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El Latin America Amateur Championship está demostrando ser más que una idea audaz

Promesas del Futuro, dice en la cartelera al pasar por la entrada principal de Casa de Campo, sede del Latin America Amateur Championship. Las palabras se superponen sobre una foto de un golfista en su totalidad. La frase se puede encontrar también en otros lugares alrededor de esta pintoresca propiedad. Incluso aparece en las llaves de la habitación para los huéspedes del resort.

Tal jactancia es tan simple como grandiosa. Pero también lo es la misión de LAAC, el torneo que reúne a los mejores jugadores de más de dos docenas de países de América Central, América del Sur y el Caribe, 108 de los cuales compitieron la semana pasada en el fascinante campo de Pete Dye, Teeth of the Dog.

Desde su primer juego en 2015, el evento tuvo como objetivo cumplir un objetivo noble: desarrollar el juego en una región donde el interés por el golf a menudo ocupa el segundo lugar (o el tercero o el cuarto) entre los deportes a través del desarrollo de un evento exclusivo para aficionados que puede inspirar un Nueva generación de golfistas. Alimentando el torneo, financieramente y de otra manera, son un trío de las partes interesadas más poderosas del juego, la R&A y la USGA, los órganos de gobierno del golf y el Masters, que ponen la zanahoria más sabrosa como motivación: una invitación al campeón del LAAC para competir en Augusta Nacional.

Cinco años después de que los “Socios Fundadores” se unieran para crear el evento, siguiendo el modelo de su predecesor, el Campeonato Amateur de Asia-Pacífico, hace 10 años, hay razones para creer que están cumpliendo con su promesa.

“Este torneo está haciendo algo realmente grande. Literalmente, está poniendo sueños más grandes en los niños “, dice Matías Domínguez, un chileno y uno de los santos patronos del campeonato, luego de ganar el LAAC inaugural en 2015. El joven de 26 años es una evidencia de la multitud que ha comenzado a asistir a eventos de aficionados y profesionales y en su país de origen, diciendo que hay el doble y el triple de los números que habían sido antes de LAAC.

Podrías ver algo de lo mismo en las galerías de Casa de Campo. En una soleada tarde de sábado, Rafael De Cordova caminaba con sus dos hijos, Sebastián y Oscar, de 13 y 9 años. Son de Perú y estaban de vacaciones en la República Dominicana cuando se encontraron con un anuncio del evento. El compatriota Luis Fernando Barco estaba en disputa, así que decidieron seguirlo.

“Nunca hemos estado en un torneo de golf antes”, dijo De Cordova. “Pero esto parecía divertido”.

El domingo, docenas de fanáticos mexicanos siguieron al líder de 54 hoyos, Álvaro Ortiz, y fueron recompensados ​​cuando el jugador de 23 años se convirtió en el primer golfista de su país en ganar el título. Lo animarán de nuevo, en espíritu, si no en persona, cuando se convierta en el primer mexicano en jugar en el Masters en 40 años, convirtiendo a Ortiz, por defecto, en una celebridad instantánea.

“Creo que cuando empezamos esto … no estoy seguro de que alguien haya previsto que el campeonato se vuelva tan popular, tan rápido”, dice Mike Davis, CEO de la USGA.

Las palabras de Davis se hacen eco, al menos en parte, de su compañero en el Masters, Fred Ridley, y en el R&A, Martin Slumbers, quien junto con docenas de otros funcionarios de las tres organizaciones se dieron a conocer la semana pasada.

Eso sí, no hay métricas definitivas para respaldar la reclamación. Para eso tienes que confiar en información anecdótica, mucha de la cual es convincente.

“Permítame decirle lo que significa para nosotros en la República Dominicana”, dice Francisco Bordas, director de la Federación Dominicana de Golf. “Cuando jugamos por primera vez al LAAC [en Casa de Campo] en 2016, solo teníamos dos jugadores clasificados en el WAGR [el Ranking Mundial de Golf Amateur]. Ahora tenemos seis niños y tres niñas. Todos ellos quieren jugar en este tipo de torneo. Ellos desean jugar en el equipo dominicano y en el LAAC”.

Tan pronto como las palabras salen de su boca, Bordas señala a un niño de 11 años que está parado afuera del clubhouse de Teeth of the Dog. Lleva bragas y una gorra estilo Hogan. Su nombre es Rodrigo Huerta, y es parte del programa juvenil de la federación dominicana. “Él es de una ciudad a cuatro horas de distancia”, dice Bordas, “pero vino aquí para ver a sus ídolos porque en un par de años también quiere estar aquí. Está teniendo un impacto”.

Oscar De Cordova, de 9 años, ve la acción durante la tercera ronda del sábado del Latin America Amateur Championship, su primer torneo de golf.

“Veo a muchos de los niños pequeños que ahora están involucrados en nuestro equipo nacional”, dice el mexicano Ortiz. “Ellos participan en torneos nacionales, y están realmente en eso. Tienen 15, 16 y 17 y son realmente buenos. Se están poniendo en el trabajo. Quieren intentar ir a la universidad. Quieren eventualmente jugar profesionalmente. Es una mentalidad diferente”.

