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Comenzar de nuevo: cuando pierdes la tarjeta de PGA Tour

El número fue 5,509. Esa es la cantidad de golpes que Martin Piller sumó en el PGA Tour la temporada pasada. Necesitaba 5,508.

Ese golpe de más podría haber llegado a Mayakoba o Palm Springs. Habría hecho el truco en Dallas o Houston también. Sin lugar a dudas, fue la diferencia en Greensboro. Piller ingresó al final de la temporada regular, el Wyndham Championship, número 124 en la clasificación de la Copa FedEx. Los 125 mejores jugadores avanzan a la postemporada; Más importante aún, mantienen la membresía completa de la gira el año siguiente.

“Pensé que estaba en buena forma”, dice Piller, un nativo de Texas cuya esposa Gerina juega en la gira de la LPGA. “Tenía dos menos al cabo de los vueltas. Parecía que iba a ser suficiente”.

No lo fue. Piller falló el corte por un golpe. Nick Taylor y Harris English, ambos fuera del top 125 al iniciar el Wyndham, hicieron un buen fin de semana, consiguiendo suficientes puntos para estar en los playoffs. Piller cayó a la 126a.

Un trago. Un golpe y Piller habrían conservado su tarjeta, y el esplendor y la seguridad que la acompañan. En cambio el de 33 años está aquí. Lo que “aquí” es… bueno, es difícil de explicar.

“Para ser honesto, no estoy seguro de cómo describirlo”, dice Piller.

Se dice que el golf profesional es la versión más pura de la meritocracia deportiva. Lo cual es cierto, pero también diplomático. En su núcleo, desprovisto de refinamiento y matices, es caníbal. Absolutamente e inequívocamente despiadado.

La temporada pasada, 174 golfistas, incluido un contingente de miembros del Tour Europeo, hicieron 20 o más apariciones en el tour. Si las tendencias históricas se mantienen, de esos 174, entre 40 y 45 no van a estar en ese punto de referencia en 2019. Es una rotación de competidores que ronda el 25 por ciento. Para el contexto, ninguna otra liga deportiva importante rompe el 16 por ciento.

Todos los caminos de la vida del tour están representados en el 25 por ciento; Es democrático en su corte. Sin nombres y viajeros, sí, así como veteranos, ex prodigios, ganadores de giras y grandes campeones. Los notables del año pasado incluyeron a Graeme McDowell, Bill Haas, Chad Campbell y Aaron Baddeley.

¿Por qué la alta rotación? Gran parte de esto se debe a la falta de contratos garantizados: las exenciones de varios años que se obtienen al ganar los eventos de la gira proporcionan inmunidad a solo 65 o más individuos. El resto juega un juego de sillas musicales, esperando que se sienten después del Wyndham, cuando la música se detiene.

“Es una de esas cosas en las que constantemente tienes que demostrar tu valía”, dice Roberto Castro, de 33 años, quien ha registrado más de 150 participaciones en el inicio del PGA Tour. Agrega Will Wilcox, famoso por su hoyo en uno en el 17 de Sawgrass: “Hay tantos buenos jugadores aquí ahora… No hay mucho lugar para el error”.

Entonces, ¿qué pasa cuando lo hacen? ¿Qué pasa cuando los jugadores pierden sus cartas del tour?

Scott Langley: “Tenía una mala actitud y corría el riesgo de perder mi tarjeta del Web.com y volver a la Escuela. Me prometí a mí mismo a mediados de año que iba a operar en zona de ‘no tengo quejas'”

Hay tres niveles para jugadores no exentos:

  • Los jugadores clasificaros del 126 al 150 en la Copa FedEx, a los que se les otorga el estado condicional del PGA Tour para la temporada y están totalmente exentos en el Tour de Web.com.
  • Jugadores clasificados entre los puestos 151 y 200, que tienen un estado condicional de Web.com Tour.
  • Jugadores clasificados en el puesto 201 y menor, que no reciben estatus.

La opción No. 1 es el destino deseado, al menos de los tres, ya que presenta una ruta directa de regreso al PGA Tour. El mismo Piller ya ha jugado tres eventos del PGA Tour en la temporada 2018-19, con otros 10 o más en carpeta.

Sin embargo, no está exenta de inconvenientes. Los jugadores son esencialmente parte de dos recorridos y ninguno al mismo tiempo. Caso en cuestión: la situación de la agenda de Piller. Debido a su posición en los rankings de prioridad del PGA Tour, no sabe si jugará en el Desert Classic (anteriormente el CareerBuilder Challenge) la próxima semana. Los jugadores con membresía completa no tienen que comprometerse hasta el viernes anterior, y los jugadores no exentos que terminen entre los 10 primeros en el Sony Open obtendrán un lugar en el campo. Sólo entonces pueden entrar jugadores de estado condicional.

