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Masters 2019: ¿Por qué Tiger Woods no ha ganado en Augusta National en 14 años?

 

Era 1996 y Jack Nicklaus acababa de ver el futuro. Se encontró en la forma de un larguirucho estudiante de segundo año de Stanford que golpeó la pelota a distancias insondables y trabajó sus hierros como un herrero. El joven todavía estaba crudo en los greens, pero eso no importó. Después de seguir una ronda de práctica del joven de 20 años en el Masters junto a Arnold Palmer, Nicklaus llevó su testimonio a los medios de comunicación.

“Tanto Arnold como yo estamos de acuerdo en que puedes tomar a mis Masters y sus Masters y sumarlos, y este chico debería ganar más que eso”, dijo Nicklaus.

Nicklaus se había ganado el apodo de “Carnac” por hacer predicciones expansivas, a veces hiperbólicas, como el personaje que todo lo sabe, Johnny Carson. Pero aquí está la cosa: Nicklaus por lo general tenía razón. Y durante la próxima década, el Oso Dorado parecía un profeta sobre el “niño”, un Tiger Woods que superaría el récord del torneo de 271 golpes de Jack y Raymond Floyd y rodaría el campo 12 golpes bajo el par solo un año después. Woods ganaría cuatro chaquetas verdes en sus primeros nueve intentos profesionales; por un momento, parecía que la suposición de más de 10 victorias de Nicklaus era baja.

“Este chico es el golfista más importante que he visto en mi vida”, dijo Nicklaus. “No sé si está listo para ganar o no, pero será el favorito aquí durante los próximos 20 años…”

Jack terminó con el presagio más preciso de todos ellos.

“… Si no lo está, hay algo mal”.

Lesiones, cambios de swing, mala suerte, una vida privada hecha pública. Haz tu elección por el “algo” que, decepcionantemente para muchos, ha hecho realidad la parte final de la profecía de Jack. Lo que importa es que Woods no ganó el torneo que lo hizo famoso en 14 años.

No es que Woods no haya estado en posición de ganar otra vez; ha logrado tres resultados entre los tres primeros desde su última victoria en el Masters, siete entre los 10 primeros en la general. Sin embargo, un jugador de su estatura no está satisfecho con las finales cerrados. Entonces, ¿por qué Woods no ha podido hacerlo últimamente en Augusta National? Examinamos el éxito temprano de Tiger y las luchas subsiguientes, e identificamos cuatro áreas que impulsaron ambas.

Al principio, Tiger dominó Augusta con fuerza bruta. En su triunfo de 1997, la marca de 323.1 yardas de Tiger no solo recorrió el campo. Era 46 yardas más larga que el promedio del torneo, y 25 yardas más allá de cualquier otra persona.

Esas figuras no eran aberraciones. Woods lideró el driver en cuatro de sus primeros cinco Masters como profesional; en sus cuatro victorias, su peor resultado en la categoría fue sexto (2002).

La métrica de los golpes ganados ha demostrado que “drive for show, putt for dough” es una idea errónea, que, sorprendentemente, es más fácil anotar cuanto más cerca esté el hoyo. Sin embargo, la distancia de Woods no era solo una ventaja para su cuadro de mando. También afectó psicológicamente a sus oponentes. Colin Montgomerie fue emparejado con Woods en la tercera ronda del Masters de 1997, perdiendo por nueve golpes ese día. Admitió que la incesante distancia de su bola con respecto a la de Tiger sacó al escocés de su juego.

“El segundo hoyo fue aterrador. Tuve el honor y golpeé desde el fairway a la cima de la loma en el segundo, casi llegando con mi madera 4″, dijo Montgomerie. “Y estaba abajo, debió haber estado 150 yardas por delante de mí y golpeó un hierro 9”.

“Este es un juego que no había visto antes, y ninguno de nosotros lo había hecho”.

Pero Woods vio que su ventaja disminuía drásticamente en 2003. Después de promediar el segundo lugar en la distancia de driver en sus primeros seis años, Woods logró los cinco primeros puestos solo una vez en sus últimas 13 apariciones, y terminó entre los primeros 30 solo dos veces:

Algunas de las causas de la disminución de Woods se pueden correlacionar con sus numerosas lesiones, una concesión que Woods ha hecho, parcialmente con dolores precoces en las rodillas.

