerte para ser anfitrión de los duelos bienales en 2026, hubo una ligera tentación de esperar y quizás ser un capitán en casa. Pero fue un pensamiento fugaz para un hombre de 47 años.

“Eso sería demasiado tarde”, dijo. “Demasiado tarde para que yo espere eso. Sería un gran riesgo. Estaría un poco fuera de contacto con los jugadores para el 2026, y habrá muchos buenos jugadores en la escena para ese año, buenos jugadores que están actuando ahora y que estarían buscando la capitanía. Eso crearía un riesgo de nunca obtener el cargo. “Por mucho que me gustaría ser el capitán en Irlanda, creo que el riesgo supera la recompensa de esperar”.

Fue vice capitán en los últimos tres duelos y seis veces jugador entre 1999 y 2010, terminó en el lado ganador cuatro veces y obtuvo 10½ puntos en sus 25 partidos. Harrington aportará una gran experiencia a su última actuación, tanto dentro como fuera del campo. Ganador de la Orden del Mérito del Tour Europeo de 2006 y del jugador del año del PGA Tour del 2008, el Dubliner (que también es un contador calificado) es conocido como uno de los miembros más afables de la fraternidad de golf profesional. Sus entrevistas, ya sean individuales o rodeadas de reporteros, son legendarias tanto por su duración como por su profundidad.

Como siempre, no le faltó nada que decir durante su conferencia de prensa introductoria. “He aprendido de cada uno de los nueve capitanes con los que he jugado y he servido”, dijo Harrington. “Voy a tomar pedazos de todos ellos. Así que espero decir las cosas correctas en el momento adecuado. No soy del tipo cálido y difuso, por lo que puedo ser más un capitán al estilo de Bernhard Langer. Paul McGinley llevó el trabajo a otro nivel y eso es un requisito ahora. Nos quedan más de 18 meses, pero ahora es un trabajo de tiempo completo.

“En retrospectiva, aprendí más de la capitanía de Darren Clarke”, dijo Harrington. “Había bolas curvas allí para él. Pero me gusta que Thomas confió en sus vice capitanes el año pasado. También haré eso. Querré que manejen muchos de los detalles para poder tomar buenas decisiones. Eso funcionó bien en Francia.

“Estoy muy satisfecho con el apoyo que he tenido de los jugadores. Les he hablado en privado y en público, sé que quieren continuidad. Y espero que su confianza en mí esté bien colocada”.

Igual de importante es que, tal vez, nadie en el Tour Europeo esté más temperamental e intelectualmente en sintonía con los matices y el “arte oscuro” que es el juego de partidos cabeza a cabeza. Como aficionado, Harrington representó a Gran Bretaña e Irlanda en tres partidos de la Copa Walker contra Estados Unidos y tuvo un récord fenomenal al representar a su país natal.

“Me enorgullece no haber perdido un partido de individuales ya sea en el Home Internationals (que cuenta con equipos de Escocia, Inglaterra, Irlanda y Gales) o en el Campeonato de Europa por Equipos, y que durante 18 meses antes de convertirme en profesional, nunca fui superado en Irlanda, con más de 36 hoyos, en eventos clasificatorios o juegos por golpes ”, dice.

“Si no hubiera sido por mi récord invicto en singles para Irlanda, no me hubiera vuelto profesional. En esos Internacionales, me encontraba en el punto máximo de los aficionados y no estaba perdiendo ante ellos. Eso, más que nada, me convenció de ser profesional. “Si hubiera estado perdiendo mis partidos de singles para Irlanda sin duda, habría pasado a ser contador”.

Tampoco existe peligro de que este Dubliner, que es muy amable, se sienta intimidado por cualquier cosa que las multitudes estadounidenses lancen contra él y sus hombres en Whistling Straits. Cuando se trata de cosas que a veces son desagradables, Harrington lo ha visto casi todo. En su debut en la Ryder Cup en 1999, cuando el comportamiento se deterioró drásticamente fuera de las cuerdas del Country Club, quizás fue el único jugador europeo que realmente disfrutó de lo que era para los demás, en particular para Colin Montgomerie, una experiencia para olvidar.

“Irlanda en 2006 en el K Club nunca fue mi mejor Ryder Cup”, dice Harrington, quien perdió cuatro partidos de los cinco esa semana en su tierra natal. “Pero fue encantador. El ambiente era genial. Igual que en Boston en 1999. Me encantó. Sé que fue horrible para algunos de mis compañeros de equipo, la multitud cruzó la línea con Monty”.

“No es que alguien venga sobre las cuerdas. Nadie está tirando monedas o botellas de libra. No hay ningún aspecto físico en ello. Y nunca lo habrá. Ni siquiera cerca. Soy un creyente en ‘palos y piedras’. Así que me estaría riendo de eso más que nada. No querría que la gente me desanime durante un disparo, pero el intermedio está bien. 1999 fue en realidad mi experiencia más increíble”.

El anuncio se produce menos de una semana después de que Harrington reveló que sufrió una fractura en la muñeca en diciembre que le impedirá jugar hasta al menos febrero. Harrington está usando una exención por única vez por estar entre los primeros 50 en la lista de premios del PGA Tour para asegurar el privilegio de jugar en 2019 en los EE. UU., y espera volver en el AT&T Pebble Beach Pro-Am el próximo mes.

Mirando hacia adelante y no hacia atrás, Harrington, ya cuenta con el apoyo de muchos jugadores destacados. Casi inmediatamente después de la victoria de Europa en Le Golf National el año pasado, Rory McIlroy y Justin Rose se apresuraron a respaldar la idoneidad del ex campeón del Open y del PGA Championship para el puesto.

“Siempre he pensado que Padraig sería un buen capitán en los Estados Unidos”, dijo McIlroy. “Ha ganado muchos torneos de golf allí”.

Rose fue aún más enfático. Hablando en el British Masters solo días después del noveno triunfo de Europa en las últimas 12 Ryders, el ex campeón del US Open llamó a Harrington “el claro favorito”.

Bjorn, uno de los cinco hombres (además de los tres últimos capitanes, y el miembro del comité del torneos del Tour Europeo y el presidente ejecutivo Keith Pelley) sospechados ​​de hacer este último nombramiento, fue igualmente entusiasta en sus elogios, incluso antes del anuncio de hoy. “Siempre he dicho que cuando tienes a alguien que es tres veces campeón de Majors y tiene el pedigrí y el respeto de los jugadores que tiene Padraig, sería difícil no hacerlo en algún momento”, dijo el danés. “Y si lo quiere en esta ocasión, es difícil evitar que él sea el favorito para obtener el trabajo”.

Bueno, Harrington lo quería, aunque reconociera los riesgos inherentes. “Es desalentador”, dice. “Es todo o nada, gane o pierda. Se reflejará en mi carrera, dependiendo de cómo vaya. Cuando eres un capitán de la Copa Ryder, estás poniendo tu legado en la línea. Lo que no quiere decir que no iba a hacerlo nunca. Pero quería asegurarme de que lo estaba haciendo por las razones correctas y sentí que podía agregar algo”.