Protagonistas Hace 10 meses

La alegría, el miedo y la humillación ocasional de jugar como amateur en el Pebble Beach Pro-Am

Incluso tres putts en televisión nacional es una de las grandes experiencias de mi vida en el AT&T Pebble Beach Pro-Am. Este año fue mi séptima vez como amateur en el campo. El sábado, en el 18 de Pebble, mantuve mi primer putt en el lado profesional, por lo que parecía que podría entrar, pero en condiciones de lluvia los putts aún ruedan y volví a fallar desde un metro.

Mi amigo Jim Nantz en la torre, en busca de algo agradable que decir sobre mí, notó que mis golpes de salida son tan rectos que soy conocido por nunca perder una pelota de golf (una vez jugué siete días seguidos en un viaje de amigos a Escocia usando la misma bola de principio a fin). Pero cuando lo piensas, el elogio es en realidad un golpe. Solo significa que pego muy corto desde el tee, no puedo golpear lo suficientemente lejos como para perder la pelota. Como Peter Ueberroth me dijo en un cóctel: «Nuestros drives son tan cortos que podemos salir corriendo y atraparlos».

¿Cómo conseguí una invitación? Un sábado a fines de octubre, sonó mi teléfono celular, era Bill Perocchi, el CEO de Pebble Beach Company, y me preguntó si podía jugar. Si alguna vez recibes una de esas llamadas, sí es la respuesta. Sí, dulce madre de perla, sí. Luego, una invitación encuadernada en cuero llega por correo con la firma de Clint Eastwood. Envías tu cheque y estás dentro. La mayoría de los invitados se quedan en The Lodge, que es tan grandioso y genial como suena. No puedes esperar.

La primera semana de febrero llega, y usted vuela a San Francisco, conduce las dos horas hasta el Monte Forest, luego 17 millas hasta Pebble Beach. Incluso las direcciones son cool. Me gusta llegar el domingo e ir a la iglesia en Carmel Mission, donde Junípero Serra era el profesional del club. La misión parece un telón de fondo de la película El Zorro. Cene en Casanova, por supuesto, el mejor restaurante de Carmel.

Cada noche es una fiesta. El lunes, es en Mission Ranch, el complejo hotelero propiedad de Clint, ex alcalde de Carmel. Lo más destacado de la semana para mi esposa Beth fue tomarse una foto con Clint. A los 88 años, él es el anfitrión del torneo y se ve bastante bien. Es una cena de paseo con música de Clay Walker (un hándicap 4) y varias caminatas de celebridades.

El martes por la noche en el Hospitality Village junto al antiguo polo, Golf Digest entrega los Premios Arnie. Davis Love III, Darius Rucker (7) y Jim Nantz obtuvieron los Arnies de este año. Aparecen todos los aficionados, así que todos los CEO de golf en Estados Unidos y Bill Murray (16) están allí, porque es cuando descubrimos quiénes serán nuestros compañeros profesionales. Unos pocos elegidos son seleccionados por profesionales con anticipación, pero la mayoría de nosotros no sabemos con quién jugaremos hasta esa noche, cuando también descubres en qué campos estás jugando y en qué días. Este año recibí a Dru Love, hijo de Davis, como mi compañero y la llamada «rotación de celebridades», que significa Pebble Beach el sábado, cuando las cámaras de la CBS están encendidas (Monterey Peninsula Country Club Shore Course el jueves y Spyglass Hill el viernes). Para decir la verdad, hice una solicitud al Director del Torneo, Steve John: “Solo no me tomes el sábado en Pebble Beach”. Gracias Steve.

Después de que se anuncian los emparejamientos, hay otra fiesta en el Beach Club organizada por un grupo de grandes muchachos, entre ellos Stu Francis (3), Chuck Schwab (10) y Chris O’Donnell (6). Si observas un patrón aquí, todos los aficionados que son invitados tienen handicap bajos. Así lo quería Bing. Entonces, no te quejes de que los tees estén solo 20 yardas adelante de los profesionales, incluso cuando las calles están saturadas por una semana de lluvia. El campo juega muy largo y te encanta.

Puedes registrarte para las rondas de práctica con la aplicación Players descargada en tu teléfono. Jugué bajo la lluvia y el viento el lunes con el nuevo presidente de Cypress Point, Dick Barrett (6), el ex 49er Harris Barton (10) y Heidi Ueberroth (14 que fue mejor que mis 11). Jugamos en unas cuatro horas, bastante más rápido que las seis horas que toma una vez que comienza el pro-am. Jugué una ronda de práctica con Davis y Dru Love el miércoles por la mañana (en la imagen de arriba).

