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Cuando es hora de volver al trabajo, el desierto al menos proporciona un aterrizaje suave

Phil Mickelson organizó una cena privada la otra noche en el Madison Club. Las copas de vino tinto eran muy grandes. Después de la comida, Lefty explicó la estrategia de su papel de embajador para The Desert Classic, donde la celebración del 60 aniversario de este año del torneo se ve un tanto amortiguada por no tener un patrocinador titular completo. Workday es un patrocinador presentador y La Quinta Resort es el anfitrión.

Mickelson no planea pedirle a sus amigos que jueguen en los próximos años como un favor personal. No, hará un llamamiento lógico a la próxima generación de estrellas de la gira, convenciéndolos de que el desierto es el mejor lugar para comenzar una temporada. Como siente que aprendió con su juego, ajustar la técnica a los disparos de vuelo contra los vientos alisios de Hawai no es la manera de comenzar con el pie derecho. Y aunque a Tiger Woods le gusta debutar en Torrey Pines, es una prueba difícil y, a menudo, húmeda del golf. ¿Por qué no arrancar con confianza en el desierto, donde los verdes siempre son puros y los pajaritos vienen en racimos?

Como ejemplo de un jugador en el que Mickelson ya podría estar predicando a los conversos, toma a Chesson Hadley. El jugador de 31 años no ganó en 2018 para calificar para Kapalua, y Waialae tiene un largo camino por recorrer para una sola semana. Sus suegros podrían venir a Palm Desert, y una gran parte del regreso a la normalidad para Hadley y su esposa, Amanda, está dejando a sus hijos de 3 y 5 años en la guardería provista por el PGA Tour. “Por más caóticas que sean nuestras vidas, volver a la gira nos da una apariencia de estabilidad”. Hadley no había tenido  intención de tocar un palo durante cuatro semanas, su descanso más largo que puede recordar, pero este año las vacaciones y el clima empeoraron. Para la temporada 2019 hay una nueva aplicación estrictamente para los jugadores del PGA Tour que les permitirá comprometerse y retirarse de los torneos con un solo clic, ver estadísticas y más, aunque Hadley no lo ha descargado todavía. “Amanda se encarga de todo eso, ella está muy organizada, tengo suerte”, dice.

Resulta que me emparejé con Hadley en el Bob Hope Legacy Pro-Am, así que esa es la razón por la que es nuestro ejemplo. A pesar de que estaba leyendo y animando nuestros putts sin sentido, era evidente que se trataba de un hombre cuya mente estaba en volver al trabajo. Por supuesto, la temporada del PGA Tour envolvente comienza en el otoño, pero psicológicamente, los jugadores del tour son los mismos que el resto de nosotros. El clic del calendario, con árboles de navidad en la acera, es cuando empezamos de nuevo.

“Puedes recuperar tu swing en un día, no vas a perder velocidad, pero es el juego corto el que demora más en regresar”. En casi todos los green, Hadley se roba un minuto para golpear pitch y lanzamientos cortos.

“Aunque históricamente no he jugado bien [en The Desert Classic], el formato garantiza al menos tres rondas competitivas. “Comparado con dos rondas y luego fallar un corte, eso puede ser enorme para encontrar algo y volver al modo de competir”, dice Hadley. “Comenzar con el swing de la costa oeste es brutal, especialmente para los novatos. Estás al nivel del mar, por lo que la pelota no está volando a ningún lado, el rough es profundo, es más difícil”.

Hadley ocupa actualmente el puesto 65 en el mundo. Su objetivo es llegar a los 50 mejores para finales de febrero. Jugará Riviera solo si tiene que hacerlo. “Hay muchos puntos del ranking mundial en juego allí”, dice. Pero primero tiene que pasar el hoyo 10 del PGA West Stadium Course. El músico Kelly James y la banda están completamente amplificados, haciendo su improvisación distintiva de arrasar a cada profesional y aficionado que llega.

Hadley hace un paseo a través de los insultos rimados, configurando su primer birdie de lo que hasta ahora ha sido un día difícil. “Si juego bien temprano y luego me desmayo, nunca me recordarás”, bromea Hadley a sus compañeros. Y luego, “escuché a Kelly burlarse de mí unas 30 veces, por lo que en este momento solo siento algo por la pelota … Pero mañana por la mañana, al no haber jugado un torneo en casi tres meses, definitivamente voy a estar sintiendo algo”.

Cómo volver a jugar al golf es bastante difícil, y mucho más  teniendo que preocuparse por dónde.