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No lo echemos a perder esta vez con Tiger Woods

AUGUSTA, Ga. – Los libros de historia deciden ignorar esto, pero Tiger Woods y yo nos convertimos en profesionales el mismo día. En agosto de 1996, la mañana después de ver a Woods venir de atrás para ganar su tercer Amateur de los Estados Unidos consecutivo, conduje mi Nissan Sentra a mi primer trabajo real en una revista deportiva mensual que ya no existe. Woods voló al Gran Milwaukee Open en el avión de Phil Knight.
En el Día de Acción de Gracias, Woods ganó dos veces en el PGA Tour y mi primer concierto terminó casi tan pronto como comenzó. La revista se hundió, me niego a asumir toda la culpa, y ya había emigrado para cubrir el golf en un periódico local.
Supongo que es extraño que solo haya cubierto el golf a través del prisma de una figura increíblemente perturbadora. Sería como si su introducción a la cobertura de la política presidencial fuera a través de la Administración Donald Trump. Y luego si Trump se mantuviera como presidente durante los próximos 22 años.
Sin embargo, profesionalmente, nunca he conocido el golf sin Tiger Woods, y aquellos de nosotros que trabajamos en los medios de golf hemos estado atados a él de alguna manera durante décadas. No puedo decir que conozco a Tiger personalmente, y dudo que me conozca a mí. La cantidad de veces que hemos tenido intercambios uno a uno puedo contarlos con una mano, y aun así solo por unos minutos: en un vestuario en Charlotte, saliendo después de una conferencia de prensa en Doral. En 2006, cuando se presentó en Winged Foot para una ronda de práctica semanas antes del US Open, lo localicé en un área privada fuera del comedor. Me sonrió, me reconoció como un conocido escritor de golf y luego, cortésmente, dijo que no quería hablar.
Aun así, he pasado suficiente tiempo alrededor de Woods, formulando preguntas en conferencias de prensa, agachándome al costado del green mientras se ejecutaba un putt. Un año en la Ryder Cup, escribí una historia en la que me esforcé por estudiar todo: expresiones faciales, tics verbales, las caras de los fanáticos mientras caminaba. En otra ocasión, decidí entrevistar a todos con quienes Woods entró en contacto en una parada de la gira: otros jugadores, anotadores ambulantes, incluso la camarera del restaurante donde comía una noche durante la semana.
No digo nada de esto para impresionarte. Cubrir el golf durante este período y no tratar de encontrar formas inventivas para hablar sobre Woods, podría limitarse a una mala práctica. Hay tantas maneras de decir que alguien tiene un buen juego corto.
Pero siento que me han brindado una cierta perspectiva de Woods, y en particular, cuán salvajemente nos movemos de un extremo a otro al trazar su progreso. Resulta que a su altura, incluso jugando al golf mejor que nadie en la historia, Woods estaba destinado a no alcanzar la imagen que proyectamos en él. Y en la profundidad del escándalo, la lesión y la adicción, nunca fue tan malo. La gente tiende a negociar en términos absolutos en estos días, pero Woods es solo otro tipo que lucha por navegar el vasto espacio entre su mejor y su peor yo.
Lo único que podemos decir con certeza es que la historia de la redención de Woods es real, todo nacido de los dolorosos restos de su vida personal y profesional. Y es por eso que su 15º título principal se encontró con más emoción que los 14 anteriores. En aquel entonces la gente veneraba a Woods porque parecía perfecto. La razón por la que lo apreciamos ahora es porque nos ha recordado que no lo es.
Las perspectivas después de su victoria en Augusta son emocionantes. Woods jugará los próximos dos Majores en lugares donde ganó, y la búsqueda del récord de carrera de Jack Nicklaus está de vuelta. Ya se está discutiendo que Woods puede proporcionar a la industria del golf estancada una sacudida similar a la que proporcionó décadas antes.
Todo me recuerda a aquellos días emocionantes al principio de nuestras carreras, cuando las posibilidades parecían infinitas. Pero espero, por el bien de todos, que reconozcamos los patrones que nos llevaron por este camino en primer lugar. A pesar de que Woods continúa cumpliendo con lo espectacular, sigue siendo como alguien que lucha contra muchos de los mismos defectos que el resto de nosotros. Lo último que necesita es un público sin aliento que equipare un swing de drive mejorado o una vida familiar más estable con nuevas expectativas que ni él pueda soportar.
El golf es duro. La vida también lo puede ser. En lugar de volver a poner a Woods en un pedestal, elijo admirar al hombre simplemente por encontrar un camino para volver a sus pies.