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¿No es momento de que el golf profesional solucione su problema de juego lento?

Fue Mark Russell, el antiguo oficial de reglas del PGA Tour, quien resumió el problema actual del juego lento poco después de lo que sigue siendo uno de los alborotos más famosos de todos los tiempos, el choque en 2005 entre Rory Sabbatini. y Ben Crane: “Tenemos un problema muy simple aquí”, dijo. “Tenemos jugadores que quieren hacer el recorrido a 120 millas por hora y luego tenemos los que quieren hacerlo a 40, a veces menos. Nos gustaría ver a todos entre 55 y 65. Tal como están las cosas, es probable que haya problemas”.

El ritmo del juego ha sido un problema en el golf desde que los escoceses jugaron por primera en St. Andrews. Jack Nicklaus jugó a 40 (en un buen día). Tom Watson y Tom Kite estaban en los 70. Curtis Strange estaba cerca de los 40, y Nick Faldo y Bernhard Langer eran considerablemente más lentos.

Arnold Palmer tenía alrededor de 70 años en 1994, después de completar la primera ronda de su último Abierto de Estados Unidos casi en la oscuridad, tras pasar más de cinco horas en el Oakmont Country Club. Palmer negó con la cabeza y dijo: “En los viejos tiempos, nunca tomamos más de cuatro horas y media, y eso fue incluso con Jack en el campo de golf”.

Casi un cuarto de siglo después, el problema sigue siendo tan rampante y tan exasperante como siempre. El último ejemplo vino el fin de semana pasado en el Dubai Desert Classic, donde el ganador, Bryson DeChambeau marchó a una victoria por siete golpes … con un tedioso paso a la vez. Por el reloj de nuestro John Huggan, DeChambeau tardó más de un minuto en prepararse para su putt de birdie en el hoyo 72 , una cómica cantidad de tiempo dado que su victoria ya estaba asegurada. Esto ocurrió después de que tomó un minuto y 45 segundos para un putt en el hoyo 15, y no fue el primero en jugar en su grupo. Y cuando una de las animadas conversaciones de DeChambeau con su caddie se compartió en las redes sociales, varios respondieron mencionando que el lento intercambio hizo poco para disuadir a otros de pasar el buen rato.

Esto sucedió una semana después de otro giro inusual de los eventos en el Latin American Amateur Championship, un torneo aún incipiente donde el ganador recibe una invitación para los Masters. Durante la tercera ronda, el último trío fue puesto en el reloj por jugar lentamente. Uno de los tres, el mexicano Álvaro Ortiz, no quería arriesgarse a una penalización, por lo que despegó, literalmente, dejando a los otros dos jugadores, Luis Fernando Barco y Juan Cayro Delgado, a su paso.

Después de jugar en el green del 12, Ortiz caminó hacia el tee del 13 y pegó su golpe de salida mientras los otros dos jugadores terminaban el hoyo anterior 12. Ya estaba en el fairway cuando llegaron. Después de que alcanzaron sus tiro de salida, él pegó su segundo golpe y caminó hacia el green mientras el resto se preparaba para hacer sus approach. Fue en ese momento que Grant Moir, el director de reglas de R&A, le dijo a Ortiz, quien ganaría el torneo al día siguiente, que tenía que ir más despacio, que estaba jugando demasiado rápido.

“Es una situación difícil”, dijo Moir a Golf Digest. “Sabes que solo quiere ayudar al grupo a volver a su posición”.

Si hay un tema que despertará el debate en un vestuario de la PGA Tour, es el tema del ritmo de juego. También puede llevar a enfrentamientos, como el de hace años cuando Jerry Pate y Ronnie Black se encontraban cara a cara en el primer hoyo en Greensboro después de que Pate le dijera que Black que necesitaba que se moviera durante la ronda porque no quería ponerse en el reloj debido a los meandros de Black. Black no tomó bien el comentario, y los dos hombres se enfrentaron a los gritos.

El momento de juego lento que podría recordarse más vívidamente en una gira tuvo lugar hace casi 14 años, durante la última ronda del ya desaparecido Booz-Allen Classic, que se jugó ese año en Congressional. Por la (desafortunada) suerte del sorteo, Sabbatini (que tuvo que frenar la mayoría de los días para jugar a menos de 100) se emparejó con Crane (que tuvo que acelerar para llegar a 40). El apodo de Crane entre los oficiales de reglas es “The Anchor”, el ancla (el mejor apodo de juego lento de los oficiales de reglas es el de Langer: Herr Sundial –Señor reloj de arena).

Los dos hombres se emparejaron el jueves y el viernes y luego, porque quedaron empatados después de 36 y 54 hoyos, terminaron juntos el sábado y el domingo. Al final de la última ronda, Sabbatini simplemente no podía soportarlo más. Después de enviar su bola al agua en el hoyo 17, caminó para dropear antes de que Crane hubiera jugado su segundo tiro. Luego, después de embocar, dejó el green mientras Crane seguía dando vueltas a su putt, y caminó hacia el tee del 18.

Paul Azinger, quien estaba trabajando en el torneo en televisión, criticó a Sabbatini por su falta de etiqueta. Lo mismo hicieron muchos otros en los medios, sin duda, en parte, porque Sabbatini puede ser espinoso y porque Crane es casi siempre un buen entrevistado. Muchos jugadores te dirán que el juego lento es una violación de la etiqueta. Jugar a “un ritmo razonable” se considera parte de la etiqueta del juego.

