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El improbable viaje de Ken Tanigawa continúa con una victoria en el Senior PGA Championship

Ken Tanigawa, hace poco tiempo, parecía felizmente resignado a exhibir su juego de golf solo en los eventos de aficionados del estado de Arizona, pero por segunda vez en ocho meses, apareció levantando un trofeo en otro de los mejores escenarios del golf.

En el traidor East Course del venerado Oak Hill Country Club en las afueras de Rochester, Nueva York, Tanigawa escondió nerviosamente un putt de 10 pies en el hoyo 18 para ganar el Campeonato KitchenAid Senior PGA por un golpe sobre su antiguo compañero de equipo de la UCLA, Scott McCarron.

“No sé si puedo expresarlo con palabras”, dijo Tanigawa. “Sostener este trofeo y ganarlo en este lugar es un sueño hecho realidad. Es increíble. Realmente lo es”

Básicamente, era un amateur de carrera hasta que ingresó a la clasificación del Champions PGA Tour por capricho. Tanigawa ahora tiene dos victorias, su primera llegó cuando se embocó un putt para águila de 35 pies en el famoso hoyo 18 de Pebble Beach Golf Links para ganar el PURE Insurance Championship .

Es una historia tan poco probable que ni siquiera se puede decir que haya superado sus propias expectativas en los 17 meses que ha jugado en la gira senior.

“Realmente no tenía ninguna expectativa”, dijo. “Simplemente no lo sabía. Fue un nuevo esfuerzo jugar contra todos estos muchachos. Intenté trabajar duro, tratar de mejorar y tratar de encontrar mi camino. Ha sido una alegría”.

Para resumir, una vez jugó al golf profesional brevemente. En 2003, hizo el corte en solo cuatro de 22 aperturas y ganó menos de $ 8,000. Eso fue todo. Finalmente, recuperó su estatus de aficionado y fue un jugador amateur en su estado natal de Arizona. Ingresó en la clasificación senior solo porque se iba a jugar cerca de su casa en Arizona. Fue medallista con una exención completa y optó por dedicarse al golf profesional por segunda vez.

Tanigawa, de 51 años, comenzó la ronda final en Oak Hill detrás del campeón defensor Paul Broadhurst a tres golpes. Broadhurst tropezó con los últimos nueve y disparó un 75, mientras que Tanigawa se aferró al par y terminó con un 70 para un score de 277, tres bajo el par en el total.

En apariencia, parecía tranquilo. Era una fachada, dijo. “Por dentro estaba un poco destrozado. Estaba realmente muy nervioso. Fue duro, una ronda dura en un campo de golf duro”.

Él hizo birdie en los hoyos 15 y 16, mientras que Broadhurst hacía un doble bogey y tomó una ventaja de dos golpes. Un bogey en el hoyo 17 lo dejó uno por delante de Broadhurst y McCarron, y en el 18, golpeó su drive en un búnker de fairway, lo suficientemente cerca del borde que se vio obligado a jugar a buena. Su tercer disparo al par 4 fue realizado como un experto, la pelota atrapó una pendiente detrás del hoyo y rodó de regreso a 10 pies. Después de que McCarron perdió su putt para birdie para ir al desempate (o ganar), Tanigawa se paró sobre su putt de 10 pies para quedar como líder en el clubhouse, pensando, bueno, ¿qué?

“Bastante poco, en realidad”, dijo. “Supuse que Scott iba a hacer su putt y me reagrupé y funcionó”.

Unos minutos más tarde, Broadhurst perdió un putt de birdie de 50 pies para empatar y Tanigawa fue el ganador del Major más antiguo en la historia de los seniors, uno que comenzó en el Augusta National Golf Club en 1937.

“Estoy muy contento por él”, dijo Broadhurst. “Es un tipo de craqueo, un tipo encantador con el que jugar. Es un gran tipo fuera del campo. Estoy muy contento por él. Lo ha hecho muy bien desde que vino a la gira. Y para ser un ganador de Major, yo estoy seguro de que tendrá una muy buena noche”.