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Diez historias para tener en cuenta rumbo al Masters

Faltan menos de tres semanas para el Masters 2019, y con ello vienen una gran cantidad de historias deliciosas. Por supuesto, a menudo hay una discrepancia en lo que importa antes del torneo y lo que finalmente sucede en las cuatro rondas de competencia en Augusta National. Un rápido repaso al rompecabezas de práctica de Tiger Woods-Phil Mickelson de hace un año, o la sádica intervención de un vuelo por las escaleras en la primavera anterior, darán testimonio de ello.

¿Nos impidió eso dejarnos poéticos sobre lo que nos ha tentado ir a Augusta National? ¡Por supuesto no! Este es un resumen altamente no científico y totalmente prematuro de nuestras 10 principales historias para el Masters 2019.

El silencio ensordecedor para Reed

Aparte de Danny Willett, ¿ha habido menos pub para un campeón defensor que Patrick Reed? El jugador de 28 años ha jugado relativamente bien esta temporada, logrando cuatro resultados entre los 15 primeros en ocho apariciones. En ese mismo aliento, las métricas de Reed pintan el perfil de simplemente un jugador por encima del promedio (45º en golpes ganados, 46º en scoring) que no ha competido por un torneo desde un breve tramo dominical de cuatro hoyos en Shinnecock Hills en junio pasado. El hecho de que la huella de los neumáticos de Reed aun estén frescas desde 2018, hace que lo mejor sea que su divisiva figura se quede bajo el radar.

Si Reed vuelve a ganar, se uniría a Jack Nicklaus, Nick Faldo y Woods como los únicos campeones de Masters repetidos. ¡Que comiencen las discusiones teóricas entre los cinco jugadores!

¿El último paseo para Freddie?

Siempre pensamos que Fred Couples jugaría en el Masters hasta que estuviera a seis pies de profundidad; incluso entonces, no lo excluiríamos de la clasificación de los viernes.

Sin embargo, hubo susurros durante el torneo del año pasado, en el que Couples luchó demostrativamente contra su dolor de espalda recurrente para realizar el corte por 30ª vez en 33 intentos, que se supone que el miembro del Salón de la Fama estaba considerando colgar las espuelas. Cumplirá 60 años este otoño, y como Woods señaló el año pasado, Augusta National se está convirtiendo en “un largo campo de golf para Fred”.

Para su crédito, Couples ha estado lejos de ser un jugador ceremonial con seis top 20 en esta década. Y, a diferencia del año anterior, la primera vez que jugó en ocho semanas fue su primera ronda de práctica el lunes. Couples ha jugado en cuatro eventos de la PGA Tour Champions este año y jugó bien. Aún así, aunque el torneo y el club no obligan a nadie a retirarse, los ex ganadores de las chaquetas verdes se despiden con una mano más temprana que en años anteriores, el campo se está volviendo muy difícil y los jugadores reconocen evitar el momento de “Doug Ford”. Couples se ha convertido en una tradición del Masters, pero incluso las tradiciones se inclinan ante el Padre Tiempo.

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¿Puede DeChambeau resolver su gran enigma?

Bryson DeChambeau ha ganado cinco veces desde nuestra última visita a Augusta National, ascendiendo al No. 6 en el mundo. Tan bueno como lo ha sido el Científico Loco, y pocos han sido mejores en el último año, no se ha traducido a los escenarios más grandes del deporte. En sus últimas siete aperturas importantes, DeChambeau tiene tres cortes perdidos, cero top-20 y un arrebato en el drivimg range.

Antes de opinar que le falta el temperamento o el valor para tal ocasión, vale la pena mencionar que DeChambeau llegó al T-21 en el Masters 2016 como amateur y lo siguió con un 15º puesto en Oakmont, y uno no captura a los EE. UU. Campeonato Amateur y NCAA sans gumption. También tiene solo 25 años. Vale la pena darle al chico un poco de tiempo para aprender las cuerdas principales. Los primeros éxitos de Tiger, Rory McIlroy y Jordan Spieth han aumentado las expectativas de talentos incipientes en las carreras principales, aunque a veces se necesitan algunas caídas para aprender a manejar.

DeChambeau tiene el poder (octavo en sg/off-the-tee), la destreza de segundo disparo (12º en la temporada pasada) y la capacidad de bajar (quinto en promedio de birdies) que son requisitos previos en el Augusta National. También existe la posibilidad de que haya construido un túnel de viento para recrear el efecto de remolino y las ráfagas traidoras en Amen Corner. Si puede mantener a raya su voluble juego corto (104º alrededor del green, 43º puesto) y ocasionalmente energía nerviosa, tengan cuidado.

¿Qué hacer con Rose?

Justin Rose tiene seis victorias en todo el mundo y la friolera de 27 top 10 desde agosto de 2017, jugando a la papa caliente con Dustin Johnson y Brooks Koepka por el No. 1 del mundo. Para las superestrellas, el calendario de 52 semanas se destila a un prisma de cuatro torneos.

Justo o no, es la naturaleza de la bestia. Por otra parte, es extraño que un competidor de la talla de Rose, que ha estado en el top 10 del mundo durante casi una década, o haya estado alrededor de él, tenga solo un Major, ya que se acerca a los 40.

