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En el año de los Young Guns, Sungjae Im está solo, y en el anonimato, en East Lake

ATLANTA – Uno de los principales talentos de la gira caminó por East Lake en el anonimato el miércoles por la tarde. Difícil de hacer, dado que solo hay 30 jugadores en esta fiesta. Cuando pasó junto a un grupo de admiradores, los cuellos se tensaron al ver el nombre en la bolsa, seguido de un coro común de susurros. ¿Quién es ese? … ese no es Hideki, cierto … wow, muy buen tiro. El hombre asentía mientras avanzaba, sin prestar atención a su ignorancia. Ni siquiera los culpa.

«Oye, también me sorprende que yo esté aquí», dice Sungjae Im con una sonrisa.

En el año de los Young Guns, desde el comienzo auspicioso de Cameron Champ hasta los tórridos veranos de Collin Morikawa, Matthew Wolff y Viktor Hovland, solo uno, Im, está de pie en el Tour Championship.

Quizás estamos insensibles al rápido éxito de las filas juveniles, pero este es un logro serio. Im, quien se convirtió en profesional a los 17 años y ahora tiene 21, es solo el novato número 13 en calificar para Atlanta en la era de la Copa FedEx.

«Este no era mi objetivo inicial», dice Im después de una caminata de los últimos nueve de East Lake. «En tu primer año, solo quieres obtener tu tarjeta para el próximo. Para sobrevivir, honestamente».

El actual jugador del año del Web.com aseguró ese destino rápidamente. Terminó T-4 en el Safeway Open de apertura de temporada y siguió con los 10 primeros en Phoenix, Bay Hill e Innisbrook. Estaba escondido a plena vista, nunca fuera de los 40 principales de la Copa FedEx durante todo el año.

La relativa invisibilidad de Im no es por falta de apariencia. Hará su 35º inicio esta semana, y sus 118 rondas serán 18 más que el competidor más cercano.

«Parte de eso es hambre, parte es solo tratar de mantener el nivel de juego en el que estoy», dice Im. «La consistencia me ayuda a mantener mi energía, para mantenerme en forma».

Una energía que comienza temprano cada semana, ya que Im se ha ganado rápidamente la reputación de sabueso del range. Bryson DeChambeau es conocido por golpear pelotas bien entrada la noche, pero generalmente es el primero en el tee de práctica, refinando un swing que necesita poco ajuste. Su swing es lento, de muñeca, más mecánico que natural, casi como si estuviera practicando un ejercicio. Sin embargo, la bajada es suave y feroz, produciendo algunas de las trayectorias más consistentes en la gira.

Aunque los fanáticos pueden no darse cuenta, los que están dentro de las cuerdas sí lo hacen. Después de un emparejamiento con Im en el Northern Trust, el caddie de Joel Dahmen, Geno Bonnalie, acudió a Twitter para dar testimonio de las cosas que había visto.

«En mis cortos tres años de caddie en el el PGA Tour, hemos tenido la fortuna de jugar con algunos de los mejores del mundo», escribió Bonnalie. «Sungjae Im es el jugador más impresionante que he visto».

También están prestando atención sus compañeros novatos. «Oh Sungjae, ese tipo es una bestia», dijo Morikawa recientemente a Golf Digest. «No hay muchos huecos en su juego».

Las estadísticas apoyan la evaluación de Morikawa. Está en el puesto 17 en golpes ganados esta temporada, por delante de DeChambeau, Gary Woodland, Patrick Reed y Tony Finau, y en el 24 en scores y el 27 en sg/tee-to-green.

Él no es perfecto; su trabajo de hierros necesita atención fuera de temporada (número 81 en approach), y puede ser demasiado agresivo a veces. «La consistencia es lo que necesito mejorar», dijo Im. «Hubo muchas veces que no jugué bien este año [nueve cortes fallados], y los segundos tiros fueron una gran razón para eso».

Por el contrario … tiene 21 años.

La carrera por el Novato del Año probablemente se reducirá a Morikawa e Im. Morikawa cuenta con una victoria y eficientes argumentos, pero hay una historia: según el gurú de las estadísticas Justin Ray, en las ocho veces anteriores que un solo novato llegó a Atlanta, obtuvo los honores de ROY.

A pesar de lo humilde que sería ese título, Im tiene en mente otra distinción: el equipo internacional de la Copa Presidentes. Im, oriundo de Corea del Sur, terminó 11º en la clasificación final del equipo, y espera que un impulso de otoño sea suficiente para hacer el viaje a Royal Melbourne.

«Me reuní con [el capitán] Ernie Els en el Northern Trust y le dije que haré lo que sea necesario», dijo Im.

Ese sentimiento se aplica a su fama, o ala falta de ella en este momento. Todavía está aprendiendo inglés, confiando principalmente en su agente y entrenador de swing como traductores. Que su campaña de novato coincidiera con Wolff, Morikawa y similares no ayudó.

«Todo lo que puedo hacer ahora es jugar lo mejor posible y esperar», dijo Im. «Pero eventualmente lo sabrán».

Mientras salía del tee del 18, un fanático le pidió a Im con impaciencia su autógrafo. Im sonrió, obligado, luego partió colina abajo. El niño se volvió hacia su padre y le preguntó: «¿Quién era ese?» El padre ofreció una respuesta, aunque equivocada, con Im todavía al alcance del oído.

No se dio vuelta. Está bien. Eventualmente lo sabrán.