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El golf no debería disculparse por sus campeones desconocidos

En 1981, John McEnroe, el campeón defensor y sembrado No. 1, abrió el Abierto de Estados Unidos de tenis contra Juan Núñez, un chileno de 24 años, que tuvo que jugar su lugar a través de tres partidos clasificatorios para ingresar al cuadro principal.

Con nubes amenazantes que se escuchaban, Núñez jugó el partido de su vida, por un set. Llevó a McEnroe a un empate en 6 games, y luego ganó el tie break para ganar el set, 7-6.

La reacción en el estadio Louis Armstrong fue atronadora. Casi todos en la multitud estaban de pie, animando a Núñez. McEnroe sacudió la cabeza con disgusto, luego ganó los siguientes tres sets, 6-3, 6-1, 6-2. Como siempre, se mostró contundente acerca de lo que estaba pensando mientras esperaba que terminara la ovación a Núñez después del primer set.

“Ninguna de esas personas escuchó hablar del tipo antes del comienzo del partido”, dijo. “Entonces, él gana un set y están vitoreando como si fuera un miembro de su familia”. Sonrió. “¿Realmente pensaron que un hombre clasificado en el puesto 193 en el mundo me iba a ganar?”

No, la mayoría de ellos no lo hicieron. Debido a que en el tenis, los jugadores clasificados como 193 en el mundo no vencen a los clasificados en el puesto número 1 en el mundo. Pero en el golf, sucede.

El Honda Classic del domingo fue otro ejemplo. NBC y la mayoría de los asistentes obtuvieron exactamente lo que querían: el tres veces campeón principal, Brooks Koepka y el hiper popular Rickie Fowler, quienes viven a 10 minutos del PGA National Resort and Spa, luchando en el recorrido de vuelta y llegando a empatar en ocho menos en el club house.

Pero un par de grupos atrás, alguien llamado Keith Mitchell no se bajaba. Mitchell llegó al torneo número 162 del mundo, con su mejor resultado en la gira esta temporada en un T-14 en la CJ Cup en Nine Bridges en el otoño, que ganó Koepka.

¿La mayor victoria de Koepka como profesional? Eliges de los  tres Majors que ha ganado en los últimos dos años. Fowler ha sido criticado por algunos por ganar solo cinco veces en la gira. Su mayor victoria fue el Players Championship en 2015. La única victoria de Mitchell como profesional fue en un evento de mini-tour.

Y, sin embargo, ahí estaba Mitchell, que había hecho birdie en tres de los últimos seis hoyos para igualar a Fowler y Koepka con ocho bajo par, parado sobre un putt para birdie de seis metros en el green del 18, con la posibilidad de ganar. Y, allí estaba Mitchell embocando el putt para la victoria.

¿Cuánto tiempo pasó desde que se había producido una victoria tan improbable en el PGA Tour? Tienes que volver a … enero: hace seis semanas, cuando Adam Long, que ocupaba el puesto 417 en el mundo, siguió a Phil Mickelson durante 18 hoyos el domingo y drenó un putt para birdie similar al de Mitchell para ganar el Desert Classic.

El líder de 54 hoyos en el Honda fue Wyndham Clark, un novato en la gira que se metió en el gran tour este año al finalizar en el lugar 25 en el Web.com el año pasado. Clark disparó un 72, dos  sobre par, para terminar séptimo.

Vijay Singh , quien cumplió 56 años el mes pasado, también tuvo la oportunidad de ganar, hasta que su golpe de salida encontró el agua en el 17. Una victoria de Singh también hubiera sido una historia increíble, pero de una manera diferente. No ha ganado en la gira desde 2008 y habría sido el hombre más viejo, por casi cuatro años, en ganar en el PGA Tour. Singh, sin embargo, es un miembro del Salón de la Fama con 34 victorias en el tour, tres de ellas mayores. No es Juan Núñez por ningún motivo.

Las alteraciones ocurren en todos los deportes, pero ocurren con mucha más frecuencia en el golf. El mayor malestar deportivo de mi vida fue la impactante victoria 4-3 del equipo olímpico de hockey de EE. UU. sobre los soviéticos, aparentemente omnipotentes, en 1980. Ese fue un evento único en la vida, tan notable que dos películas, una buena y otra mala, se hicieron al respecto.

