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Dustin Johnson hace 67 para ganar el título del Saudi International

El domingo, el Saudi International comenzó a parecerse finalmente a un torneo de golf tradicional. Los problemas políticos que envolvieron el evento del European Tour durante la semana se calmaron y la locura de la descalificación de Sergio García el sábado debido a una “falta de conducta grave” se disipó cuando los líderes después de 54 hoyos Dustin Johnson y Haotong Li le dieron forma a un entretenido enfrentamiento en el Royal Greens Golf & Country Club.

Incluso hubo una carga el domingo, Tom Lewis, tratando de poner algo de presión en la pareja final. Pero en última instancia, Johnson demostró ser demasiado estable, anotando un cierre de tres bajo par para 67, 261 en total, y alejándose ganador de un evento muy inusual.

“Definitivamente es muy bueno”, dijo Johnson, de 34 años, sobre la victoria de dos golpes sobre Li, quien terminó con 69. “Hoy no jugué lo mejor que pude, pero encontré la manera de hacerlo”.

Dele a Li el crédito por estar mezclado en primer lugar. Siete días antes, el nativo de China, de 23 años, se convirtió en el primer golfista penalizado con dos golpes bajo la nueva regla que prohíbe que un jugador tenga a su caddie detrás de él al ejecutar un golpe. Fue en el hoyo final del Omega Dubai Desert Classic, y la decisión de inmediato inició un acalorado debate sobre la regla.

El caddie de Li se estaba moviendo fuera de la línea de Li y solo parecía estar parado detrás del jugador por un breve momento mientras se preparaba para hacer el pútt. Li cayó de T-3 a T-12, perdiendo aproximadamente $ 100,000. Incluso el director ejecutivo de European Tour, Keith Pelley, tomó la defensa de Li, cuestionando la aplicación estricta de la nueva regla.

Pero Li siguió adelante, disparando 62 el sábado, que incluyó cuatro asombros águilas, tres en hoyos de par 4, para pasar nuevamente al grupo final.

Johnson, mientras tanto, se había movido a la contienda el viernes cuando firmó un récord de 61, haciendo siete birdies y un águila para el score más bajo en su carrera profesional. Lo siguió con un 65 el sábado, para alcanzar 16 bajo, empatado con Li y a cinco golpes de distancia de Lewis.

En la ronda final, Li atacó temprano, hizo la ida en dos bajo el par  y tomó una ventaja de un golpe. Pero luego tropezó con bogeys en tres de sus siguientes cinco hoyos. A su vez, Johnson jugó esos hoyos bajo par para escaparse de Li.

Sin embargo, aún había que lidiar con Lewis, ya que el inglés de 28 años abrió el domingo con cinco birdies seguidos y llegó a un solo golpe de diferencia en los hoyos finales. Pero no pudo acercarse más después de cerrar con seis pares seguidos, anotando un 65 para terminar en el tercer lugar.

Johnson, ex No. 1 del mundo y 19 veces ganador en el PGA Tour, se apoyó en su experiencia en los hoyos finales. Después de pegar la salida al agua el par 3 del 16, se enfrentó a un putt para bogey de 10 pies y lo embocó sin problemas para mantener la ventaja de un golpe. No dejó que el bamboleo lo molestara, ya que hizo un birdie en los últimos dos hoyos.

El triunfo fue el primero para Johnson en este circuito. Aunque venció en el US Open 2016 y en cinco Campeonatos mundiales de golf, todos reconocidos por el European Tour, esta fue la primera victoria en un evento “regular”. También lo moverá de No. 3 a No. 2 en el Ranking Mundial.

“Por ser la primera victoria del año y la primera en el European Tour, estoy muy satisfecho”, dijo Johnson.