El Masters le da su mejor oportunidad de sumar a ese total. Ha estado particularmente cerca en los últimos tiempos, terminando dentro del top 15 en siete de sus últimas ocho apariciones, resaltado por dos segundos puestos. Se siente como si el inglés estuviera en una encrucijada; los jugadores están demostrando ser formidables hasta bien entrados los 40 años, pero todos los calentadores tienen una vida útil. Nunca nos damos cuenta de cuándo terminan esas carreras, pero es lógico que Rose pueda estar disminuyendo (también vale la pena señalar: desde el maravilloso Masters de Nicklaus en el 86, solo dos jugadores en sus 40 años -Ben Crenshaw y Mark O’Meara- han ganado una chaqueta verde).

Entra en el Masters como favorito del torneo; puede doblarse como su última mejor oportunidad con la chaqueta verde. Además, Jim Nantz ha estado sentado en “¡La rosa florece en Augusta!” durante años. Es hora de dejar salir a ese pájaro de la jaula}

¿Se están alineando finalmente las estrellas para Dustin?

Han pasado dos años desde que la victoria de DJ preordenada en el Masters se fue en espiral por una escalera. A pesar de que no ha estado tan encendido como esa racha de tres victorias en 2017, él está improvisando otro comienzo de dinamita con cuatro resultados entre los nueve primeros, incluida una victoria en el WGC-México, en cinco aperturas.

Mejor aún, bueno, a menos que seas uno de sus competidores, Johnson siente que ha recuperado su forma de apagar la luz.

“Me estoy acercando, seguro”, dijo Johnson durante el Valspar. “El swing está empezando a sentirse mucho mejor. Los patrones de tiro están empezando a ser más consistentes. Así que ahora es lo más cerca que he estado de eso. Quiero decir que en aquel entonces probablemente esa fue la mejor forma que he visto. Me costó un poco volver a esa forma. Obviamente, jugué muy bien en ese tramo, pero no me sentí tan cómodo en toda la bolsa. Pero se está poniendo, definitivamente es lo más cercano que me he sentido a esa etapa de mi carrera”.

En cuanto a la razón por la que Johnson no ha golpeado en el Masters, aparece su juego corto como el talón de Aquiles. Johnson puede que no sea Loren Roberts, pero uno no hace tres top 10 consecutivos en Augusta únicamente con poder y delicadeza. El verdadero punto de inflexión han sido los sábados: Johnson tiene un promedio de anotación en la tercera ronda de 73.0 de su carrera, 2.25 golpes por encima de su marca del viernes y 1.43 peor que su cifra del domingo. Para que Johnson ingrese a la combinación de la ronda final, necesita dejar de mantenerse al día.

¿Qué pasa con Brooks?

Esto se perdió en el frenesí en Sawgrass, pero Brooks Koepka le dijo al Golf Channel que una pérdida de peso masiva lo tiene en desacuerdo con su juego. “Cuando pasas de 212 libras a 190, no hay tanto peso avanzando a través de la pelota”, le dijo Koepka a Ryan Lavner, de GC. “No tengo tantas sensaciones. Me siento fuera de lugar”.

Eso puede parecer melodramático dado que Koepka casi ganó el Honda Classic hace tres semanas. También es su único top 20 en la temporada, y su rendimiento desde el tee ha sufrido, cayendo a 59 en golpes/distancia luego de ubicarse en el noveno puesto hace una temporada. Aún más loco, se informa que la transformación es impulsada por una revista. Aunque desencadenó una consecuencia involuntaria, Koepka parece estar en paz con la decisión, diciendo que solo “cuatro meses de mi carrera” fue lo que sufrió.

Bueno, cuatro meses hasta ahora. Koepka está seguro de que las libras y su juego volverán, y los apostadores todavía tienen a Koepka entre los favoritos del torneo. Sin embargo, si los efectos sangran en el Masters, que Koepka se perdió la temporada pasada por lesión, ese es otro animal.

¡Reglas! ¡Reglas! ¡Reglas!

La asimilación, o deberíamos decir resistencia, a las Reglas de Golf revisadas ha sido dominante en la narrativa de 2019, una disputa que los jefes de golf desearían que desapareciera. A medida que estas reglas se intensificaron, el público generalmente se puso del lado de los jugadores. Sin embargo, el tenor de la conversación está cambiando levemente, los fanáticos y los medios de comunicación no están tan de acuerdo con los órganos de gobierno y los funcionarios que los imponen, sino más bien un malestar general sobre las quejas constantes. Ningún otro deporte tiene tanta discordia en cómo debería regularse; Muchos se preguntan ¿Por qué está sucediendo esto?

Debido a su eminencia, el Masters sirve como un foro de todos los temas del juego, y con los profundos vínculos del presidente de Augusta National, Fred Ridley (ex campeón amateur de EE. UU. y presidente de la USGA) con la USGA  y varios comités de competencia (además de desempeñar un papel en la infame caída de Tiger Woods en el Masters de 2013), el tema se manifestará de alguna forma. Los jugadores suelen mostrar su mejor comportamiento al pisar la propiedad venerable, pero cualquier problema de reglas se amplificará dada la plataforma del Masters. Que el Augusta National Golf Club no sufra distracciones, solo aumenta este posible choque, pero es un choque que, sin duda, se cierne sobre el torneo.

