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Jennifer Kupcho hizo ver fácil la victoria en Augusta National, pero estuvo lejos de serlo

Jennifer Kupcho pensó que el honor de golpear el primer disparo en la inauguración del Augusta National Women’s Amateur el miércoles pasado sería difícil de superar. Cuatro días después, hizo eso al llegar al campeonato y hacer historia en el proceso.

Cuando la senior de 21 años de Wake Forest rodó el birdie de 20 pies en el hoyo 18 de Augusta National, cerró una ronda final de 67, una victoria de cuatro golpes sobre María Fassi y la semana más memorable de su carrera de golf. Lo que está diciendo algo cuando eres la amateur número 1 del mundo, la campeona reinante de la NCAA y ya tienes estatus en el Tour de la LPGA.

“Es una sensación increíble”, dijo Kupcho, la ganadora de punta a punta con un total de 10 menos (206). “No creo que pueda procesar todo esto todavía. Probablemente no lo haré por un tiempo”.

¿Puedes culparla? ¿Cómo absorbe todas las emociones que se exhiben en Augusta National el sábado, con miles de espectadores viendo a mujeres competir por primera vez en el famoso campo?

La parte loca de todo esto es que a la mitad de la ronda más grande de la vida de Kupcho, no parecía que las cosas se iban a acabar de esa manera. En el Green del 8, desconocido para todos los que seguían a los líderes mientras caminaban por el campo, Kupcho comenzó a sentir la aparición de un dolor de cabeza por migraña, una condición que la molestaba regularmente cuando era una golfista joven emergente que crecía en el suburbio de Denver, en Westminster, Colorado.

Junto con el dolor vino la visión borrosa, que se volvió tan extrema que dijo que no podía ver las líneas que había marcado en su pelota de golf cuando estaba sobre un putt.

Kupcho dijo que el problema persistió a través de los siguientes dos hoyos, contribuyendo en gran medida a su bogey de tres putt en el hoyo 10. Fue su único del día, pero la hizo caer dos golpes detrás de Fassi.

“Me dije a mí mismo, ‘Oye, lo tienes. Relajarse. No hay nada que puedas hacer ”, dijo Kupcho. “Y creo que pasar por mi cabeza, solo sabía que la borrosidad desaparecería, y luego sé que solo viene con un fuerte dolor de cabeza, así que iba a poder recuperarme”.

Y de hecho, después de pegar su golpe de salida en el hoyo 11, su visión regresó, y Kupcho pudo concentrarse en la tarea en cuestión: cómo atrapar a su amiga y rival.

Kupcho y Fassi, buenas amigas fuera del campo, se abrazaron en el hoyo 18 después de un sábado histórico en Augusta National.

Fassi, de 21 años y oriunda de México en medio de su temporada senior en la Universidad de Arkansas, comenzó la primera ronda con Kupcho y fue emparejada con ella en la pareja final. Ella hizo bogey en el primer hoyo para caer dos atrás, pero luego hizo cuatro birdies en sus próximos siete hoyos. Fassi, la pegadora más larga en el campo, parecía que estaba tomando el mando de la ronda, mientras que el resto de las 30 jugadores que avanzaron para jugar los 18 hoyos finales en Augusta National (las dos primeras rondas del evento se llevaron a cabo en el cercano Champions Retreat) no pudo montar una carga (ningún otro jugador terminó a cuatro golpes de la pareja final).

Pero fue Kupcho quien hizo el daño en los par 5s internos. En el hoyo 13, golpeó un híbrido de 3 para su segundo disparo a 15 pies del hoyo, e hizo águila para atar el liderato a siete menos cuando Fassi solo pudo hacer un par.

Fassi no estaba nerviosa, e hizo un birdie en el 14 para recuperar la ventaja. Pero drive rebelde en el par 5 del 15 la obligó retomar el fairway, mientras Kupcho una vez más fue por el green en dos con el híbrido 3, y lo alcanzó. Se perdió un segundo águila, pero el birdie volvió a atar las cosas.

En el par 3 del 16, en lo que se había convertido en un escenario de match-play, Kupcho tuvo el honor y golpeó un hierro 6 sobre el hoyo. Apretando su putter, ella lo vio caer en el hoyo desde ocho pies, presionando a su oponente. El golpe de salida de Fassi fue un poco más alto y un poco más a la derecha, lo que le impidió alcanzar la pendiente y la dejó en un lugar aparentemente imposible, a 35 pies del hoyo. El intento de birdie de Fassi fue seis pies más allá del hoyo. Kupcho hizo su birdie, Fassi falló y, de repente, Kucpho tenía una ventaja de dos golpes. Un intercambio similar de birdie-bogey en el hoyo 18, cuando el torneo ya estaba resuelto, puso el margen ganador de cuatro golpes. También significó que Kupcho jugó los últimos seis hoyos en cinco bajo par.

“Ese es el tipo de jugadora que es”, dijo Fassi, quien terminó con un 70. “Ella puede hacer eso cuando tiene que hacerlo. Ella no tiene miedo de ir por eso, y no tiene miedo de ser genial”.

Fassi y Kucpho se han convertido en amigas rápido en los últimos seis meses. Ambos entraron en la serie de Qualy de la LPGA en diciembre pasado a pesar de que todavía eran estudiantes de último año en la universidad, y el dúo se encontraba entre los seis amateurs que obtuvieron el estatus de LPGA en 2019. Pero solo Fassi y Kupcho decidieron diferir el juego en una gira hasta después de sus temporadas universitarias cerradas esta primavera. Fue una decisión que algunos criticaron, pero fue fácil de tomar en la mente de Kupcho.

“Sólo quería volver a Wake Forest y obtener mi título”, dijo. “Junto con eso, mi equipo siempre ha sido genial para mí, y sé que … definitivamente les puse un buen ejemplo y sé que definitivamente seguirán mis pasos; Quería competir junto a ellos. No me gustaría dejarlos a mitad de la temporada”.

Sin embargo, la idea de volver a la escuela no era una de las que Kupcho apreciaba, ya que la importancia de su victoria comenzó a establecerse.

“No he mirado un libro ni nada. He recibido correos electrónicos y soy como, ‘No, no estoy mirando eso. Eso no es importante en este momento. En realidad no tengo clase los lunes, miércoles, viernes. Así que tengo hasta el martes para reunirme, pero trabajo duro, casi menos de un mes hasta que termine, así que haz eso y sigue adelante”.

Kupcho tiene otros tres torneos universitarios: el Campeonato ACC, los Regionales Femeninos de la NCAA y el Campeonato Femenino de la NCAA, donde espera convertirse en la primera jugadora en repetir como medallista en los 37 años de historia del evento. Luego pasará a la LPGA.

Pero antes de dar ese último paso, Kupcho agradece la oportunidad que tuvo esta semana de ayudar a establecer un campeonato que espera pueda ayudar a despertar el interés en el juego.

“Al salir con María en el grupo final conmigo, creo que las dos solo queríamos enviar el mensaje de que el golf se trata de tener amigos y de estar allí con ella, nos alentábamos mutuamente, y así es como se supone que es el golf “, dijo Kupcho. “Y para que se vea divertido. Así que para que todo el mundo lo vea de esa manera, espero que anime a las personas a elegir un club y jugar”.