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Masters 2019: Los profesionales de la gira relatan su primera vez jugando en Augusta National

No mucho después de que Phil Mickelson completara su victoria en 1990 en el US Amateu en el Cherry Hills Country Club en las afueras de Denver, comenzó a pensar en su debut en el Masters el siguiente abril. Cualquier jugador aficionado lo haría; solo hay unos pocos eventos en los que pueden obtener una invitación para el primer Major del año.

Mickelson pronto se clasificaría por segunda vez a principios de 1991 cuando, aún aficionado y asistiendo a Arizona State, capturó el Northern Telecom Open del PGA Tour. Sin embargo, había decidido mucho antes de qué manera prepararse mejor para sus primeros Masters.

Llamó a Arnold Palmer

 

“¿A quién más llamarías?”, preguntó Mickelson retóricamente. “Especialmente porque gané en Cherry Hills, donde ganó el US Open [en 1960]. Tenía esa conexión con él y, por supuesto, él era el típico Arnold, muy amable, y aceptó jugar conmigo el primer día que llegué allí”.

Ese fue el lunes de la semana del torneo en 1991. Se reunieron a la hora acordada esa mañana, y Mickelson rindió homenaje al Rey de la mejor manera que supo. Salpicando al cuatro veces ganador de Masters con preguntas, sondeando la mente de un hombre que estaba familiarizado con prácticamente cada centímetro de la propiedad.

“Así que me conoces. Por supuesto, le hice un montón de preguntas “, dijo Mickelson, quien se está preparando la próxima semana para hacer su aparición número 27 en el Augusta National Golf Club. “Quiero decir, el campo había cambiado mucho incluso, pero lo entendía muy bien y lo que se supone que debes hacer”.

A decir verdad, Mickelson recordó una conversación cuando llegaron al séptimo hoyo. “En aquel entonces el tee estaba bastante arriba”, dijo Lefty. “Y él dijo: ‘Siempre golpeo el drive aquí. Pensé que si lo golpeaba lo suficientemente bien como para ganar, lo haría lo suficientemente bien como para entrar en ese fairway estrecho, y entonces tengo un wedge en la mano y puedo hacer birdies. Dijo que el green era tan duro que quería tener el palo lo más corto posible en sus manos. Y siempre estaba pensando en birdies”.

Mickelson afirma que el mensaje subyacente de ese día ha sido una influencia y una guía desde su primer Masters, cuando terminó el T-46 y ganó la Copa de Plata como el mejor amateur. Señala ese primer día en Augusta National con Palmer como la clave para luego ganar tres chaquetas verdes en 2004, 2006 y 2010.

“Su filosofía era jugar agresivamente, lo cual, obviamente, lo hizo en casi todas partes”, dijo el zurdo. “Pero en Augusta te recompensan por ser agresivo si juegas bien. Y por eso juego allí como lo hago”.

No todos los jugadores que han competido en el Masters pueden compartir una historia sobre su primera vuelta en Augusta National tan importante como la de Mickelson. Sin embargo, en general, esa primera ronda, la primera vez que pegan en un tee en el césped sagrado y atraviesan la propiedad con palos a cuestas, sigue siendo un punto destacado, sin importar que sea simplemente una ronda de práctica. Algunos detalles pueden escapar de ellos, pero el sentimiento de asombro nunca lo hace. Rara vez, si hay alguna vez, tienen una ronda que significa nada pero que significa tanto.

Aquí están las historias de algunos competidores de Masters en su primera visita para jugar el campo del Masters:

Recuerda, todo el mundo es un novato en algún momento.

Jack Nicklaus (45 aperturas, ganador 1963, ’65, ’66, ’72, ’75, ’86): “Mi primera vez en Augusta fue en 1959, la última semana de marzo, aproximadamente una semana antes de mi primer Masters. Jugué con un gran amigo mío de Columbus, Bob Obetz, que fue el mejor hombre de mi boda, y un chico llamado Alec Osborne, que era el jefe de BBB & O y un miembro del club. Conduje desde Ohio con Bob, que era un buen golfista. Él era un compañero de equipo en el estado de Ohio, y nos detuvimos en el club, y, por supuesto, estábamos bastante abrumados por ello. En ese momento no me di cuenta de que no podía traer un invitado, pero el Sr. Osborne intervino y recibió a Bob. Él se encargó de todo y lo hizo sin problemas, y jugamos unos días antes de que algunos de los otros aficionados comenzaran a llegar y me mudara al Nido del Cuervo. Fue fantástico, y todavía siento escalofríos al pensar en la primera vez que conducimos por Magnolia Lane. Estábamos asombrados.

