Protagonistas Hace 5 meses

La maldición del WGC sobre los golfistas españoles lleva 20 años y es muy real

Estuve allí en 2014, en Akron, Ohio, viendo la última ronda del WGC-Bridgestone Invitational. Esto se situaba cronológicamente en el último tramo de dominio de Rory McIlroy, entre sus  victorias en el Open Championship, en Hoylake y el PGA en Valhalla, pero la estrella del Bridgestone hasta la tarde del domingo había sido Sergio García.

El viernes, García armó el mejor rendimiento de la temporada de putts, finalizando su ronda con 11 putts consecutivos y empatando el récord del campo con 61. Al dirigirse hacia el domingo, tuvo una ventaja de tres golpes sobre Rory. Después de almorzar con sus oponentes y charlar nerviosamente en el range con cualquiera que escuchara, el jugador de 34 años de edad, dejó escapar con la ventaja en solo tres hoyos. Cuando realizó un approach en el segundo hoyo, David Feherty no pudo resistir una broma privada a un periodista cercano: “¿Es justo decir que si lo golpea un poco más atrás, tendrá que agregarlo a la puntuación de ayer?” En el tercer hoyo, su tiro errante golpeó el anillo de diamantes de la mano de una mujer, y se necesitó un equipo de búsqueda para encontrarlo. Cuando hizo bogey en el green, había perdido el liderazgo y nunca lo recuperaría.

Ese día, pensé que fui testigo de un gran jugador con una inclinación por el dramático colapso. También pensé que fui testigo de una conclusión que se acercaba bastante a las expectativas emocionales y psicológicas. Lo que no me di cuenta, lo que, de hecho, solo entendí esta semana, fue que también había presenciado una continua maldición nacional que ahora se acerca a su vigésimo aniversario.

España tiene una rica historia de golf igualada por muy pocos países, y el año pasado escribí sobre cómo los golfistas españoles han sido colectivamente los guerreros de la Ryder Cup más exitosos de la historia, incluso mejor que los estadounidenses. Desde Seve Ballesteros hasta José María Olazábal, Miguel Ángel Jiménez y García, la nación ha generado leyendas y grandes campeones, y el récord es particularmente impresionante si se considera que el golf es mucho menos prominente en España que en las otras potencias establecidas hace mucho tiempo. Su tradición es orgullosa, y si no es cara a cara, al menos está en el mismo terreno exaltado con los monstruos del deporte.

Con una excepción: el Campeonato Mundial de Golf. Ha habido 76 eventos WGC desde el primer Campeonato Andersen Consulting Match Play en 1999, y en ese tiempo, ha habido exactamente cero ganadores españoles. Incluso considerando la representación y el tamaño de la muestra, esta es una anomalía sorprendente. La lista de naciones que ha producido al menos un ganador en ese tiempo incluye los titanes obvios: Estados Unidos, Inglaterra, Irlanda del Norte, Australia, Sudáfrica, Irlanda, pero también un montón de peces pequeños, desde Gales a Canadá, desde Alemania a Italia, desde Escocia a Escocia. (Salve su ira, caledonio… en términos de profesionales modernos, sí, Escocia es una pequeña cosa) desde Fiji a Suecia y Japón. Muchas de esas naciones han producido menos campeones Majors que España, y uno, Japón, nunca ha producido uno en absoluto.

Entonces, como ves, la ausencia de España es anómala. Pero las anomalías no hacen las maldiciones: para eso, solo será suficiente la evidencia anecdótica más agonizante. Así que permítame llevarlo ahora al tercer WGC disputado (luego el “Campeonato American Express”, actualmente el Campeonato de México de esta semana), jugado en suelo español en el histórico Valderrama en 1999.

Allí, Jiménez, que creció a una hora de distancia en Málaga, luchó frente a una “galería española tremendamente partidista” en un domingo ventoso, cuando la Guardia Civil tuvo que ser movilizada para mantener a los aficionados alejados de los jugadores. El Mecánico estaba empatado en el liderato hacia la ronda final, y jugó uno de los seis scores bajo el par en esa difícil tarde. Desafortunadamente para él, uno de los otros pertenecía a Tiger Woods, que jugó tan bien que cuando llegó al hoyo 17, parecía tener la victoria en la bolsa. Luego hizo un triple bogey que atribuyó al “difícil diseño” de Seve Ballesteros, la multitud lo animó de una manera que lo enardeció y, minutos después, con Woods en el Club House, Jiménez llegó al hoyo 72 arriba por uno. Stephen Wade, de la AP, narró lo que sucedió después:

“Pero hizo un bogey en el 18, cuando pegó el drive ligeramente a la izquierda, lanzó un tiro corto al green y luego aterrizó su approach 25 pies largo. Su oportunidad de ganar fue un chip casi perfecto que se escapó y le dejó un putt para el playoff”.