“Cuanto más me dolía la rodilla, más tendría que hacer alteraciones en el swing para intentar hacer un contacto sólido”, dijo Woods en 2005. “Cuantas más alteraciones hice, más distancia perdí, porque en realidad me estaba moviendo lejos de la pelota, disminuyendo la velocidad, tratando de no hacer que me duela”.

Sin embargo, vale la pena señalar que mantuvo una buena salud relativa hasta 2008, en medio de este descenso de distancia. Entonces, ¿qué otros elementos están en el trabajo?

Parte de la caída puede atribuirse a la edad. Es lógico que Tiger no tuviera tanta potencia en sus 30 y 40 años como lo hizo en sus primeros 20 años. Butch Harmon, quien entrenó a Woods de 1993 a 2003, también atribuyó la reducción de la brecha a la obstinación de Woods al cambio de equipo. “Creo que la pérdida de distancia percibida por Tiger [o el hecho de que el resto de la gira comenzó a alcanzarlo en la categoría de distancia] tuvo más que ver con su equipo que con su swing de golf”, dijo Harmon al Golf Digest en 2008. “Insistió en quedarse con un driver de eje de acero de 43 3/4 pulgadas con una cabeza más pequeña, mientras que sus compañeros competidores jugaban con ejes de grafito de 45 pulgadas y cabezas de titanio gigantes”.

Pero, según el propio hombre, los cambios de swing fueron los culpables de la distancia disminuida. Con la esperanza de aliviar el estrés y forzar el lado izquierdo de su cuerpo, Woods jugó con su movimiento. “No corto mucho la pierna, no voy tan fuerte a la pelota”, dijo Woods sobre su swing en 2005.

Acción inferior, o falta de ella, que se puede ver en este clip de 2009 en comparación con uno de 1997:

Acción inferior, o falta de ella, que se puede ver en este clip de 2009 en comparación con uno de 1997:



Los números lo respaldan. Después de ocupar el segundo lugar en la distancia de driver en una gira en 2005, Woods cayó al noveno en 2006, 12º el año siguiente y, si hubiera tenido suficientes arranques en 2008, 44º. Él rompería el top 20 solo una vez en la siguiente década.

Afortunadamente para Tiger, su última alteración de swing ha incorporado un poco más de libertad, y un poco más de distancia, de nuevo en su juego.

“Tiger está a punto de balancearse en su mejor momento”, dijo recientemente David Leadbetter, profesional de Golf Digest Teaching. “En general, me gusta lo que está haciendo. Pero mi sensación es que, si es capaz de sincronizar su swing un poco mejor, sería la guinda del pastel”.

Como demostró en el Players Championship (quinto puesto en  golpes ganados/fuera del tee) y en el WGC-Dell Technologies Match Play (donde Woods habitualmente superó a su competidor), la armonía está cerca. Sin embargo, necesitará que todo esté sintonizado en Augusta.

“Moving Day at the Masters” es un cliché que evoca su parte de sacudidas de cabeza y eyerolls. Se puede hacer un debate que es más un mito que una realidad. Excepto cuando se trata de maderas. Durante la tercera ronda de sus primeros 12 Masters, Woods bajó el par nueve veces. De hecho, su marca de anotación del sábado de 68.83 en este período fue la mejor de sus cuatro rondas, y 2.39 golpes por debajo de su promedio de los otros tres.

A su vez, alimentó una separación del campo que, en sus cuatro victorias, sirvió de catalizador para ganar sus chaquetas verdes.

1997: Comenzó el día con una ventaja de tres golpes sobre Montgomerie; terminó con una ventaja de nueve golpes gracias a un 65.

2001: Dos atrás de Chris DiMarco, Woods, con cuatro menos para 68, le dio una ventaja de un golpe al domingo.

2002 : empatado en el cuarto lugar con otros cuatro jugadores y cuatro detrás del líder de 36 hoyos Vijay Singh, el 66 de Tiger fue la ronda más baja del día y le dio una parte de la ventaja con Retief Goosen.