La victoria de la Serie Mundial de los Medias Rojas de Boston en 2004 se celebró en todo el mundo deportivo, no porque los Medias Rojas no fueran un equipo excelente, sino porque llegaron de 0-3 en la Serie de Campeonatos de la Liga Americana para vencer a los odiados Yankees y luego terminó una sequía de 86 años en la Serie Mundial al barrer a los Cardenales de San Luis. ¿Con qué frecuencia los equipos vienen de 0-3 en la serie de béisbol de la postemporada para ganar? Los Red Sox son toda la lista.

La mayor sorpresa de la NFL fue el Super Bowl III, cuando los Jets de Nueva York, un perdedor por 17 a 19 puntos, según el libro de historia que leíste, vencieron a los Colts de Baltimore, 16-7. Nadie sabía qué tan buenos eran los Jets porque la NFL y la AFL aún no se habían fusionado y la suposición, basada en los dos primeros Super Bowls, era que un equipo de la AFL no podía competir con los mejores de la NFL.

Hace dos años, pocas personas le dieron una oportunidad a los Philadelphia Eagles en el Super Bowl contra los New England Patriots, pero, con el mariscal de campo Nick Foles, protagonizando una actuación hecha para Disney, los Eagles ganaron. La gente olvidó que tenía 15-3 en las apuestas antes del juego, no exactamente el 162º mejor equipo o, en realidad, el mejor equipo de fútbol.

Hace un año, la Universidad de Maryland-Baltimore County se convirtió en el primer sembrado número 16 en ganar un juego de baloncesto del Torneo de la NCAA, cuando venció a la preciada Virginia. Solo se necesitaron 136 juegos para que un 16to. sembrado batiera un número uno. Puede tomar otros 136 antes de que vuelva a suceder.

Pero la historia del golf está llena de historias aún más sorprendentes y dramáticas que las de Mitchell y Long. Frances Ouimet me viene a la mente y, no cubrí el US Open de 1913, aunque sospecho que sí lo hizo Dan Jenkins. Jack Fleck sobre Ben Hogan en 1955 en el Olympic es otro ejemplo.

Avanzando a 2003, cuando Ben Curtis, un novato del PGA Tour clasificado 396 en el mundo, ganó el Open Championship, superando a Tiger Woods, Vijay Singh, Davis Love III y Thomas Bjorn en la recta final. Un mes más tarde, Shaun Micheel, que nunca había ganado antes en el PGA Tour y nunca volvería a ganar, golpeó uno de los grandes tiros en la historia del golf en el hoyo 18 de Oak Hill (un hierro 7) para asegurar el PGA Championship.

Un año después de eso, Todd Hamilton venció a Ernie Els en un playoff en el Open Championship. Hamilton, sin embargo, había ganado 11 veces en Japón y había ganado el Honda Classic (¿qué te parece eso?) más temprano ese año. Pero, después de esa victoria en Escocia, nunca volvió a ganar.

El golf ha disfrutado ocasionalmente de ganadores desconocidos en los Majors.

Después de su putt ganador el domingo, Mitchell, quien tiene 27 años, notó que a pesar de que no es mucho más joven que Fowler (30) y Koepka (28), los había estado observando, “durante años”, mientras trabajaba en el mini tours y luego en el Web.com.

“Todos tienen que ganar su primer torneo en algún lugar”, dijo Mitchell. “Esto era mío”.

En realidad, eso no es del todo cierto. Muchos jugadores pasan años de gira y nunca ganan un torneo. Muchos otros nunca llegan a la gira. Es por eso que Paul Azinger estaba completamente en lo correcto cuando dijo: “este sería un momento que cambiaría su vida”, mientras Mitchell se paraba sobre su último putt en el 18.

Una victoria en la gira te hace un miembro del PGA Tour para siempre. Significa que tienes un trabajo durante al menos dos años y (a menos que se trate de un torneo jugado en simultáneo con un evento de WGC) significa que estás en el Masters.

A Mitchell se le preguntó en qué Majors había estado. Él sonrió y dijo: “Cero”. Luego agregó: “Bueno, en realidad es uno de los mayores. Jugué en el Players el año pasado. Eso cuenta como medio Major, ¿no?”

No, no lo hace, pero eso no importa.

Lo que importa es que Mitchell tiene mucho más que las recompensas tangibles (incluido un primer premio de $ 1,224,000) a raíz de su victoria. Él tiene en la memoria ese putt en el 18 para ganar y, en el proceso, derrotar a dos jugadores muy famosos.

Sin duda fue un final memorable. Pero es más probable que ocurra en el golf que en cualquier otro deporte.