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La USGA otorga a Ernie Els otra exención especial para el US Open

Luego de finalizar el T-55 en el US Open 2017 en Erin Hills, Ernie Els sabía que podría haber competido por última vez en el evento. A pesar de haber ganado dos US Opens, uno en 1994 en Oakmont y otro en 1997 en Congressional, Big Easy aún no tuvo suerte, porque la USGA no otorga exenciones de por vida a aquellos que pasan la prueba más dura del golf. Los ganadores obtienen exenciones en los siguientes 10 Opens, aunque Els jugó en los siguientes 20 torneos gracias a la calificación en varias categorías diferentes durante ese lapso.

Pero finalmente se quedó sin exenciones en 2017, el último año de sus cinco de exención que obtuvo a través de su victoria en el Open Championship 2012 en Royal Lytham & St Annes. Erin Hills fue su aparición número 24 en el US Open, aunque pudo alcanzar el hito de 25 apariciones cuando la USGA le otorgó una exención especial el año pasado en Shinnecock Hills. Els falló el corte disparando rondas de 78 y 79.

Afortunadamente para Els, recibirá otra oportunidad este año, ya que la USGA anunció el jueves que otorgaría a Els otra exención especial para el 119º Abierto de los Estados Unidos en Pebble Beach en junio. Será la 27ª aparición consecutiva de Els en el evento, que incluye sus dos victorias, ocho resultados entre los 10 primeros y cinco dentro de los cinco primeros, el más reciente en 2013 en Merion.

Uno de esos cinco primeros resultados también fue la última vez que se celebró el Abierto de los Estados Unidos en Pebble Beach en 2010, cuando terminó tercero en solitario. Al entrar en la ronda final, siguió a Dustin Johnson por seis golpes, y cuando Johnson comenzó a fallar el domingo, Els volvió repentinamente a la lucha. Con 13 hoyos jugados el domingo estuvo en el par de la cancha, lo que hubiera sido lo suficientemente bueno para llegar a un playoff con el eventual ganador Graeme McDowell. Pero los bogeys en los hoyos 14 y 17 terminaron con sus posibilidades de un tercer triunfo en el US Open.

Els, quien será el capitán del equipo internacional en la Presidents Cup de este año, ha mostrado destellos de su antiguo yo en 2019. Hizo ocho de 10 cortes en el PGA Tour para la temporada, con un alto resultado de T-20 en el Honda Clássic. En el Tour Europeo, Els tiene un par de top 15 en solo tres aperturas en 2019, incluyendo un T-7 en el Maybank Championship.