Zach Johnson (14 aperturas, ganador 2007): “No jugué por primera vez hasta el martes de mi primer Masters en 2005. Debería haber sido 2004 porque gané en Atlanta, pero ese fue el año en que cambiaron la clasificación para que los ganadores no entraran. No estoy amargado por eso. Entonces, de todos modos, en el 2005 jugamos, creo, en un torneo de 54 hoyos en Atlanta y jugamos 36 hoyos el lunes. Llegué [a Augusta] el martes. Salí con Stewart Cink e hice birdie en el primer hoyo. Sabes, ¿qué tan difícil puede ser esto? Y simplemente fuimos y jugamos y luego salimos al día siguiente. Y luego recuerdo estar emparejado con Mark O’Meara. Creo que alcancé el 75 por ciento de mis greens en regulación y el 80 por ciento de mis fairways y fallé el corte por toneladas. El primer día pegué de manera terrible y me superó  como por 12 golpes (en realidad nueve, 81 a 72). Aprendí mucho sobre dónde ir y dónde no ir, lo que no aprendí en las rondas de práctica. Augusta Nacional… tan genial.

Bubba Watson (10 comienzos, ganador en 2012, ’14): “Estaba en la Universidad de Georgia, y fuimos allí a fines de febrero o principios de marzo como equipo (en 2000). No recuerdo con quién jugué, pero jugamos una competencia, algo así. Hice un doble bogey en el primer hoyo y quise detenerme allí mismo. Estaba pensando ¿Podemos empezar de nuevo? Estaba tan disgustado porque todos estábamos tan emocionados de ir allí, y luego hago eso en el primer hoyo. Pero hice el par. Pensé, jugué el Augusta National en el par. No está mal. Hacía frío y estaba mojado, y la pelota no corría por ningún lado. Fue difícil de una manera diferente que durante el torneo.

Davis Love III (20 aperturas, dos veces subcampeón): “Nuestro equipo en Carolina del Norte ganó el Forest Hills Invitational, y algunos de los miembros locales de Augusta nos sacaron a jugar. Creo que todos excepto Jackie (Nicklaus) nunca habían estado allí. Probablemente fue en 1984. Ese fue un gran problema para ganar ese torneo y luego jugar a Augusta. No pudimos quedarnos allí, pero sí jugamos, y luego creo que no jugué allí hasta que llegué al torneo (en 1988). Fue genial, como te imaginas, pero jugar con tus compañeros también fue genial. Fueron las vacaciones de primavera, y esa fue una gran manera de pasar parte de esa semana. Básicamente, lo que recuerdo no es puttear bien. Gran sorpresa, ¿eh? Y recuerdo el almuerzo, que resultó ser mi cosa favorita allí. El almuerzo siempre es bueno allí. Nunca estás decepcionado.

Brandt Snedeker (10 aperturas, tercero en 2008): “Yo era un estudiante de segundo año en Vanderbilt en 2000, y los cinco primeros en el equipo iban allí todos los años con un par de alumnos que eran miembros. Hice el par en el último hoyo para disparar 79. Sabes, quería jugar muy bien. Tuve algunos grandes momentos. Llegué en dos en el 13. Hicie birdie en el 12. Estueve un poco forzado allí. Todavía lo recuerdo hasta hoy. Jugué en el Masters por primera vez en 2004 y hace unos ocho años di un discurso a todos los aficionados allí después de ganar la Copa FedEx. Billy Payne estaba allí, y tuve que admitir que todavía tengo la bata de 2004, que robé, después de quedarme arriba en el Nido del Cuervo, y le dije a Billy que podía enviarme la factura. Todavía tengo esa bata, y es la única que tengo en mi armario.

Marc Leishman (6 aperturas, cuarto en 2013): “En mi primera vez jugué con Geoff Ogilvy. Volamos a principios de marzo desde Doral y subimos en zip por un día en 2010. Fue un día realmente agradable. El campo jugó muy largo, y los greens fueron realmente muy rápidos. Lo que se destacó fueron esos greens, y él estaba tratando de ayudarme lo más posible. En el 14, tenía un putt a 10 pies a la izquierda de la bandera, y él me apostó $ 100 a que no podía dejarlo dado. Bueno, pensé que eran los $ 100 más fáciles que iba a ganar. Lo golpee literalmente una pulgada de lado y debe haber pasado 40 pies más allá del hoyo. Gran lección allí. Solo he estado allí dos o tres veces cuando no fue durante el torneo. Es el lugar más fresco del mundo y es aún más divertido cuando no hay nadie alrededor.