2005: Woods comenzó la Ronda 3, que no comenzó hasta la mitad del sábado debido a la lluvia a principios de semana, seis golpes por detrás de DiMarco. Aunque su ronda se prolongó hasta el domingo por la mañana, incluía una serie de siete birdies del séptimo al decimotercer hoyo, lo que resultó en un siete bajo el par de 65, que le dio una ventaja de tres golpes hacia los últimos  18 hoyos.

Al igual que Hogan con un hierro o Palmer con un Ketel One, Woods es el hombre en la arena el día 3.

O al menos, era. En los últimos tiempos, Tiger se ha detenido en el Día de mudanza.

No es que Woods haya sido malo los sábados en la última década; su promedio de 70.86 desde 2009 sigue siendo 1.57 golpes mejor que el promedio del field. Pero bajo de 70 solo una vez, y llegó en 2015, cuando comenzó el sábado 12 golpes detrás de Jordan Spieth y terminó aún 10 atrás.

En cuanto a los otros años, la tercera ronda de Tiger se transformó de trampolín en arnés. En 2010, ingresó el sábado solo dos detrás de los líderes, pero unos 70 lo abandonaron a la zaga por cuatro. La siguiente primavera, Woods estaba T-3 a tres golpes después de 36 hoyos, pero un 74 lo dejó en T-9 y siete abajo del ganador. Luego, los fanáticos del Tigre podrían querer cerrar los ojos. Llegó el 2013, cuando Woods se fue a la cama el viernes tres atrás, solo para comenzar el sábado a cinco luego de una penalización de dos golpes a su score de segunda ronda. Woods no pudo recuperarse en la tarde, sus 70 lo dejaron en T-7 y cuatro golpes atrás.

Un sentimiento de nostalgia siempre sigue a Woods, los fanáticos rezan por un retorno a lo que una vez fue. Aunque algunos, posiblemente muchos, de esos pedazos que lo hicieron Tiger nunca regresarán, necesita desesperadamente reinstituir “Caturday” en Augusta. El hecho de que ocupó el primer lugar en anotaciones de tercera ronda en 2018 demuestra que es un deseo basado en la posibilidad.

Su destreza de segundo disparo se ha desplomado.

Desde las alturas de Tigermania hasta su nadir y su regreso, la parte constante (y no reconocida) del repertorio de Woods ha sido su destreza en la segunda oportunidad. Lideró los golpes ganados en approach cada temporada en la que se clasificó desde 2006 hasta 2018. Y aunque esa estadística no fue parte del lenguaje en la primera mitad de la carrera de Woods, sus porcentajes de greens-in-Regulation (terminando dentro de los mejores seis clasificaciones en la categoría cinco veces de 1997 a 2005) ilustran que su trabajo de hierro fue insuperable.

Fue una actuación que también se llevó a Augusta National, donde Tiger no terminó peor que T-8 en GIR en ocho de sus primeros nueve Masters. Lideró el field en golpes al green durante sus primeras tres victorias, y quedó en segundo lugar en la categoría durante su victoria en 2005. En ese lapso, Tiger promedió una marca GIR de 71.76 contra el porcentaje de 59.31 del field.

Sin embargo, esa ventaja ha disminuido.

En la última década, el field ha aumentado su producción, con un porcentaje de 61.81 GIR, mientras que Woods ha caído a un nivel respetable, pero ya no dominante, 66.47. También terminó fuera del top 15 en GIR en cinco de los últimos seis Masters.

Por supuesto, no todos los jugadores necesitan estar encendidos con sus hierros para correr en Augusta. Patrick Reed conectó solo dos tercios de sus greens la temporada pasada, pero fue extremadamente eficiente en subir y bajar. Pero Reed, siempre más atípico, es la excepción a la regla. Adam Scott lideró el field en GIR durante su victoria de 2013, Sergio García (’17) y Jordan Spieth (’15) ocuparon el segundo lugar en sus victorias, Bubba Watson T-4 (’12) y T-5 (’14), y Danny Willett (’16) en T-6.

Está escrito en la pared: Para que Woods inicie una carrera de fin de semana, sus hierros deberán iluminar el camino.