La espera es problemática por todas las razones asociadas con la planificación del viaje en el último segundo. La situación se complica por el hecho de que el evento de apertura de la temporada en Bahamas del Web.com comienza este domingo.

“Entonces, ¿vas a las Bahamas donde sabes que puedes jugar o tienes alguna esperanza?”, Se pregunta Piller. “Claramente, quiero ir a Palm Springs, pero ¿y si me sacan de aquí?” Eso significa que estoy sentado en casa o viajando a Palm Springs con la esperanza de que alguien se retire durante la semana”.

Esto no es una aberración. Piller se enfrenta a un atolladero similar con el P&B Pebble Beach Pro-Am del próximo mes. Leyendo los pronósticos, él debería estar en el Clambake. También hay una posibilidad muy real, debido a los factores enumerados anteriormente, de obtener un lugar. Si eso llega a suceder, es un gran cambio de itinerario, evitando la pátina y el brillo de Pebble para … Panamá City, a unas 2,500 millas de distancia. Una distancia que subraya la extensión entre los dos mundos.

¿Y qué pasa si un jugador está luchando? ¿Continúa persiguiendo el gran cheque en el PGA Tour o toma su medicina en el Web.com, donde la competencia es feroz y las configuraciones del campo no lo son, lo que proporciona un posible impulso psicológico a su juego?

“Esto es nuevo para mí”, declaró Piller, en su noveno año como profesional, pero el primero en este estado. “Se siente como mucha ansiedad”.

Roberto Castro: “Todos los jugadores, sin importar lo bueno que sean, han recibido un mal golpe y han tenido que descubrir cómo dejarlo ir y seguir adelante”.

Luego está el segundo grupo, aquellos con estado condicional de Web.com. Esta designación suele ser buena para ingresar en la mitad de la lista de Web.com, a veces más si un jugador tiene influencias. Castro operó en este reino el verano pasado, el veterinario del PGA Tour Scott Langley el año anterior.

La apariencia de un trabajo estable no puede pasarse por alto, especialmente en este nivel. “Al venir del PGA Tour, los eventos en la Web que jugué parecían bastante peores”, dijo Langley, de 29 años, ex campeón individual de la NCAA en Illinois y el mejor amateur en el US Open en 2010. “Tomó más esfuerzo y más participación de mi parte para jugar bien y mantenerse saludable”.

Antes de viajar demasiado lejos por este camino, vale la pena señalar que los jugadores fueron efusivos al elogiar al presidente de Web.com Tour, Dan Glod, y las mejoras que él y su personal han hecho en la gira. Se deben revisar todas las aspersiones relacionadas con las ligas menores, ya que más de 50 jugadores obtuvieron ganancias de seis cifras en 2018. Eso es el 10 por ciento superior de los ingresos estadounidenses individuales.

Es similar a un débil grito del PGA Tour, donde 114 jugadores ganaron un millón de dólares y 194 ganaron más de $ 200,000. Sam Burns, quien terminó segundo en la lista de dinero de Web.com en 2018, se habría clasificado en el 184º lugar en el PGA Tour.

Ese corte puede ser un rudo despertar. Las casas de alquiler y los Ritz-Carlton se sustituyen por el Fairfield Inn, y los jugadores lo piensan dos veces antes de reservar un boleto de primera clase. “El viaje cuesta lo mismo, no importa qué gira estés jugando”, dice Piller.

El efectivo no es lo único recortado. La atención de los medios es básicamente inexistente. Las gemas del PGA Tour están llenas de equipos de agentes, instructores, lacayos y “parvenus” en general. En el circuito alimentador, la mayoría de los jugadores vuelan en solitario. Las multitudes en los eventos web no son mucho de qué hablar; tampoco las comodidades (comida, regalos, valet) disponibles para los jugadores y sus seres queridos. Con menos dinero para gastar, las relaciones de caddie son tenues, con una gran cantidad de jugadores que toman a uno nuevo de forma rutinaria.

“En la ronda, hay cientos de voluntarios esperando cada uno de tus deseos y los deseos de tu familia”, dijo Wilcox. “Cuando llegas al aeropuerto, hay alguien que te da las llaves de un Mercedes-Benz gratis para la semana. En la Web, podría haber un voluntario por cada 30 jugadores, si es eso”.