Francesco Molinari (7 aperturas, 19 en 2012): “Fue el lunes de mi primer Masters en 2010, y jugué con mi hermano (Edoardo, campeón amateur de EE. UU. en 2005) y también estuvo allí Matteo Manassero. Había estado en el campo antes, cuando mi hermano me necesitaba como caddie (en 2006), pero no lo jugué hasta entonces. Ese primer día estás absorbiendo la atmósfera y, con suerte, aprendiendo el campo de golf. Ninguno de nosotros sabía realmente lo que estábamos haciendo, así que tratamos de disfrutar estar ahí afuera. Lo ves tantas veces en la televisión, y luego estás ahí fuera pegando tiros, es solo algo que experimentar.

Louis Oosthuizen (10 aperturas, playoff perdido en 2012): “Era 2009 y jugué con Gary Player y Trevor Immelman (campeón defensor ese año). Era lunes, solo nueve hoyos, semana del torneo. Esa primera ronda que tienes, no piensas mucho en lo que estás pegando. Pero recuerdas todo lo que estás viendo porque es familiar verlo tantas veces en la televisión. Es genial ver esas fotos reales que has visto antes en la televisión. La primera vez, si te preocupas por un score de golf, te estás perdiendo mucho, ya que solo deberías tomarlo y disfrutar. Definitivamente escogí la mentalidad de Gary en algunos putts, y Trevor en otras cosas. Tomé sus consejos sobre algunas cosas, y me ayudó mucho.

Henrik Stenson (13 aperturas, quinto en 2018): “Habrá sido en 2006, tuve a Grant Berry en la bolsa y fuimos justo antes de ir a la parada de la gira en Atlanta. Son todas las cosas normales de las que todos hablan, conduciendo por Magnolia Lane, viendo las ondulaciones en el campo. Es más de lo que piensas cuando lo ves en la televisión cuando eras niño. Es un lugar especial, y verlo en persona la primera vez definitivamente causa una gran impresión. Creo que me estaba ahogando un poco solo jugando una ronda de práctica.

Charles Howell III (8 aperturas, 14° en 2004): Lo recuerdo como ayer, pero estaba lejos de eso. Tenía 10 años. Jugué con mi padre, un amigo suyo de Charlotte y un cirujano cardíaco que fue un miembro que ya falleció. Fue en el otoño, y jugamos en el faieway, subimos tees y disparé 79. Fue increíble. Todavía tengo una foto de ese día en el House. Siempre he tenido un miedo saludable a Augusta National, y no sé si eso es algo bueno o malo. Habiendo caminado alrededor de ese campo de golf tantas veces viendo al Maestros, estando allí desde la salida del sol hasta la puesta del sol durante siete días, he visto todo lo que puede salir bien e ir mal en ese campo. Jugar al Masters todavía me parece extraño, incluso después de todos estos años.

Keegan Bradley (5 aperturas, 22° en 2015): “Recuerdo muy bien la primera vez que jugué en Augusta porque me llevé a mi padre. Jugamos con Fleming Normal, que ha sido miembro allí desde siempre. Era la primera vez que cualquiera de nosotros había estado en el terreno. Ya sabes, la primera vez que juegas en  Augusta, te das una vuelta y te dices a ti mismo: Oh, aquí es donde Tiger chippeo, o donde Phil la golpeó a través de los árboles hacia el green. Es un poco raro estar fuera porque puedes ver mucho del campo de golf. Puedes pararte en una parte del campo y, digamos, ver el 16 a la distancia. Ya sabes, es lo que sueñas. La primera vez que fui para Augusta estaba jugando un evento de Hooters Tour en McCormick, SC, y está a 20 minutos en automóvil, así que después de mi horario temprano de salida el jueves, me compré un sándwich, me subí a mi automóvil y me dirigí a esta tienda de comestibles que estaba al otro lado de la calle del campo. Un Piggly Wiggly o algo así. Aparqué mi coche para poder ver directamente a Magnolia Lane y me quedé allí comiendo mi sándwich. Y recuerdo lo celosa que estaba de la gente que entraba allí, pensando en la suerte que tenían. Obviamente, me dije a mí mismo que esperaba que algún día podría conducir y jugar.

Pat Pérez (4 aperturas, 18 en 2018): “Había viento, era miserable y frío, y yo y mi caddie éramos las únicas personas que estábamos allí. Era una o dos semanas antes del Masters y si hubiera sido en otro lugar, no hubiera jugado. Pero era la primera vez, en ese lugar… fuimos. Lo ves en la televisión cada año y no puedes esperar para ver esos hoyos en persona. No importaba lo que disparara o cómo jugaba, era solo la experiencia, tan feo como estaba ahí fuera. Hacía tanto frío que golpeé un hierro 6 en el 12. Lo recuerdo. Entonces, ¿cuánto crees que aprendí? Fue brutal. No importaba”,