Par 5s solían ser figuras rojas automáticas para Woods, y con razón. Antes de que Augusta National se hiciera a “prueba de Tiegr”, Woods solía pegar hierros cortos o wedges a los greens… con su segundo disparo. Aquí está Woods dando un desglose para Masters.com en 2016 sobre su estrategia anterior para los par 5s de Augusta:

No. 2: ” Recuerdo haber golpeado drive y hierro 8, hierro 9 o wedge al green”

No. 8: “Sacando el viento, los pegadores más largos pueden llegar con un buen drive y madera de fairway, tal vez incluso un híbrido o un hierro largo”

Nº 13: ” Dije que el golpe de salida que golpeé aquí el domingo en 2001 fue mi mejor golpe de ese año y lo fue, bombardeé totalmente ese y pude alcanzar el green con el hierro 8″.

N° 15: “Golpeé un driver y un pitching wedge (en el ’97), luego hice un águila en mi camino a un 30 en los nueve finales que me ayudó a alcanzar mi primera chaqueta verde”

El 15 fue particularmente rentable para Woods, que se lució con un promedio de tres menos en la semana en sus primeras nueve apariciones como profesional. Eso esencialmente funcionó para que Woods ganara medio golpe en el field en cada ronda. El segundo fue similarmente productivo, ya que Woods convirtió el downwinder cuesta abajo en un par 4 1/2 durante ese lapso, ganando un golpe en un torneo en el field.

Pero esas ventajas ya no existen.

En sus últimas 10 apariciones, Woods ha caído 15 puestos en  golpes por evento con respecto a sus primeras nueve aperturas anteriores. Esta caída se refleja en el No. 2, perdiendo 1.2 golpes. Puede que no parezca dramático, pero se amplifica que el puntaje del field ha mejorado (en aproximadamente 0,2 golpes) en ese período de tiempo. Es sutil, sí, pero lo suficientemente sutil donde Woods ha pasado de ser un sabio en los par 5 a la mitad del paquete.

Curiosamente, esto no es un eco del rendimiento de la temporada regular de Woods. En los años en que tuvo suficientes rondas para clasificarse, Woods se ubicó dentro de los seis primeros lugares en el par 5 en una gira cada temporada, salvo una (la campaña de regreso de 2018, donde se ubicó en el puesto 24). Entonces, ¿qué ha estado dragando a Woods?

Principalmente, ha sido su propia ruina con el driver. A pesar de su reputación de estar bien abierto desde el tee, sigue habiendo una responsabilidad en mantener la pelota en juego en Augusta. Woods nunca fue conocido por su precisión en su mejor momento, pero aún se ubicó entre los 30 mejores en precisión en el Masters en siete de sus primeros nueve torneos. Lo ha hecho solo una vez en sus últimos 10 torneos, con un rango promedio de 46 en sus últimos siete intentos.

El driver errático ha sido especialmente problemática en los par 5s. Después de alcanzar 30 de los 36 fairways en sus primeras nueve apariciones, Woods luchó por mantener su bola en juego, encontrando el fairway solo en 20 de sus siguientes 40 drives. El segundo corte de Augusta National está lejos de ser una pesadilla, sin embargo, obstaculizó la capacidad de Tiger para ir a la baja, llegando al green en regulación el 77 por ciento del tiempo (pésimo para un par 5 alcanzable) contra el 94.4 por ciento del tiempo en sus primeros nueve intentos.

 

El 15 no ha sido tan parco con los birdies, pero para hacer uno, hacerlo bien es primordial. En sus últimas 40 rondas, Woods solo ha hecho cuatro birdies cuando se pierde el fairway. En esencia, sus antiguos trampolines no han proporcionado un impulso.

Aunque estos elementos pueden pintar un pronóstico siniestro para Woods, los partidarios de Tiger tienen razones para ser optimistas. El juego de tee-to-green de Woods ha sido fuerte (sexto en golpes ganados) este año y, después de un susto inicial de un mes en Bay Hill, su salud parece estar en buena posición al dirigirse a Georgia.

No, Woods no alcanzará la predicción de los Masters de Jack, y él no puede saber dónde salió mal. Sin embargo, si bien el futuro que Jack imaginó no tuvo lugar, tampoco se terminó. Y, al evitar los obstáculos de arriba, uno podría ser especialmente brillante el domingo del Masters.