El lunes por la tarde, me registré oficialmente y reuní mis credenciales y mis bolsas de golosinas. En AT&T, las golosinas requerían cuatro bolsas. Parte del trato es que obtienes un crédito de $ 900 para el merchandasing especial del Pro-am en «Pro Shop de Bing». Beth fue a comprar para nuestras hijas. Mi artículo favorito es un decantador cerámico conmemorativo, este año en forma de bolsa de golf.

El martes por la mañana, fui a un Foro de Liderazgo sobre Diversidad patrocinado por Chevron, cuyo CEO Mike Wirth entrevistó al CEO de AT&T, Randall Stephenson y Lynn Swan. El PGA Tour pro Cam Champ vino y habló con elocuencia. Allí me encontré con el comisionado de la PGA Tour, Jay Monahan (6), cuyo padre Joe, de 75 años, estaba haciendo de caddie para él. Otras trivialidades: Mike Wirth estaba de caddie de su esposa Julie, cuyo hándicap es 4, claramente más bajo que el de Wirth.

Entonces comienza el torneo y juegas tres rondas en el mismo cuarteto. Dru y yo fuimos emparejados con el CEO de la Asociación de Golf de los EEUU, Mike Davis (4) y su compañero profesional, Curtis Luck, el campeón amateur de los EEUU «Suerte» y «Amor», dijo nuestro marcador a pie. Jugamos detrás de Andy García (7) y frente a Larry Fitzgerald (8).

Fue genial estar con Dru, de 25 años de edad, quien fue a Alabama. Luchó un poco porque era la primera vez que jugaba en alguno de los campos, pero se quedó allí, me ayudó a leer mis putts, mantuvo su sentido del humor y siempre estuve bien acompañado. Es la tercera generación de Loves con los que he jugado, comenzando con su abuelo, quien fue un maestro sobresaliente en las Escuelas de Golf Digest. Trivialidad extra: el nombre completo de Dru es Davis Love IV, el Dru viene de cuádruple.

El trabajo del aficionado, según descubrí, es hacer tres cosas: 1. No pise las líneas de los pros. 2. No hables cuando los profesionales están golpeando. 3. Ayudar con al menos cuatro golpes al día. Es mejor pelota. Si puedes reducir el score de tu profesional en cuatro o cinco, es una ronda decente. Solo 25 equipos de 156 realizan el corte de 54 hoyos. Tomó 18 bajo par para hacerlo este año. Solo fallamos por 14 golpes. Y eso fue a pesar del excelente caddie Nick Galante, un exitoso piloto de carreras. Su objetivo es jugar un día en el pro-am como un atleta famoso. Mi dinero está en él.

Consejos para la semana:

Comience una rutina de entrenamiento físico y clases de golf en un range cubierto con tres meses de anticipación. Gracias a Joe Ostrowski y Jason Jenkins en Golf & Body en Nueva York.

Empaque como si se fuera por un mes. No sabes qué tiempo hará. El verano en Pebble Beach llega por 30 días en septiembre.

Espere el clima de Crosby. Trae dos pares de zapatos para alternar. Mantenga un par de guantes de lluvia en su bolsa de golf. El consejo más importante que aprendí de mi amigo David Owen: compre un par de tirantes de sujeción para sus pantalones de lluvia para que no estar siempre levantándolos.

Tómate un día libre. Me salto los martes. Es demasiado para un golfista de Nueva Inglaterra en invierno jugar todos los días durante una semana. Todos los veteranos te dirán esto.

Me imagino que hay tres niveles de presión creciente: jugar frente a un profesional de la gira; jugando frente a una tribuna, y jugando frente a las cámaras de televisión. Sabes que vendrán cuando estés en Pebble Beach. A partir del 15, observas que las cámaras ubicadas en las torres se mueven mientras caminas por los greens. Oh no. No quiero ser humillado. Recuerdo que una vez golpeé un buen wedge a tres metros y luego escuché que Gary McCord dijo en CBS: «Eso sonó un poco flaco, como si lo hubiera pegado con el fondo de la ranura». Cuando veo a Gary en el cóctel de CBS/PGA Tour el miércoles por la noche, le digo: “Vamos, Gary. Dame un descanso este año «.

«Pensé que los periodistas querían la verdad en los informes», responde. «Prefiero el anonimato», le digo.

Así que eso es lo que pienso, cuando emboco mi tercer putt el sábado en Pebble Beach en la televisión nacional: ¡Esta es una de las mejores experiencias de la vida!