Protagonistas Hace 5 meses

Algunas veces, el golf necesita un Adam Long

Se suponía que iba a ser una marcha de victoria de Phil Mickelson. Después de todo, el viejo zurdo había liderado el Desert Classic, cuyo nombre se había rebautizado este año luego de que el patrocinador del título se retirara, durante tres rondas. Comenzando su semana con un notable 60 bajo par y manteniendo la ventaja durante los dos días siguientes.

Mickelson tomó una ventaja de dos tiros sobre Adam Hadwin en la ronda final del domingo en el Nicklaus Stadium Course, lo que no sorprendió ya que Hadwin, quien lanzó 59 golpes hace un par de años durante este evento, siempre juega bien en el desierto.

La mayor parte de la multitud estaba con Mickelson, aunque Hadwin contaba con el apoyo de muchos canadienses que se presentan cada mes de enero en el Valle de Coachella en busca del clima cálido y la oportunidad de animar a sus compatriotas.

El tercer jugador del grupo fue Adam Long, que comenzó el día tres tiros detrás de Mickelson, lo que significa que fue elegido para el papel del hombre invisible.

“Entre todos los que buscaban a Phil y todos los canadienses por Adam, me sentí como el tercer hombre del grupo”, dijo Long cuando terminó el largo día.

Estaba de pie detrás del green del 18, no lejos de donde acababa de embocar un putt para birdie de 14 pies para vencer a Mickelson, Hadwin y todo el field, disparando siete bajo par para ganar el torneo de golf.

“Todavía no estoy seguro de lo que pasó”, dijo Long.

El no estaba solo

Es casi seguro que la mayoría de los que vieron el domingo, ya sea en persona o por televisión, nunca habían oído hablar de él antes de que comenzara el día.

Es un novato en el PGA Tour de 31 años que jugaba en el sexto evento de su vida en una gira. En 2011, un año después de graduarse de Duke, se clasificó para el US Open en Congressional y perdió el corte cómodamente. La próxima vez que participó en un evento de la gira fue más de siete años después, cuando finalizó 63° en el Safeway Open, la apertura de la temporada para 2018-19.

Después de siete años de deambular por el mundo al estilo de The Flying Dutchman de Wagner, buscando no el verdadero amor sino una forma de ganarse la vida jugando al golf, Long logró un 13° lugar en la temporada regular del Web.com Tour del año pasado, ganando la tarjeta del PGA Tour.

Ese T-63 en el Valle de Napa fue el único corte que había hecho en cinco apariciones en la gira cuando llegó al desierto. Abrió con un 63, siguió con un 71 en la segunda ronda, pero luego lanzó 65 en la tercera. Eso lo puso en el grupo final, un lugar que sin duda nunca había soñado estar. Hacer el corte y un cheque de tamaño decente hubiera sido una semana muy satisfactoria.

Se suponía que el día de Long iba a ser así: trata de no hacer un millón de golpes y haz el mayor cheque posible. ¿Cuántas veces hemos visto los domingos cuando el jugador del que nunca has escuchado aparece en la televisión el tiempo suficiente para tocar su último putt en 18, mientras que el chico en la torre dice: “Un día duro para el joven, pero una T -10 el final no es nada de qué avergonzarse por él”.

Y luego el ex jugador de la torre agrega: “Aprenderá mucho de esta experiencia”.

Alguien se olvidó de decirle a Long el guión. El toque mágico que Mickelson tuvo en los greens durante tres días no se pudo encontrar desde el comienzo del domingo. Al igual que Joe Hardy en “Damn Yankees”, después de que el diablo lo vuelve a envejecer, Mickelson se veía de 48 cada vez que se alineaba con un putt. Hadwin jugó bien en más de 14 hoyos y parecía tener el control del torneo hasta que perdió un putt de birdie corto en 15 y dejó que Mickelson, que finalmente hizo un putt de birdie allí, regresara al juego.

Casi todos los no canadienses en la multitud estaban implorando a Mickelson que llegara primero a la línea de meta. El golf es único en el sentido de que la mayoría de los fanáticos neutrales NO apoyan al oprimido. Nadie, aparte de amigos, familiares, ex alumnos y fanáticos de toda la vida, va por los Patriots, los Yankees o el baloncesto de Duke. ¿Alguien, aparte de sus compatriotas, alentó al equipo de hockey soviético? No lo pienses

El golf, sin embargo, es diferente.