El día después del incidente Sabbatini-Crane, estaba parado en Pinehurst, sede del US Open de ese año, cuando Sabbatini salió para pegar algunas pelotas. Era tarde y tal vez había 20 jugadores practicando. Casi todos dejaron lo que estaban haciendo y aplaudieron a Sabbatini.

El consenso: tal vez Sabbatini había ido demasiado lejos, pero todos entendieron su frustración. El domingo por la tarde, Crane dijo que entendía la frustración de Sabbatini. ¿Una cosa que hizo a Crane diferente de la mayoría de los jugadores lentos? Sabía que era lento y lo admitió.

“Nadie quiere ser llamado lento”, dijo Brad Faxon hace años. “Sé que hay momentos en que soy lento, pero hay una tendencia a que todos estemos en negación. Siempre tenemos una excusa”.

En realidad, todo el PGA Tour ha estado en negación durante años. El comisionado Jay Monahan ha dicho repetidamente que no cree que el ritmo de juego sea un problema.

Monahan se equivoca. El ritmo del juego es un problema en todos los niveles del golf, en parte porque todos, desde muy buenos amateurs hasta piratas informáticos de fin de semana, tienden a seguir el ejemplo de lo que ven de los profesionales en la televisión.

Monahan necesita admitir que tiene un problema, que es la mitad de la batalla cuando eres un adicto, y la gira de Monahan es adicta al juego lento. Como siempre, los que van a 40 controlan el tráfico.

No es una coincidencia que muchas de las nuevas Reglas de golf que entraron en vigencia a principios de este año intenten abordar el juego lento: el tiempo permitido para buscar una pelota se redujo a tres minutos; el asta bandera puede dejarse en el green mientras un jugador está jugando el putt; y ahora se requiere que en el dropeo los jugadores dejen caer la bola para volver a ponerla en juego desde la altura de la rodilla, por lo que es menos probable que ruede hasta el punto de tener que ser recogida dos veces antes de ser finalmente colocada.

Dada la oportunidad que presentan las nuevas Reglas, ¿no tendría sentido que el PGA Tour, el European Tour y la LPGA y todos los demás tours profesionales que hay por ahí, miren nuevamente el tema para ver si se puede abordar?

Hace seis años, la USGA produjo una serie de anuncios cortos, de servicio público, titulados “Mientras somos jóvenes” (robados de la línea de Rodney Dangerfield en “CaddyShack”) para fomentar el juego más rápido. Entre los que tomaron parte se encontraban Palmer y, en un giro, Tiger Woods, que fue considerado lento cuando salió de gira por primera vez, pero según las reglas, los funcionarios eventualmente “entendieron”. (Su velocidad probablemente sea de alrededor de 50 o 55 en estos días). El objetivo era animar a los jugadores de todos los niveles del juego a jugar más rápido. Fue inteligente, pero hizo poco, en todo caso, para cambiar las cosas en la gira.

A continuación, se explica por qué la única forma de hacer que los jugadores jueguen más rápido es penalizarlos regularmente por el juego lento y hacerlo sin dejar que nadie invente excusas.

El sistema actual es tan efectivo como lo fue la prohibición por la sencilla razón de que no es un elemento disuasivo. Es complicado y demasiado fácil para eludir sin penalización grave.

Comienza cuando un grupo recibe una “advertencia” de ritmo de juego porque está fuera de posición. Si eso continúa, el grupo o un individuo serán puestos en el reloj. Si un jugador se pone en el reloj 10 veces en un año, recibe una multa de $ 25,000, aproximadamente el equivalente a un T-40 que termina la mayoría de las semanas en la gira. Como parte de su política, la gira, también conocida como la CIA del deportes porque trata de mantener a todos los jugadores disciplinados como un secreto profundo y oscuro, no anuncia quién recibió esas multas mínimas.

Una vez en el reloj, si un jugador se comporta lento, se le da una advertencia. Si insiste en su comportamiento durante esa ronda, solo entonces se le aplica una penalización de un golpe. Hace dos años, en Nueva Orleans, el equipo de Miguel Angel Carballo y Brian Campbell recibió una penalización de un golpe después de que cada uno recibió un segundo bad time. La última persona en pasar un mal momento fue Glen Day, en 1995 en el Honda Classic. El apodo del día era “Todos”, con buena razón.

Esto es lo que debería suceder: si está fuera de posición, está en el reloj. Si tiene un bad time después de ser puesto en el reloj, obtiene una penalización de un golpe. No hay advertencias, su advertencia es ponerlo en el reloj, y todos sabrán que usted fue penalizado. Eso golpeará a los jugadores en sus billeteras y los avergonzará a todos al mismo tiempo. Si los jugadores tuvieran movimientos acoplados regularmente para jugar lento, puedes apostar a que recogerán las cosas mucho antes de que estuvieran en el reloj.

Los oficiales de reglas te dirán que una vez que un jugador tenga un bad time, inevitablemente acelerará el ritmo y, no tan inevitablemente, jugará mejor.

“Estos tipos no son idiotas”, dijo un oficial de reglas. “Si saben que un bad time les dará una penalización de un golpe, se moverán. Incluso los más lentos de repente descubren cómo jugar más rápido”.

No es tan difícil. La gira podría solucionar el 90 por ciento de los problemas muy rápido si solo admitiera que muchos jugadores son lentos. Sería bueno que hicieran algo mientras somos jóvenes.