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Ernie Els reunió a sus aspirantes para la Copa Presidentes en New Orleans

Ernie Els, el hombre encargado de revitalizar a la Selección Internacional para la Copa Presidentes de diciembre, no pudo haber sido cautivado por el golf que presenció de algunos de sus posibles miembros en el Zurich Classic de Nueva Orleans.

Pero, como podría decir su contraparte, el capitán estadounidense Tiger Woods, es un proceso.

Hubo no menos de una docena de equipos conformados por jugadores internacionales en el evento de dos hombres en TPC Louisiana, ganado por la extraña pareja de Jon Rahm de España y el estadounidense Ryan Palmer. Y probablemente no sea exagerado decir que el ejercicio de vinculación entre bambalinas que Els orquestó la semana pasada fue mucho más placentero y productivo que el maltrato que sufrieron muchos de sus dúos.

Eso incluye algunas de las parejas más prominentes, como Jason Day-Adam Scott, Louis Oosthuizen-Charl Schwartzel, Abraham Ancer-Jhonattan Vegas y Si Woo Kim-Sang Moon Bae. Todos fallaron el corte.

“Tenemos un enfoque diferente en la Presidents Cup de este año”, dijo Els, de 49 años, en una conferencia de prensa previa al torneo con uno de sus vice-capitanes, Trevor Immelman, con quien también estuvo emparejado en el campo. “He estado alrededor, Trevor ha estado alrededor. Estando allí como jugador, sabes lo que funciona, lo que te gusta ver. … Estoy tratando de acercarme de esa manera. Tengo capitanes asistentes más jóvenes, hombres que han estado involucrados en Copas Presidentes en el pasado. Tengo una buena mezcla de chicos. Sabes, está pasando algo diferente. Déjame ponerlo de esa manera”.

Lo que no es diferente es la capacidad del personal internacional para jugar foursomes con una competencia incluso modesta. Ellos rutinariamente son destruidos en el formato en la Copa Presidentes, lo que explica en gran medida cómo EE. UU. Tiene una ventaja de 10-1-1 en la serie en general. Los estadounidenses superaron al equipo internacional 7-2 en foursome en su derrota de 2017 en Liberty National fuera de Nueva York, y no han perdido una sesión de esa modalidad desde que los internacionales obtuvieron una ventaja de 3½-2½ para abrir los partidos de 2005 en Robert Trent Jones Golf Club.

De los cuatro dúos mencionados anteriormente, solo Ancer y Vegas rompieron el par en el formato de foursomes del viernes, disparando 70. Mientras tanto, Oosthuizen y Schwartzel siguieron un alentador 64 en fourball con un 78 en tiros alternados.

Otro doloroso fracaso de foursomes se desarrolló en la ronda final cuando la pareja sudafricana Branden Grace y Justin Harding, este último con una sorpresa en el rendimiento del Masters con el puesto 12º, se elevó a 80, dejándolos desde el tercer lugar al T-32. Se habían unido para un 68 en la segunda ronda.

“Mira, creo que hay algo positivo para mí el hecho de que estoy golpeando la pelota muy bien, y en última instancia, el formato de foursome puede ser difícil”, Scott, que ha sido uno de los miembros más abiertos y frustrados del equipo Internacional. “Creo que un par de greens extra perdidos de Jason y yo en ese formato hicieron aparecer un par de bogeys que tal vez no deberían haber pasado. Es difícil mantener el ritmo, y estábamos trabajando duro y no lo conseguimos. No fue nada horrible”.

Scott y Day están dispuestos a jugar juntos cuando el Club de Golf Royal Melbourne organice el evento por tercera vez. Los EE. UU., Bajo Fred Couples, navegaron en 2011, mientras que en 1998 el equipo internacional obtuvo su única victoria con una ventaja de nueve puntos que, por cierto, también llegó en diciembre.

Los Internacionales pueden usar todos los augurios alentadores que puedan obtener.

Hubo puntos brillantes en TPC Louisiana, principalmente en la forma de individuos que no necesariamente se consideran favoritos para formar el equipo de 12 hombres de Els. Kyoung Hoon Lee de Corea del Sur terminó el T-3 con el estadounidense Matt Every. David Hearn de Canadá y Curtis Luck de Australia, por separado, se encontraban entre los jugadores que terminaron el T-5. Anirban Lahiri y Shubhankar Sharma de la India terminaron el T-22 con cuatro rondas de bajo par.

Els no estaba preparado para invertir demasiado en los resultados de esta semana, y señaló que “hay un largo camino por recorrer antes de que el equipo sea seleccionado”.

El viaje a Nueva Orleans, que Els recomendó encarecidamente a cualquier miembro potencial del equipo, tenía que ver con conocerlos, algo que no había ocurrido mucho en años anteriores. Todos los jugadores se quedaron en el mismo hotel en el centro de Nueva Orleans, compartieron comidas y trajeron ideas a la mesa.

Els recibirá cuatro selecciones de comodín después de que ocho hombres califiquen a través de una carrera de puntos de un año (que son cambios de los años anteriores), y algunos de los calificados automáticos probables, como Marc Leishman y Hideki Matsuyama, estuvieron ausentes. Sin embargo, Els sabe que tiene que aportar un nuevo enfoque al evento, que ha sido tan desequilibrado a favor de los Estados Unidos como lo fue la Ryder Cup en sus comienzos.

Algunos obstáculos siempre enfrentarán a los internacionales. Immelman señaló que hasta 10 países podrían estar representados entre los 12 jugadores que eventualmente conformarán el equipo. La cohesión es una mercancía escasa.

“Hay muchas partes móviles. Culturalmente, religiosamente, quiero decir, hay mucha diversidad”, dijo Els. “Es algo bastante claro cuando te metes en eso. … Hemos estado en Melbourne, en el hotel, en la selección de habitaciones. Si me das media hora podremos seguir hablando de esto. Hay muchas cosas que realmente se vuelven muy, muy importantes. Realmente estamos tratando de cubrir todos los ángulos”.

El equipo internacional no ha perdido una sesión de singles desde 2009. Parece que tienen suficiente talento. Pero es el trabajo en equipo que gana estas cosas. Eso y un sentido de unidad. (Véase Europa, Ryder Cup.) Els ha comenzado a abordar ese problema. Pero él necesita algo más. Un grito de guerra. Un sentido de urgencia. Él no iba a encontrar eso en el Bayou.