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Kevin Na y Jordan Spieth dicen que abandonan el Colonial con confianza. Pero solo uno como campeón.

El miércoles, Kevin Na publicó una historia en Instagram que mostraba cuánto quería ver su nombre grabado en el Granito de la Pared de Campeones en el venerable Colonial Country Club. Durante toda la semana, habló sobre cómo Hogan’s Alley era uno de los pocos campos en el PGA Tour donde todavía podía ganar, la bomba y la gubia que no eran su especialidad y todo eso. Luego, el sábado por la noche, durmiendo con una ventaja de dos golpes, dijo que pensaba que necesitaba bajar tres golpes en la ronda final para ganar.

Na hizo algo mejor, disparando una bandera tras otra, un cuatro bajo el par (66) y una victoria de cuatro golpes sobre Tony Finau el domingo en el Charles Schwab Challenge. La victoria fue la tercera en la gira de la carrera de Na y la segunda en los últimos 10 meses.

Que viniera en el Colonial no es una sorpresa. En sus dos últimos viajes a la pista claustrofóbica y arbolada de Fort Worth, Na anotó tres rondas de 62, que incluyeron una durante la segunda ronda del viernes para ayudar a preparar el escenario para su fuga final.

“Bueno, las estadísticas dicen que este es un campo de golf que he tenido la mayor cantidad de oportunidades en un torneo”, dijo el domingo el jugador de 35 años de Corea del Sur. “He tenido una ventaja en algún momento en [este] torneo que fue la máxima de todos los torneos que jugué. Eso te dice lo mucho que me gusta este lugar y lo bien que jugué aquí”.

No es de extrañar que un jugador de la clase de Na prospere en Colonial. Aunque hubo una mezcla ecléctica de contendientes en la tabla de líderes el domingo, entre ellos Tony Finau, el veterano Jim Furyk y una estrella en busca de una victoria en Jordan Spieth (más sobre él más adelante), la precisión de Na desde el tee y el juego de precisión de hierro son rasgos recompensados ​​por las muchas formas de tiros de derecha a izquierda (su preferencia) que requiere este campo venerable.

Que ganara después de un corte perdido en el PGA Championship tampoco debería ser una maravilla. La actuación de Na en la bestia que es Bethpage Black significaba poco en cuanto a la prefiguración. “Después de que perdí el corte la semana pasada por un golpe, sentí que no tenía ninguna posibilidad, no estaba feliz”, explicó Na. “Pero sentí ganas de descansar el fin de semana, porque sentí que iba a ser competitivo esta semana, creo que me ayudó”.

También ayudó que, a pesar de que Na ingresó a la ronda final del domingo con solo una de cinco victorias al liderar después de 54 hoyos, en julio pasado se recuperó para ganar en The Greenbrier, otro campo que siente que se adapta bien a su juego. Después de pasar seis años sin una victoria, y lograr seis segundos puestos en el camino, la victoria de Greenbrier le dio la confianza de que podría volver a hacerlo cuando fuera el momento adecuado.

En la era de los pegadores largos de hoy, fue un viaje a Colonial.

“Siento que esta semana fue la siguiente oportunidad de ganar, la siguiente vez que legítimamente pude competir y gané”, dijo Na, quien obtuvo seis birdies, solo dos bogeys y el segundo mejor score del domingo. “Me sentí mucho más cómodo”.

Y luego estaba Spieth.

Una semana después de obtener el tercer puesto en la PGA, el tres veces campeón mayor de 25 años ingresó a la ronda final del Schwab a solo dos golpes de Na, en un campo de golf que Spieth había ganado en 2016 y jugó bien en todo su carrera. Pero dos golpes serían lo más cerca que pudo durante toda la tarde.

Después de tres días de carrera en el Colonial, el hoyo comenzó a verse pequeño, dijo Spieth. No pasó mucho tiempo antes de que sus posibilidades desaparecieran por completo.

Spieth no pudo obtener la magia de putter que montó en 54 hoyos para regresar el domingo, conformándose con un cierre de 72 y cayendo a ocho golpes de la victoria.

Un putt perdido de 12 pies para birdie en el par 5 primero; un bogey en el segundo, después de un golpe de salida en un bunker de fairway, lo obligó a recostarse en el par 4; y otro golpe de salida que llevó a otro bogey en el séptimo, puso a Spieth en un agujero del que no pudo salir. La sequía de victorias que esperaba terminar, una que se remontaba al Open Championship 2017 en Royal Birkdale, continuaría.

Incluso cuando Spieth acertó, los putts no cayeron como lo habían hecho los primeros tres días. “Sólo un comienzo difícil”, dijo. “Me sentí como si solo hubiera perdido cuatro swings hoy. Sentí como si hubiera golpeado la pelota mejor. Puse lo mismo que en cualquier otra ronda”.

Excepto que no lo hizo, al menos no cuando se trataba de la bola que entraba en el hoyo.

Después de ganar casi 5½ golpes en los greens en la primera ronda, y de estar en el lado positivo de la contabilidad en cada uno de los dos siguientes, Spieth fue un decepcionante -1.940 en golpes ganados/embocados el domingo.

“Eso puede suceder en días aleatorios”, dijo el texano, quien disparó 72 (ligeramente mejor que su promedio de puntuación de la ronda final de la temporada de 72.9) e hizo su único birdie del día el día 18 para empatar en el octavo lugar.

En efecto. Un putter caliente solo llevará a un jugador durante un tiempo y lo llevará hasta un determinado momento, particularmente teniendo en cuenta algunos de los lugares donde Spieth ha golpeado la pelota este año.

Un empate en tercer lugar en Bethpage fue el primer top 10 de Spieth en la temporada. Ahora tiene un segundo, aunque no fue precisamente como esperaba.

Incluso si el putter de Spieth no se hubiera enfriado el domingo, la forma en que Na estaba jugando contra Jordan habría tenido que disparar a un cierre de 64 para entrar en un playoff, un 63 para ganar. Dado que el puntaje más bajo del día fue un 65, un rally de Spieth no estaba destinado a ser.

Pero, ¿considera este progreso?

“Creo que progresé esta semana”, dijo Spieth. “Sé exactamente en qué necesito trabajar antes de comenzar el jueves de la próxima semana [en el Memorial] en mi swing para hacerlo aún mejor”.

Aparentemente entonces, tanto Na como Spieth se alejan del Colonial con confianza en sus juegos, lo cual es importante con los dos campeonatos principales y los playoffs de la Copa FedEx para los próximos tres meses.

¿La diferencia? La confianza de Na viene con un título y un cheque de siete cifras. Spieth’s requiere un poco más de fe.