Hace años, recorrí los últimos 36 hoyos del viejo clásico BellSouth con John Daly y Brian Henninger. Daly se había convertido en una estrella después de ganar la PGA de 1991 y era un héroe popular para la mayoría de los fanáticos del golf. Henninger había entrado en el torneo fuera de la categoría 126-150 y era conocido por aproximadamente ocho personas que observaban.

“Me sentí invisible durante dos días”, dijo Henninger cuando terminó. “La parte difícil fue que la gente abandonara el green cuando John terminaba el hoyo antes que yo”.

Daly ganó el torneo (Henninger terminó T-2, su mejor final de la gira hasta ese momento) haciendo un birdie en el hoyo 18 mientras la multitud estaba completamente loca. Al día siguiente, le pregunté a Frank Chirkinian, quien produjo golf en CBS durante 100 años, por qué fue así.

“El golf no es como otros deportes”, dijo Chirkinian. “Usted va a Wimbledon y alguien de quien nunca ha oído hablar le gana un set al N° 1 y todos en el lugar están alentando al hombre”. “Los fanáticos del golf están bien con un don nadie en la tabla de líderes el jueves o viernes, pero el fin de semana, quieren que sus héroes ganen”

Es posible que haya notado esto durante la temporada de regreso de Tiger Woods.

Y así, después de que Mickelson simplemente perdió un putt de águila para tomar la delantera en el 16, la multitud estaba completamente histérica mientras que él, Hadwin y Long caminaban hacia el tee del 17, todos con 25 bajo el par.

Solo con el poder de las estrellas se suponía que Mickelson se iba con el título de Desert Classic.

Long ya había jugado mucho mejor de lo que cualquiera podría haber sospechado y claramente iba a cobrar un cheque que cambiaría su vida.

Se había colado durante todo el día, manteniéndose justo con la superestrella y el zorro del desierto canadiense. Regresó dos veces, embocó un par de putts largos y, antes de que pudieras decir “Holy Rocky” (que ahora es una referencia de ópera, música y películas, todo en una columna), estaba parado en el tee 18 empatado en el liderato después de que los tres jugadores hicieron pares de dos putts en el 17.

Luego, Long empujó su drive hacia un lugar difícil, un montículo a la derecha del fairway donde tuvo que jugar su segundo golpe con la pelota debajo de sus pies. Golpeó un brillante hierro 6 de 175 yardas y la dejó a 14 pies. Hadwin falló el green por el lado  izquierdo, y Mickelson acabó quemando el borde del hoyo en un largo putt para birdie.

Eso dejó a Long repentinamente solo en el centro de atención, su chance de ganar el torneo. En el peor de los casos, iba a estar en un playoff y terminar segundo, lo que le habría dado un premio de $ 519,200, un poco más que los $ 13,568 que había ganado para su puesto en el Safeway en octubre.

Claramente, Long no estaba pensando de esa manera. Su putt de birdie entró por centro y, en ese momento, su vida cambió para siempre. Eso no es un cliché, es un hecho. Sus días errantes han terminado. El término “oficial” ya no se aplica. Él es un ganador del PGA Tour, que es una cosa para siempre.

El $ 1,062,000 que ganó es una gran oferta, aumentaron las ganancias de su carrera en un 7,927.24 por ciento, pero hay mucho más que eso. Está exento hasta el final de la temporada 2020-21, está en el Masters y estará en Maui el próximo enero. Es miembro de la gira de por vida, lo que significa que siempre tendrá algún estatus para jugar.

Más allá de todas las recompensas tangibles, está esto: saber que fue lo suficientemente bueno como para vencer a todos en el campo al menos una vez en su vida en la gira más competitiva del mundo.

En 1994, Loren Roberts ganó en Bay Hill, su primera victoria en una gira. A diferencia de Long, Roberts ya había tenido mucho éxito en el golf. Pero, a los 38 años, nunca había ganado. “Hasta que ganas aquí”, dijo después de que Arnold Palmer le entregó el trofeo, “te sientes como un trabajador de día. No estás realmente seguro de si perteneces. Cuando ganas sabes que perteneces. Ese es un sentimiento que es casi imposible de describir”.

Roberts ganaría siete veces más en la gira y 13 veces en la gira de 50 años o más, incluyendo cuatro Majors.

No hay manera de saber a dónde irá la carrera de Long desde aquí. Pero una cosa es cierta: dentro de unos años podrá contarle a sus nietos sobre el domingo cuando venció a Phil Mickelson y a un muy buen jugador llamado Adam Hadwin en el desierto. Entonces podrá señalar el trofeo que ganó esa tarde.

Eso también es una cosa para siempre.