“Jiménez, apoyado por los fanáticos a solo 60 millas de su casa en Málaga, rompió en lágrimas después de la derrota de playoff…”

Después del birdie, Tiger dio “un puñetazo rápido para las pocas personas que aparentemente estaban de su lado, y una mirada fría para todos los demás”, en el primer año del World Golf Championship. Lo que pasó en el corazón de España, marcó la pauta para todo lo que vendría. Tal vez deberíamos llamarlo “La maldición de El Mecánico ” o “La maldición de Valderrama”. En cualquier caso, ahora ha persistido durante 20 años. Ya has oído hablar de Sergio y Rory, pero hagamos un recorrido por las derrotas más aplastantes…

1999: Olazabal avanza a los cuartos de final del primer WGC, el partido en Carlsbad, antes de perder, 2 y 1, a John Huston. Ningún golfista español irá más lejos hasta 2010. En el segundo evento, el NEC Invitational en Akron (ahora el Bridgestone), Sergio termina la primera ronda de este juego por golpes con uno de ventaja, luego pasa los siguientes tres días desvaneciéndose en la tabla de líderes, eventualmente perdiendo ante Tiger Woods. Sergio empieza la moda, pierde ante Tiger, vuelve a suceder en este evento en 2005. Exactamente la misma historia –Sergio comienza fuerte y luego pierde con Tiger- sucede en el antecedente de WGC-México en 2003… y 2005… y 2007… y 2013.

2004: En la Copa del Mundo, un evento de dos hombres que precedió al Campeonato Mundial de Golf y continúa hasta el día de hoy, pero que fue un evento oficial de WGC de 2000 a 2006, García y Jiménez mantienen el liderato en la ronda final y llegan al hoyo 16 con todas las posibilidades de llevarse a casa el título. No termina bien : “España contraatacó con un águila en el 13, pero García entró fatalmente en el agua con un segundo tiro de riesgo en el par 5 del 16, poniendo a los españoles tres golpes abajo. Aun así, Casey falló un putt de tres pies en la última bandera para obtener la victoria con un bogey, mientras a los españoles no les alcanzaba con el birdie”.

2010: Sergio, una vez más, Sergio, se convierte en el primer golfista español en llegar a las semifinales en el WGC-Match Play. Allí, se encuentra con Ian Poulter, estrella de la Ryder Cup, y es demolido 7 y 6.

2012: Rafa Cabrera Bello comienza el WGC-Invitational con un 66-65, y luego, heredando la maldición de sus mayores, dispara 77 el sábado.

2016: Bello se convierte en el segundo español en llegar a las semifinales de Match Play, pero no le va mucho mejor que a Sergio en 2010, perdiendo 4 y 3 contra Louis Oosthuizen. A diferencia de Sergio, gana el partido por el tercer lugar, derrotando a Rory 3 y 2, para asegurar el mejor resultado de España en el evento.

2017: Jon Rahm está a solo dos tiros de Dustin Johnson en el WGC-México, y como si estuviera inspirado en esa actuación y en el match-play de Bello el año anterior, llega a las finales de Match Play unos meses después, en Austin Country Club, aplastando a su competencia (incluido Sergio) en el camino. En el partido de campeonato, vuelve a encontrarse con DJ. Por segunda vez en la larga y agonizante historia de España en el WGC, y por primera vez en años, uno de sus jugadores de golf se encontraba con chances de tomar el título. Pero Rahm no pudo completar una remontada tardía, y Johnson aseguró la victoria de 1up con el par en el 18.

Rahm fue víctima de Dustin Johnson en la final del WGC-Match Play 2017 poco después de perder con DJ en el WGC-México.

Puede parecer que menciono los mismos nombres una y otra vez, pero la lista de “casi hombres” de España en el WGC es profunda. Álvaro Quirós amenazó dos veces en el Campeonato WGC en 2009 y 2010. Gonzalo Fernández-Castaño perdió la Copa del Mundo con Jiménez por tres golpes en 2006 e hizo olas en los Campeones del HSBC en 2009. Pablo Larrazábal asomó la cabeza en el Invitacional 2011, Olazabal tuvo posibilidades de llegar a la Final Four en el Match Play en 2002 y amenazó en el Invitational de 2005, y Rafa Bello llegó a la ronda final del WGC-México el año pasado, dos abajo de la punta y terminó a solo un golpe del playoff entre Mickelson y Thomas.

Las pérdidas de España se han producido de todas las formas imaginables: bordeando la boca del hoyo en el 72, duelos estrechos de match-play, colapsos, desvanecimientos lentos y cargas dominicales que se quedaron cortas. Han terminado en angustia y lágrimas. Este domingo, 24 de febrero, marcará el 20 aniversario del primer día de juego del WGC. También será la ronda final en México, donde cuatro golfistas españoles, Sergio, Rahm, Bello y Adrián Otaegui, tendrán la oportunidad de poner fin a la maldición exactamente dos décadas después de que comenzó.

Ya sea que tengan éxito o fracasen, pensaré en el lema nacional de España: Plus ultra. La frase latina significa “más allá”, y encarna una filosofía de riesgo y aventura. Pero en este caso, los luchadores españoles en el Club de Golf de Chapultepec buscarán una conclusión definitiva en lugar de un nebuloso futuro. La perpetuidad, si gana el día, pertenece solo a la maldición.