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Con 48 años, Furyk demostró que todavía le queda mucho en el tanque

PONTE VEDRA BEACH, Florida. El domingo temprano en el Players Championship, todos se estaban desmoronando. Lo que estaba sucediendo se parecía mucho a ver un amontonamiento de 30 autos en lugar de un torneo de golf. Rory McIlroy tenía dos arriba en cuatro hoyos. Tommy Fleetwood hizo bogey al principio. Jon Rahm, quien mostró el potencial de huir con la punta del torneo en su tercera ronda, subió tres golpes en sus primeros cuatro hoyos. El plomo se pasaba como una papa caliente.

Y también estaba Jim Furyk, el jugador de 48 años con el funky swing que no ha ganado un torneo de golf desde abril de 2015 y ha finalizado dentro del top 10 solo tres veces en 33 apariciones entre 2017 y 2018. El mismo tipo que ha tenido todas las excusas del mundo: lesiones, desórdenes, una fea derrota de la Ryder Cup como capitán estadounidense, jóvenes jugadores que pegan el drive millas más allá de él, que está para cabalgar hacia la puesta de sol y volver a aparecer en el Champions Tour en dos años.

Pero Furyk nunca ha sido ese tipo de hombre. No ganó 17 veces en el PGA Tour al darse por vencido cuando las cosas no fueron como él quería. El domingo en el TPC Sawgrass, sin mencionar toda la semana en Ponte Vedra Beach, mostró el nivel de soltura que mostró en toda su carrera, con una ronda final de 67 que lo colocó de manera tentadora cerca de lo que podría haber sido la victoria más satisfactoria de su carrera. Se quedó a un tiro del ganador Rory McIlroy, quien tiene 19 años menos que Furyk y 161 puestos por delante en el Ranking Mundial de Golf. No está mal para alguien que hace dos semanas todavía no había calificado para jugar en su torneo local.

“Ni siquiera estaba seguro de si iba a estar en el field”, dijo Furyk, quien disparó rondas de 68 y 67 el fin de semana en el Honda Classic para empatar en el noveno puesto y subir lo suficiente en la lista de puntos de la Copa FedEx para tomar un lugar en el Players. “Así que descubrí el domingo por la tarde en que definitivamente estaba, el último jugador en el field. Realmente me gustó el estado de mi juego, la forma en que jugué. Jugué un gran torneo en el Honda y estaba emocionado. Quiero decir, sabía lo bien que estaba jugando y quería algunas oportunidades para salir al campo de golf”.

Aprovechó esta última oportunidad, terminando en segundo lugar en solitario, su mejor actuación desde el US Open 2016 en Oakmont, donde lanzó una ronda final de 66 para empatar para el segundo puesto. Una victoria hubiera superado a Fred Funk como el ganador más antiguo del evento.

Furyk había anhelado un domingo como ese y se mostró en el último tramo, específicamente en el hoyo 18, donde recordó a Tiger Woods golpeando su approach, caminando tras él y observándolo mientras se dirigía hacia la bandera, aterrizando a un metro del hoyo.

“No me he puesto con una buena oportunidad para ganar un torneo de golf desde hace tiempo, y me lo perdí”, dijo Furyk. “Extrañé los nervios, extrañé la emoción, los aplausos y creo que la emoción que viste el 18 fue que estaba orgulloso de la forma en que jugué”.

“También me pasó cuando caminé hacia el green del 17. No es algo que haga normalmente, pero creo que estaba realmente emocionado de estar en el momento”.

Su birdie en el 72 fue su cuarto en la el recorrido de vuelta y el  quinto del día. También hizo un águila en el par 5 del 3, uno que finalmente emparejado por un par de bogeys en el primer y en el 15° hoyos. Esos dos hoyos, más el 17, donde perdió apenas un putt de cuatro metros que no “podía creer” que no entró, serán los que desearía tener de vuelta.

“Ese podría ser el mejor putt que pegué en todo el día, para serte sincero”, dijo Furyk, quien solo logró 25 putts en su ronda. “Y es por eso que estaba dando marcha atrás. A mitad de camino, parecía que estaba dentro.

“Trataré de no golpearme demasiado. Es difícil. No dormiré mucho esta noche porque nunca lo hago los domingos por la noche”.

La pérdida dolerá, algo que Furyk dejó muy claro durante su conferencia de prensa posterior a la ronda. No parece un tipo de victoria moral, aunque esto caería directamente en la categoría de victoria moral dadas las circunstancias.

“No siento menos orgullo por la forma en que jugué porque perdí o no gané, creo que sería la mejor manera de decirlo”, dijo. “Me perdí un putt corto en el 15. Puedo recordar eso. No me sentí cómodo con eso. Debí haberme retirado. Me puse genial toda la semana. Mis estadísticas de putter fueron fenomenales esta semana. Jugué el putt hermoso hoy. Hice todo lo que era posible en su mayor parte”

¿Qué sigue para Furyk? Probablemente algunos torneos adicionales para agregar al calendario, por ahora. Subió al puesto 57 en el Ranking Mundial, lo que significa que ahora está clasificado para el WGC-Dell Match Play en dos semanas. Aligeró su carga considerablemente a medida que envejeció, por razones de salud y para pasar más tiempo con la familia. También le gusta escoger y elegir sus lugares de todos modos, jugando en campos que recompensan su precisión, creatividad, en lugar de muchos de los paraísos de los bombarderos de la gira. Furyk espera agregar el Colonial y el Memorial, eventos en los que probablemente también se clasifique gracias a este final en Sawgrass. Para los 48 años (¿sabías que tenía 48?), Eso va más allá de lo que tenía en mente para esta temporada.

“Mi objetivo principal era saber este año que estaba saludable”, dijo Furyk. “Esta es la primera vez que estoy saludable al comenzar una temporada desde el 2015 y 2016. Me hice una cirugía a principios de año en 2017. Me lastimé en el US Open. No solo he estado en lo cierto. Mi objetivo completo fue para ver qué tan competitivo podría ser. Si pudiera salir y ser competitivo aquí en la gira y darme oportunidades para ganar, eso es lo que considero competitivo, quiero intentar ganar torneos de golf. Y si pudiera hacer eso, luego jugaré un poco en el PGA Tour, y si no puedo, bueno, pronto cumplo 50 años y salgo con mis amigos [en el Champions Tour] y veo si puedo ser competitivo allí afuera”.

Donde sea, cuando sea que juegue Furyk, la ronda final del domingo fue la prueba de que aún le queda mucho en el tanque, y está lejos de terminar el la pelea de los torneos. Incluso en la derrota, eso es un gran desarrollo para Furyk.

“Definitivamente estuve en paz con lo que sea que haya sucedido. Estaba entusiasmado con el hecho de que estaba sano y realmente quería ver lo que podía hacer. Así que este torneo me lo mostró”.