Hay algunas estadísticas alentadoras para considerar también:

  • 20 de los 28 países en el campo la semana pasada, los jugadores hicieron el corte y jugaron el fin de semana.
  • Siete países tuvieron jugadores que terminaron entre los 10 primeros el domingo.
  • Cuatro jugadores en el top 100 en el WAGR y 13 en el top 250 compitieron en el field.
  • 35 jugadores en el field habían finalizado sus carreras universitarias en los EE. UU. En los últimos dos años, actualmente juegan al golf universitario o están programados para comenzar dentro del año.

El entrenador de golf masculino de Arkansas, Brad McMakin, quien entrenó a Ortiz de 2014 a 18 y ahora tiene al peruano Julian Perico, el No. 87 del mundo, como estudiante de primer año en su lista, asistió al LAAC por primera vez la semana pasada. “El nivel de talento definitivamente ha aumentado en América Latina”, dijo. “Me abrió los ojos estar aquí, y siento que necesito volver el año que viene”.

“Cuando lo piensas, solo llevamos cinco años pero estás viendo mucho del mismo progreso que vimos con el Amateur de Asia y el Pacífico”, dijo Ridley a Golf Digest. “Eso es alentador”.

De acuerdo con Ridley, el Asia-Pacífico Amateur del otoño pasado tenía un field que incluía a 16 de los 50 mejores jugadores del mundo. Fue un número lo suficientemente alto como para que los funcionarios de R&A se unieran al Masters al extender una exención completa al Open Championship para el ganador, en comparación con el hecho de que solo antes hubieran llegado a la clasificación final.

Ayudar a legitimar el evento es el hecho de que Hideki Matsuyama de Japón, dos veces ganador, se haya convertido en uno de los profesionales mejor clasificados del mundo.

El Amateur de América Latina podría tener un jugador trascendente similar en Joaquín Niemann. El nativo de Chile era el amateur número 1 del mundo cuando ganó el LAAC en 2018 a la edad de 19 años, con un enfático cierre de 63 para ganar el título. Jugó unos meses más tarde en el Masters, donde perdió el corte, pero la experiencia solidificó su creencia de que estaba listo para jugar a nivel profesional. Y al final del verano, Niemann había ganado suficiente dinero jugando en los eventos del PGA Tour con las exenciones del patrocinador para obtener una tarjeta  completa para 2019.

Su fama en Chile fue tal que ganó el premio al deportista del año, otorgado a atletas de todos los deportes.

El repentino ascenso de Niemann se ve afectado por logros más pequeños. Luis Gagne, de Costa Rica, quien disparó un 66 ek domingo para terminar en segundo lugar en solitario detrás de Ortiz, ganó una parte de sus seguidores el año pasado en el US Open. Su desempeño en Shinnecock Hills le generó mensajes de costarricenses en Facebook que le dijeron cuánto orgullo le traía a su nación.

Y cuando el argentino Jesús Darío Montenegro, entonces el 998º clasificado del mundo, compitió en el US Amateur del año pasado y derribó al estadounidense Walker Cupper Braden Thornberry, que fue el amateur número 1 del mundo, tuvo un efecto dominó.

“Usted tiene ese pequeño éxito, y luego el grupo central de su federación que se emociona”, dijo Domínguez. “Luego los patrocinadores se entusiasman y más dinero fluye hacia la federación, lo que significa que pueden apoyar a más jugadores”.

Todo esto está muy bien, pero inspirar a aquellos que ya han practicado el deporte no es necesariamente lo mismo que hacer crecer el juego. Slumber reconoce que se deben realizar más inversiones fundamentales desde un punto de vista a largo plazo para aumentar verdaderamente el interés y la participación.

“Cuando miras lo que intentamos hacer como en la organización en todo el mundo, es asegurarnos de que el golf prospere dentro de 50 años”, dice Slumbers. “Eso es realmente lo que nos impulsa. … Hemos estado trabajando en América Latina durante muchos años, y cuando lo pensamos en los próximos 50 años, la oportunidad de que el juego crezca en esta región es enorme. Pero para hacer eso realidad, debe tener toda la pirámide del juego desde la base en las escuelas, con niños, aprendiendo a jugar, a través de clubes, a través de instalaciones públicas, a través de lugares de fácil acceso, hasta la élite”

Por supuesto, eso requiere dinero a nivel local, algo con lo que la R&A ayuda, pero no puede ser el verdadero conductor.

Ahí es donde entran los Niemanns del mundo.

“Lo que la región realmente necesita para comenzar es más instalaciones públicas, más abiertas y accesibles para que los niños pequeños aprendan, y estamos trabajando con todas las federaciones para intentar que eso suceda”, dijo Slumbers. “Y si uno de esos ganadores continúa y gana uno de nuestros campeonatos en los próximos años, estoy seguro de que eso hará que el juego siga funcionando en esta región”.

Hasta entonces, el movimiento en las mediciones basadas en habilidades es la mejor manera de medir el impacto que tiene el LAAC.

“Estamos comprometidos a hacer todo lo que podamos para fortalecer este torneo en este momento”, dice Ridley, quien cree que la sexta edición de LAAC el próximo enero en Mayakoba en México será incluso mejor que esta semana en la República Dominicana.

Las promesas del futuro se montan en eso.