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La poco vistosa victoria de Fowler podría ser justo lo que necesitaba

Rickie Fowler siempre ha sido un jugador del tipo “vaso lleno”. Es su personalidad, la que se ha ganado a una legión de fanáticos de todas las edades. Pero en algún momento, la percepción se convierte en realidad. O en el caso de perder una tras otra vez la ventaja como líder, la realidad se convierte, bueno, en más realidad.

Al entrar en la ronda final del Waste Management Phoenix Open de este año, las luchas del domingo de Fowler habían sido bien documentadas. De las seis veces en su carrera en el PGA Tour que había liderado después de 54 hoyos, solo ganó una vez. En ninguna de esas ocasiones había logrado romper el par en la ronda final, incluyendo cada uno de los últimos dos años en el TPC Scottsdale.

Así que cuando Fowler observó impotente desde el green mientras su bola rodaba de regreso al agua por sí sola en el par 4 del 11, parecía un “aquí vamos de nuevo”. El triple bogey, seguido de otro bogey en el par 3 del 12, donde Fowler tiró su golpe de salida al bunker y no pudo salvar el par, significó que una ventaja de cinco golpes minutos antes se convertía repentinamente en solo uno.

¿Las buenas noticias para Fowler? Todavía había un montón de golf por jugar. Y esta vez aprovechó al máximo esa oportunidad.

Fowler, con su mentalidad siempre progresista, se acomodó (más o menos) y se recuperó con un birdie en el par 5 del 15 y otro en el par 4 del 17. También salvo con nervios algunos pares: un putt de seis pies en el 13, un tiro desde una postura incómoda desde el búnker en el ruidoso 16, y uno más en el 18, después de pegar su drive al rough.

También ayudó que los tres jugadores que lo persiguieron (Justin Thomas y Matt Kuchar jugando junto a Fowler, y Branden Grace, en el grupo) se desmoronaron en un momento u otro.

Pero como Paul Azinger señaló en su debut en la transmisión de NBC después de asumir el reemplazo de Johnny Miller el domingo, esto no se trataba de los jugadores detrás de Fowler. Estaba compitiendo contra él mismo.

Fowler no bajó el par (de nuevo), disparó un tres sobre par para  74, pero se mantuvo firme en los últimos hoyos, lo cual fue lo suficientemente bueno para una victoria de dos golpes.

“Espero no tener que pasar por eso otra vez”, dijo Fowler después de un largo trago de champagne tras su primera victoria desde 2017 y la quinta de su carrera en el PGA Tour. “La forma en que jugué esta semana, quiero decir, sabía que no iba a ser fácil, pero pensé que iba a ser mucho más fácil de lo que fue hoy”.

Sin embargo, el hecho de que fuera tan difícil como lo fue, podría ayudar a Fowler a superar sus debilidades en la ronda final.

Cuando los buenos amigos Thomas y Fowler estaban en el tráiler de scoring, Thomas, cinco años más joven que Fowler, pero con cuatro victorias más en la gira, incluido un Major, le dijo a su amigo que va a obtener muchos éxitos  más por mostrar resiliencia y volver al camino, que navegando hacia una victoria fácil.

Tal vez. Tal vez no. El tiempo dirá.

La mejor noticia para Fowler, quien cumplió 30 años en diciembre, es que a pesar del increíble e inmediato éxito de Thomas y otros que dominan el juego a los 20 y tantos, el golf tiene una larga historia de jugadores que no alcanzaron su ritmo hasta los 30 años. Phil Mickelson no ganó su primer major hasta la edad de 33. Otros que siguieron el mismo camino en años más recientes incluyen a Adam Scott, Justin Rose, Dustin Johnson y Sergio García. En el caso de Rose, no alcanzó el número 1 en el mundo hasta los 30 años.

Claro, todos esos jugadores tuvieron muchas más victorias en su currículum que Fowler, pero cada uno tuvo varios obstáculos que superar en un momento u otro de sus carreras antes de abrirse paso.

Tal vez lo mejor de Fowler aún esté por llegar. A veces, un jugador no necesita que lo mejor se dé ya.

Eso fue evidente en las condiciones inusualmente húmedas del domingo en TPC Scottsdale, donde Fowler anotó el score más alto en una ronda final para un ganador en los 81 años de historia del torneo y se convirtió en el primer jugador, desde que el PGA Tour comenzó a rastrear esas estadísticas, que hace un triple bogey y un doble bogey en la misma ronda, y aún así termine en la cima en un evento de la gira.

Una victoria, como dicen ellos, es una victoria.

“Sí, apestó”, dijo Fowler sobre sus problemas a mitad de la ronda del domingo. “Pero fue como tratar de dejar atrás todo eso, entender que jugar bien los primeros tres días y darme ese colchón es lo que permite cometer algunos errores, y no tienes que salir y jugar de manera perfecta”.

“Por otro lado, si estoy a cuatro golpes al comenzar el domingo, puede que tenga que salir y hacer una ronda de golf casi perfecta para ganar. Así que por suerte no necesitaba una ronda perfecta hoy “.

No, sólo un poco de champagne para llenar esa copa.