Una vez más, estos muchachos no hacen cacahuetes, viajan en Greyhound de una parada a otra y duermen ocho a una habitación. Pero los golfistas, tanto como cualquier otro atleta, son criaturas de hábito. La transición puede ser dura de asimilar.

“Rápidamente me sentí como un novato otra vez”, dijo Langley. “Todas las nuevas canchas, nuevas ciudades, algunos eventos internacionales interesantes. Presentó un nuevo desafío, y tuve que hacer mucho más por mi cuenta para prepararme de la misma manera que tuve que prepararme para el PGA Tour”.

“Desafíos” nos lleva a la tercera secta, aquellos sin estatus. La mayoría de las veces, esto viene con una advertencia: los ex jugadores exentos del PGA Tour siguen siendo altos en el ranking de elegibilidad, y los ex campeones de Web.com Tour no se quedan atrás. También existe la posibilidad de obtener entre ocho y 12 participaciones garantizadas con un buen resultado en la Qualy del Web.com.

“La pesadilla”, como la llamaron dos jugadores, es más abstracta que real. Sin embargo, la realidad de no tener una red de seguridad es una proposición aterradora.

“Te sientes como si estuvieras en la casilla uno”, dice Wilcox, quien se perdió estar en los primeros 200 en 2017 por una fracción de punto. “Al faltar tanto me llevó al fondo del barril”.

Los jugadores están en modo Scramble completo. Eso significa escribir para las exenciones del patrocinador, pedir favores a los agentes y amigos de amigos, competir en las clasificaciones del lunes. Es un ajetreo.

Algunos notan que ciertos amigos dejan de llamar cuando ya no están en los primeros puestos. Lo mismo ocurre con los avales corporativos. Para aquellos acostumbrados al mundo a sus pies, el ego puede ser destruido.

Sin embargo, van hacia adelante. Adaptarse o morir.

Lo que plantea el elemento más crucial de perder su tarjeta: la crisis de confianza. Es cierto que cada golfista en cada nivel de habilidad lucha con convicción. Esto es diferente. Su juego, su lugar en él, su nuevo entorno, todo está recalibrado. “En un momento miré a mi alrededor y me pregunté: ‘¿Debería estar aquí o dar clases?'”, Dijo Wilcox.

Es una pregunta justa, una que debe hacerse. No hacerlo puede traer terribles consecuencias. Langley admitió que era culpable en este aspecto, y los resultados se mostraron, luchando durante su primer año en el Web.com Tour.

“El Web Tour no fue el PGA Tour, ¿y qué? Todavía me brindó la oportunidad de competir contra grandes jugadores y elevar mi carrera a donde quería estar”.

Una epifanía casi universal. A algunos les toma más tiempo llegar allí, pero eventualmente lo hacen. Cualquiera que sea su posición actual, los jugadores señalan este contratiempo, perdiendo su tarjeta, como una catarsis. Mejor aún, sin las campanas y los silbidos de la gira, el oropel y el ruido, el juego, el que unos pocos reconocieron que había dejado de ser divertido cuando se convirtió en una carrera, se convierte de nuevo en un juego.

El jugador de 32 años sigue comprometido a regresar al PGA Tour. A la inversa, si él nunca vuelve, no habrá amargura. “El golf me dio una vida, una buena vida”, dijo Wilcox. “Tengo suerte de estar haciendo lo que estoy haciendo”.

Hay un estigma, generado por los medios, los fanáticos y otros jugadores, que viene con la pérdida de su tarjeta. También es uno rechazado por aquellos que lo han experimentado. Ellos pintan el viaje en una luz positiva.

“Después de seis años de gira, el Web.com no era lo que yo quería hacer. Pero cambié de opinión al recordarme que, en un vacío, la gira de Web.com sigue siendo una gran oportunidad”, dijo Castro. “Hay un mayor aprecio por lo que he logrado”.

“Aprecio y me doy cuenta de todos los beneficios en la gira después de no tenerlos por un tiempo”, dijo Langley, quien recuperó su tarjeta el otoño pasado. “Pero el cambio más grande para mí es que realmente aprecio más los buenos torneos ahora. Tengo más gratitud por jugar buen golf. Mi perspectiva es muy diferente de lo que solía ser; probablemente” necesito “jugar bien menos de lo que nunca he jugado. Pero también disfruto jugando bien más que nunca. Este cambio me trae mucha paz en el campo de golf”.

Además, como todos señalan, están cerca. Sus juegos, sus sueños, permanecen al alcance. “Siempre te quedan seis buenos meses, una gran semana de distancia”, dijo Langley.

O, como Piller sabe muy bien, un solo golpe.