Rory McIlroy (10 aperturas, cuarto en 2015): “Fue un día frío y ventoso en marzo, y fue la experiencia más increíble. Conduciendo por Magnolia Lane, entrando en la casa club, desayunando, caminando por la parte de atrás, debajo del árbol, el green del 18, el green del 9, bajando hasta el 2, bajando hasta el 7, bajando hasta el lago en el 15. Es solo un lugar tan especial. Una vez que empecé a jugar, tenía miedo de hacer un divot en los primeros hoyos. Johnny Harris de Quail Hollow me recibió. Fue sólo una experiencia genial, un día fresco. Y honestamente, creo que solo en los últimos dos años me he sentido realmente cómodo en Augusta en términos de conocer al personal, conocer a algunos de los miembros. Creo que esa es la razón por la que siempre he jugado mejor en los últimos años”.

Jim Furyk (20 aperturas, cuarto dos veces): “Lo que más se destaca de ese día es que … nunca había hecho esto antes, pero fui a calentar en el range, y después de unas ocho bolas me declaré listo. No podía esperar para salir allí. Yo solo despegué. Estuve el fin de semana anterior (el torneo), creo que fue el sábado. Estaba más emocionado por esa ronda de golf que por cualquier otra ronda de mi vida. No recuerdo lo que disparé. No recuerdo si incluso mantuve el score. No recuerdo mucho al respecto, francamente. Fue todo un borrón. Tenía 25 años y estaba totalmente abrumado por eso”.

Curtis Strange (20 aperturas, subcampeón en 1985): “Aparecí el domingo antes del torneo, conduciendo por Magnolia Lane en mi vieja Nova amarilla, y fui directo al campo, no golpeé ninguna bola. Me dirigí al putting green, y Jack Nicklaus estaba allí. Se estaba preparando para salir con George Burns (otro aficionado). Acabo de decir hola. Fue un poco intimidante. No creo haber salido con nadie el primer día, pero en la primera ronda, ¿con quién me emparejo? Jack Nicklaus. Por lo tanto, fue bueno que hubiera conseguido la primera reunión fuera del fairway el domingo. Apenas pude evitar que mi mano temblara mientras intentaba poner mi bola en el tee en el primer hoyo. Pero no pudo haber sido más amable mientras yo luchaba. Disparé 75 y él hizo  68, y él alcanzó todos los green en regulación, pero tomó 36 putts, solo hizo birdie en los par 5. Qué lección fue cada golpe de pelota”.

Graeme McDowell: (9 aperturas, 12° en 2012): “Volé allí un mes antes del torneo en 2005 con Ian Poulter. Fue un día nublado, el campo fue algo suave, pero fue un día especial. El campo también fue lento, incluso los greens, si puedes creerlo. No fueron lentos; es solo que escuchas mucho sobre lo rápido que son realmente los greens, por lo que en comparación fueron lentos. Pero fue impactante un mes después de lo rápido que se habían vuelto. No estaba listo, y se notó porque jugué con Ben Crenshaw en las dos primeras rondas y el primer día creo que hice tres putts cinco veces en los primeros 10 hoyos. Me sentí como si fuera un hándicap 20 junto a él. Era como un artista, y yo me veía como un niño que derramaba pintura sobre la mesa. Pero supe en ese momento que sería mi campo favorito en el mundo. Me encanta el lugar”.

Ernie Els (23 aperturas, dos veces subcampeón): “Creo que jugué con Gary Player el lunes. Ya sabes, ir directamente a la cima. Aprendí mucho, y estaba asombrado de estar allí con Gary en Augusta National y pensar que eso es todo. No hay nada mejor. Estaba tan abrumado que en realidad no recuerdo mucho al respecto, excepto que fue muy dulce hacerlo. Pero debe haberse borrado un poco. En la segunda ronda, me emparejé con Ben Crenshaw y disparé 67 y (eventualmente) terminé bastante arriba (T-8). Después de terminar, me dijo: “Vas a ganar este torneo varias veces, y yo pensé, wow Dios, eso espero. Y tú sabes la como terminó esa historia”.

Paul Azinger (15 aperturas, quinto en 1998): “Mi primera ronda fue con Arnold Palmer. Conocía a Arnold desde que tenía 19 años porque trabajé en Bay Hill como cart runner. Lo conocí un poco entonces, y luego me emparejé con Arnold en el clasificatorio del US Open en Bay Hill (en 1986) y se acordó de mí ese día. Más tarde solía buscar su consejo. Escogí su cerebro todo el día. Estábamos en el 13, y estaba evaluando un tiro y le pregunté: ¿jugarías agresivamente desde aquí? Y me miró como, ¿qué te parece? He tenido muchas buenas rondas de práctica a lo largo de los años, algunas excelentes con Ben Crenshaw. Pero nada realmente mejoró ese día”.