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Hal Sutton está regresando al golf para poder “abandonar el juego correctamente”

Hal Sutton conduce una hora y media cada mañana desde su casa en un suburbio de Houston a un lugar llamado Big Easy Ranch, donde una academia de golf que lleva su nombre representó su propósito después de una carrera distinguida en el PGA Tour. Sutton imaginó un retiro de la competencia que involucraba enseñar, no aprender.

El camino le da tiempo para pensar. Cumplió 60 años el 28 de abril. Se sometió a una cirugía de reemplazo de cadera, su segundo procedimiento de este tipo. Ha estado haciendo ejercicio más que nunca. Sutton también había estado ayudando a los jugadores jóvenes a comprender el lado mental del golf de torneos: la adrenalina, la camaradería, la disciplina, la emoción distintiva de golpear ese tiro que importaba.

Cuando vio a Tiger Woods ganar el Tour Championship en septiembre, dice Sutton, se decidió.

Planea regresar al Champions Tour en febrero en el Oasis Championship en Florida. Espera hacer hasta 20 apariciones en 2019, su mayor número desde 2014, cuando sufrió un ataque cardíaco leve al principio de la temporada y nunca fue lo mismo. Sutton dice que lamenta la forma en que su mala salud obligó a retirarse de la competencia, como había hecho Woods. (“He sentido ese tormento”, dice de la propia lucha de Woods por regresar.) Sutton dice que comenzó a darse cuenta de ese arrepentimiento en julio, en el funeral de Bruce Lietzke, donde otros jugadores de su generación le dijeron cuánto habían echado de menos. Viéndolo cada semana en Birmingham o Nápoles o Newport Beach.

Para entonces, Sutton ya se había comprometido con una nueva rutina de ejercicios, y ha bajado alrededor de 40 libras de donde estaba cuando comenzó su resurrección. También había comenzado a trabajar estrechamente con Chase Cooper, el director de instrucción en la Academia de Golf Hal Sutton en Big Easy, un remoto rancho de caza de 1.300 acres y un retiro ejecutivo a unas 80 millas al oeste de Houston. Sutton y Cooper habían estado enseñando a un puñado de jugadores de secundaria en Houston. Sutton dice que parte de su regreso a la competencia es una forma de proporcionar un ejemplo a sus alumnos. Él quiere que vean su compromiso.

Sin embargo, más que nada, Sutton quiere otra oportunidad de terminar su carrera en sus propios términos.

“En mi opinión, dejé el juego como un fracasado”, dice. “Es hora de abandonar el juego correctamente”.

Sutton fue el más seguro de las cosas una vez. Ganó el Amateur de los Estados Unidos en 1980 el verano después de su temporada senior en Centenary College en su estado natal de Louisiana. Fue el novato del año en el PGA Tour en 1982. Ganó el Campeonato PGA de 1983 en Riviera y otros 13 torneos hasta el 2001. Soportó una depresión durante nueve años sin ganar. Jugó en cuatro equipos de la Copa Ryder. Nadie jugó mejor al golf en la escuadra de 1999 que se reunió para ganar en ese estupendo Domingo de Solteros en Brookline.

Fue capitán de los Estados Unidos en 2004 en Oakland Hills. Él emparejó a Woods y Phil Mickelson en un juego de fourball. Perdieron, el equipo quedó a seis puntos después de dos días y los estadounidenses perdieron la Copa por nueve. Sutton fue criticado rotundamente.

Entonces él casi desapareció. Sutton hizo dos cortes en 10 apariciones en 2005. Jugó solo una vez en 2006. Se unió al circuito Senior en 2008 sin mucho éxito, y luego tuvo ese ataque al corazón en 2014 durante la primera ronda del Ace Group Classic. Se retiró y se le implantó un stent. Ha hecho seis apariciones en las últimas dos temporadas. Pero le faltaba la convicción que siente ahora. No ha ganado un torneo desde el Shell Houston Open de  2001.

Sutton no sabe si puede ganar otra vez. Él no sabe si ganar es lo que solía ser. Él sabe que se siente tan bien como no lo ha hecho en una década. También sabe que el éxito puede tomar muchas formas. Todo lo que quiere hacer es darse otra oportunidad. Quiere volver a vivir esa vida, ver a sus amigos, hacer una foto que le importe. Él dice que está regresando solo, lo que significa que la definición de éxito no tiene que tener sentido para nadie más.

“Siempre hay otra colina para escalar”, dice. “Esta última colina es una colina personal”.

Sutton fue finalista este año para el World Golf Hall of Fame. Siempre ha sido un jugador sensible: todos los ojos, los dedos y los pies, un hombre que necesita ver sus disparos antes de poder golpearlos. Pero él dice que ahora entiende su swing más de lo que nunca lo ha hecho. Cooper llevó su dedicación a la tecnología a la academia de golf en Big Easy Ranch. Cooper ha utilizado TrackMan, análisis de placa de fuerza y ​​captura de movimiento tridimensional para ayudar a Sutton en su preparación para 2019. Al principio, Sutton tenía dudas. No más. Cooper recientemente registró la velocidad de la cabeza del club de Sutton a 108 millas por hora, con velocidades de bola que se acercan a 158. Y eso es en las temperaturas frescas de un invierno de Texas.

“Nuestro objetivo es encontrar la mejor versión de Hal en este momento”, dice Cooper, ex golfista colegiado de la Universidad de Nevada. “Está volviendo a hacer lo que sabe”.

Sutton piensa mucho en esas tres horas diarias en la carretera en su Audi SUV. Él dice que realmente disfruta su nueva carrera en Big Easy, propiedad de su amigo y compañero Louisianan Billy Brown. Los cazadores reservan viajes para disparar a venados de cola blanca, juegos exóticos, faisanes y aves acuáticas. Treinta y cinco perros de caza viven en la propiedad. Hay estanques de pesca, algunos de ellos con trofeos de lubina de Florida, otros con stripers, uno lleno de agua salada y gallineta nórdica. Chet Williams, cuyo portafolio incluye Whispering Pines en Trinity, Texas, dirigió el diseño recorrido corto de nueve hoyos.

Su trabajo con los juniors de élite en la academia le recuerda cómo le encantó el juego cuando era una estrella en ascenso en Shreveport. Su oficina, llena de trofeos, fotos, recuerdos y reliquias de su carrera, le recuerda al jugador que solía ser. Él no está tratando de ser ese jugador otra vez. El no puede. Está intentando, de muchas maneras, ser mejor.

“No fueron los éxitos lo que me trajeron de vuelta”, dice. “Fueron los fracasos”.

Salga del juego correctamente. ¿Qué significa eso? Sutton dice que lo sabrá cuando lo sepa. El camino es largo, su final no siempre está a la vista.