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Henrik Stenson le muestra a sus invitados cómo no darse por vencido

ORLANDO – Henrik Stenson tuvo su parte de éxito en el Arnold Palmer Invitational, incluyendo un récord de 64 golpes hace un año para tomar la punta en la primera ronda. Pero el sueco trasplantado siempre parece salir de este evento en su ciudad adoptiva con una frustración.

Sí, la edición de 2018 comenzó bien, y llegó en la punta al hoyo 54 por segunda vez en cuatro años, solo para terminar cuarto cuando Rory McIlroy se llevó la victoria. Stenson tuvo que conformarse con su cuarto top 5 en cinco años.

Cuando abrió el jueves con un 77 de 5 sobre par en el Bay Hill Club, parecía que el campeón del Abierto de 2016 simplemente estaba cortando la persecución y obteniendo la decepción temprano.

“Me gusta el hockey, pero los palos de hockey en la tarjeta de puntuación no son buenos”, dijo alegremente con una sonrisa.

También pareció continuar una tendencia de exhibiciones pobres para comenzar el año. Antes de terminar el T-54 en el Campeonato WGC-México, Stenson se perdió el corte en los tres eventos del Medio Oriente en la gira europea.

Todo lo que hizo el viernes fue mejorar 11 golpes, disparando un 66 sin bogey. Una sesión rápida con el instructor Peter Cowen ayudó. También lo hizo la motivación extra.

Stenson acoge esta semana a cuatro jugadores junior de Suecia que acabaron novenos en el Major Invitational Champions de Nick Faldo, que se completó el viernes en el Bella Collina Golf Club, en la cercana Montverde. Los cuatro calificaron para representar a Suecia a través de su juego el verano pasado en el Stenson Sunesson Junior Challenge, un torneo que Stenson y su ex caddie Fanny Sunesson reciben anualmente en su país de origen.

Bueno, Sunesson es una especie de antiguo caddie. Ella fue puesta en servicio este fin de semana debido a que su amigo de mucho tiempo, Marcus Larsson, fue caddie el sábado del hijo de nueve años de Stenson, Karl, en un evento de US Kids Golf en St. Cloud, Florida.

Después de un 69 el sábado por la tarde, Stenson estaba mirando su reloj, tratando de averiguar dónde podría estar Karl en su ronda. “Ahora estoy muy interesado en saber qué está pasando”, dijo justo antes de comenzar a jugar kibitz con los cuatro jugadores junior que lo siguieron en su ronda que presentaba cuatro birdies contra un bogey solitario.

Stenson se presentó el viernes por la mañana determinado a no perderse el corte, lo que hizo solo una vez en Bay Hill en 10 apariciones anteriores, en 2017.

“Para ser honesto, tengo a los cuatro ganadores de nuestro torneo junior aquí”, dijo, “y … pasé algo de tiempo con ellos a principios de semana, y ellos iban a venir hoy aquí, y lo pensé. Tiger se retiró a principios de semana, si me falta el corte, ¿qué van a hacer los niños? Tendrían que seguir con [Rory] McIlroy y [Rickie] Fowler y esos tipos. Así que lo absorbí y jugué una buena ronda”.

Sunesson, quien fue el último caddie de Stenson a tiempo completo en 2012, volverá a la bolsa el domingo, cuando Stenson, con 4 bajo el par y parte de un gran atasco cerca de la parte superior de la clasificación, tendrá una oportunidad externa para cambiar las mesas y captura el suéter cardigan rojo que acompaña al evento ganador de Palmer.

“Eso fue al menos un dos por ciento en el fondo de mi mente que me iba a sentir mal con estos niños aquí si no estaba jugando”, dijo Stenson, quien tendrá de caddie a Larsson para él en el Players de la próxima semana. “No he tenido el mejor comienzo de año, pero he estado lo suficiente como para saber que puedes darle la vuelta. Al menos he hecho algunas cosas buenas ayer y hoy”.

Tal vez lo mejor que hizo fue mostrarles a esos niños cómo no darse por vencidos.