¿Puede Spieth acertar?

La primavera pasada, Spieth casi completó la carga más grande en la historia del Masters. Tres meses después estaba a cinco hoyos de la defensa de la jarra Claret. A tres semanas del Masters de 2019, el Golden Child ha sido uno de los peores jugadores en la gira esta temporada.

Eso no es una hipérbole. A pesar de hacer ocho apariciones, Spieth ocupa el puesto 184 en la clasificación de la FedEx Cup. Se ubica en el puesto 205 en golpes ganadas fuera del tee, 174 en GIR (una categoría que ha dominado en los últimos cinco años), 164 en total y T-177 en evitación de bogey. Ese es el retrato de un jugador que lucha por su tarjeta, no de un favorito al Masters.

A la inversa, el nombre de Spieth permanece en la breve lista de opciones de apuestas, ya que el torneo ha sido su área de juego personal. Sus cinco apariciones en el Masters: T-2 / ganador / T-2 / T-11/3, con ese T-11 proveniente de la penúltima pareja del domingo. Spieth es la consumada selección de “caballo de carreras”.

Pero Augusta National nunca ha sido un analgésico; en todo caso, es todo lo contrario, exponiendo lo que le falta a un competidor. Y el impulso sí importa, ya que Ángel Cabrera fue el único ganador que no siguió esa lógica en los últimos 16 años.

En cierto sentido, hay dos resultados, en los extremos opuestos del espectro, para Spieth. O bien el Masters lo vuelve a poner en la trayectoria como uno de los grandes del juego de todos los tiempos … o sus problemas continúan. Y si no puede ir directamente a Augusta, la idea es: ¿qué esperanza hay en el horizonte? Sin dejarse engañar por su situación, Spieth es el caso de estudio más fascinante en el campo de golf, su techo y su piso son tan extensos como cualquiera en este deporte. Lo que ocurra en esos cuatro o dos días posibles en Augusta será un reloj fascinante.

Tiger va por el número 15

Tus ojos no te engañan. Tiger Woods no es la trama principal, ni mucho menos en el Masters. En comparación con el regreso del año pasado de Tiger-mania, cuando el deporte estaba al borde de la autocombustión al pensar que Woods se ponía la chaqueta verde, el entusiasmo por la visita de esta temporada es mucho más moderado. Parte de ese fervor fue alimentado por el regreso a Augusta National por primera vez en tres años, pero también por su juego, acercándose a la victoria en Innisbrook y Bay Hill para avivar las llamas. Ahora que Woods ha gozado de buena salud (relativa) durante más de un año y, lo que es más importante, que no ha competido por el título en sus apariciones seleccionadas hasta ahora, esas llamas se han atenuado.

Pero para aquellos que dicen que el jugador de 43 años de edad se ha convertido en nada más que un jugador de alto rango para bombear los frenos, Woods ocupa el séptimo lugar en golpes ganados, quinto en golpes alrededor del green, cuarto en porcentaje de GIR y 16 en score. Su drive aún puede ser problemático (70º en golpes desde el tee), y su juego de wedge inusualmente sospechoso (196º en precisión de 50-70 yardas, 122º de 125 yardas en adelante), pero aun así, por la mayoría de las mediciones, un jugador top-12 en el mundo.

Se podría argumentar que el circo que rodeó a Woods en Augusta el año pasado fue simplemente demasiado. Con un poco más de espacio para respirar y expectativas un poco más bajas, Woods podría estar preparado para saltar. Tiger tendrá que ponerse bien con su driver, al igual que el putter, y solo un jugador ha ganado el Masters a una edad mayor (le daremos tres conjeturas, pero solo necesitará una). Pero por improbable que parezca, Tiger Woods, que podría ganar su 15º Major más de una década después de su último, está muy en juego.

La búsqueda del grial

Eso sería Rory McIlroy, el jugador más emocionante de esta generación, jugando estadísticamente el mejor golf de su carrera (sí, 2014 incluido), intentando lograr algo que solo cinco jugadores en la era moderna han hecho, en el torneo más famoso del mundo. Un torneo que ha sido su casa personal de los horrores. ¿Eso hace algo por ti?

Solo Tiger ganó el Masters y el Players en el mismo año, y desde que Woods lo logró en 2001, solo Spieth ha capturado un evento de Florida y el Masters en la misma temporada. A pesar de su triunfo en Sawgrass, los susurros permanecen en su capacidad para cerrar, al igual que los demonios del año pasado, cuando McIlroy tuvo la oportunidad de deshacerse de Patrick Reed el domingo temprano, solo para perder las posibilidades, y la chaqueta verde por lejos.

Pero este es un nuevo Rory, un Zen Rory. El Ulsterman ha predicado la paciencia durante este rejuvenecimiento de 2019. Una paciencia que el Masters y la historia pondrán felizmente a prueba.